USA mot Kanada öppnar för NHL 2006

NYHETER

SALT LAKE CITY

Det blir en helt nordamerikansk OS-final efter USA:s seger mot Ryssland i morse.

Och NHL-bossarna jublar.

Deras drömfinal kan göra att det blir NHL-spelare även i Turin 2006.

För NHL är OS inte bara en turnering mellan världens bästa landslag, utan framförallt ett tillfälle att sälja hockeyn som sport på den största marknaden USA.

Alla vet att NHL släpper sina spelare till OS av rent kommersiella skäl.

Det handlar om marknadsföring och mot den bakgrunden är OS-hcokeyn i Salt Lake City en braksuccé.

Amerikanska tv-bolaget NBC har haft rekordtittarsiffror på OS-hockeyn, då USA spelat.

Och finalen kan slå alla tittarrekord.

Kanada kommer att stanna i morgon

I Kanada är det redan säkert, då hela landet kommer att stanna under söndagseftermiddagen.

Kyrkorna kommer stå tomma, gatorna vara öde och varenda tv stå påslagen under några eftermiddagstimmar.

SÅ är det i ett land där hockeyn är religion.

För Kanada är också ett OS-guld oerhört viktigt.

När lagets spelare och ledning pratar om att vinna OS, låter det nästan som om de är ute på ett korståg.

Det syntes när hela det kanadensiska herrlaget satt på läktaren och såg damerna ta hem OS-guldet mot USA i torsdag.

Det var nästan som ett väckelsemöte och ärrade proffs som Mario Lemeiux och Wayne Gretzky var tårögda av stolthet och glädje.

Detsamma gällde coachen Pat Quinn.

- Men OS är viktigt för oss, säger han.

- Det här är vår chans att ta tillbaka guldet till Kanada. Vi har inte vunnit OS på 50 år, så folk kommer knappt ihåg det. Du får titta på gamla bilder för att uppleva när Kanada blev mästare senast.

Mario Lemieux har enbart siktat på OS hela säsongen.

Han har till och med låtit klubb-laget Pittsburgh Penguins, som han själv äger, stå tillbaka.

Mario tänker inte på något annat än finalen

Han har vilat varannan match och inte tog inte några som helst risker då han var höftskadad i höstas. Allt för att komma i topptrim till OS.

- För mig gäller inget annat än söndagens final just nu, säger han.

- Allt annat får komma i andra hand.

Det är något nästan religiöst över kanadensarnas inställning, kanske för att de vet att det troligen inte blir några fler OS med NHL-proffs, att det är sista chansen att bli historisk.

Jag tror själv att Kanada lyckas den här gången.

De har haft den absolut märkligaste vägen fram till final, med bara en seger i grundspelet, då det blev knappa 3-2 mot Tyskland.

Men Kanada har växt sedan premiärmatchen mot Sverige.

Då tog de inte riktigt i, en känsla jag hade redan vid slutsignalen i den matchen.

Och så här med facit i hand framstår det ännu tydligare.

Jag och de flesta svenskar överskattade den insatsen av Tre Kronor och det fick vi alla äta upp i den chockartade kvarten mot Vitryssland.

Den gav också kanadensarna en gratisbiljett till OS-finalen.

Coachen Pat Quinn kunde till och med låta Mario Lemieux vila flera byten i semifinalen mot Vitryssland i går.

Kanadensarna kommer att vara helfräscha när de ställer sig på isen i morgon.

USA hade en betydligt tuffare semifinal mot Ryssland, som kommer att sitta i kroppen även i morgon.

Sedan får vi se hur mycket hemmastödet betyder.

USA har vunnit OS-hockeyn de två senaste gångerna vinter-OS hållits i USA; 1960 och 1980.

Med betydligt mer nederlagstippade lag.

Ändå säger hjärnan Kanada.

Det är dags nu efter 50 års guldtorka.