Han älskar sitt jobb – att reta stjärnorna

Darius Kasparaitis: Det är min spelstil och det jag har betalt för

1 av 5 | Foto: Niclas Hammarström
1 Under hela matchen har Darius Kasparaitis hängt som ett plåster på Mats Sundin...
NYHETER

När lille Darius Kasparaitis plötsligt kör upp klubban i skrevet på Mats Sundin framför mål, ser man att Sudden fått nog.

Han lägger armen om ryssens hals och laddar för ett nacksving.

Kasparaitis har än en gång lyckats sitt jobb.

Att reta upp motståndarlagets största stjärna.

Darius Kasparaitis, 29, är en Ulf Samuelsson i miniformat och samma typ av spelare.

Du älskar att ha honom i ditt lag, men avskyr honom som motståndare.

En riktig retsticka, hård som flinta med tacklingar som skickat mer än en spelare till sjukhus.

Det var Kasparaitis som gav Eric Lindros hans första allvarliga hjärnskakning 1998 och Lindros har haft glaskäke ända sedan den kvällen.

Förföljdes under en hel match

Mats Sundin råkar inte lika illa ut. Efter bråket framför mål är det slutgruffat, även om Kasparaitis fortsätter att förfölja Sudden som ett dåligt samvete hela matchen.

– Men det är min spelstil. Det är vad jag har betalt för. Det är klart att jag kommer att göra samma sak igen, säger Kasparaitis när vi möter honom efter Pittsburghs match mot Toronto.

– Det är mitt jobb att få motståndarlagets bästa spelare ur balans. Så jag gör mitt bästa för att få det. Börjar de att bry sig har jag lyckats.

Nu stöter Sverige som tur är inte på Ryssland förrän i en eventuell kvartsfinal.

För Kasparaitis är inte rolig att möta.

Han växte upp i Litauen, men hockeyn tog honom till Moskva redan som junior och i dag är han rysk medborgare. När han kom till Dynamo Moskva som 17-åring säsongen 1989–90, var han den förste litauer som spelade i ryska ligan på trettio år.

Han var också en extrem talang från början och utsågs till bäste back i JVM 1992 och några månader senare var han med och tog OS-guld med OSS, som det tidigare Sovjetunionen då kallades, i OS i Albertville.

Men när han kom till NHL hamnade han snabbt i ett fack som defensiv hårding.

Liten – men totalt orädd

Han känns igen på det långa, stripiga håret som sticker fram ur hjälmen och sin orädda stil. Trots att han är extremt liten för att vara back, 180 centimeter, är han totalt orädd.

Det han saknar i längd tar han igen i vikt.

Det är 95 kilo muskler som cirklar omkring där ute på isen och då bantade ändå Kasparaitis bort nästan sex kilo i somras, då varje uns fett försvann från hans kropp. Nu är varje kilo berett att explodera i en stentuff tackling. Den här säsongen leder Kasparaitis också tacklingsstatistiken i hela NHL.

Det är den typen av spelare Mats Sundin och de andra superstjärnorna får leva med.

– Klart han är jobbig att möta, men det är likadant i varje match. Det gäller att inte bry sig och överreagera, för det är precis vad han vill, säger Sudden själv.

– Han har sin stil och man vet vad som väntar.

Kasparaitis är naturligtvis drömmen för en coach – och Vjateslav Fetisov nominerade honom bland de åtta spelare som skulle föranmälas redan i mars i fjol.

Kasparaitis började NHL-karriären i New York Islanders där han spelade drygt fyra säsonger innan han byttes bort till Pittsburgh, för att ersätta Ulf Samuelsson, som då tradats till New York Rangers.

Privat lever Darius ett lugnt familjeliv med hustrun Irina och dottern Elisabeth.

Läs också:

Mats Wennerholm