Här föds de nya dödliga virusen

Forskare varnar: Södra Kina rena kläckmaskinen för nya farliga sjukdomar

1 av 2 | Foto: REUTERS
HON ÖVERLEVER En sjuksköterska iförd munskydd tar hand om en sarssjuk kvinna på sjukhuset i Kanton. Hon är en av dem som överlevt den fruktade lungsjukdomen som hittills drabbat Kina svårast av världens länder, med drygt 2 000 fall och 65 dödsoffer sedan de första sjukdomsfallen konstaterades i november förra året. Infälld en mikroskopbild av ett coronavirus, ursprunget till sars. Foto: REUTERS, IBL (infällda bilden)
NYHETER

Sarsepidemin blir knappast någon massdödare. Hittills har drygt 100 av 2 700 insjuknade dött. Jämför till exempel med Spanska sjukan som tog 20 miljoner liv 1918 och Pekinginfluensan som dödade en miljon människor 1968.

Men sjukdomen är en larmsignal om vad vi kan förvänta oss i framtiden i fråga om nya virus, mutationer och kombinationer.

Forskare oroas och skräms av att det nya viruset är okänt och oidentifierat ännu fem månader efter första utbrottet.

De fasar för djupa Södern i Kina – som fungerar som en gigantisk kläckmaskin för nya virus.

Låt oss börja i Guangdongprovinsen. Det är böndernas och industrialismens Kina. Här finns världens största koncentration av människor (90 miljoner), ankor, gäss, höns och grisar. De lever tätt inpå varandra, i byarnas risfält och ankdammar där man också med hjälp av avfall odlar räkor och karp.

– Det är en komplett soppa av virus och bakterier, säger Christine Loh, politiker i Hongkong som engagerat sig i kampen mot miljöhotet.

Klimatet är subtropiskt och under regntiden rinner den illaluktande sörjan ofta över trösklarna.

Det var i en förort till Foshan, med 3,2 miljoner invånare, som den märkliga lunginflammationen upptäcktes i höstas. Två män insjuknade hastigt och viruset spreds sedan till närliggande städer.

Dr Bi Shengli, virusdetektiv och vicechef på Centret för Sjukdomskontroll, upptäckte att de två sjuka handlade med vilda djur och fåglar och själva några dagar tidigare ätit ugglor.

– Det är varken sunt eller hygieniskt, ugglor äter kadaver och samlar på sig allsköns parasiter, bakterier och virus, sa han till WHO-experter i måndags.

I södra Kina har man redan konsumerat större delen av sin fauna och många arter är utrotningshotade. Trots förbud säljs djur och fåglar öppet på marknader i städerna under vidriga förhållanden med stinkande blod och träck i rännstenen.

Guangdong är en perfekt grogrund för virus och det var här som Asiaten och Pekinginfluensan föddes. Mycket tyder också på att Spanska sjukan vållades av ett sydkinesiskt virus.

Här har man upptäckt att mikrober hoppar mellan arter – och också i flera fall från djur till människa. Tämligen harmlösa virus har undergått genetisk mutation som gjort dem mer elakartade och andra har absorberat delar av vilsekommet genetiskt material som lett till uppkomsten av nya, totalt oberäkneliga virus.

Huvudmisstänkt i fallet sars är coronavirus som har förmågan att ”suga upp” genetiskt material från andra virus.

Tillbaka till epidemin i Guangdong. Ännu finns ingen information om vad som hände fram till i början av februari då rykten spridda via e-post utlöste panik med hamstring av antibiotika och örtmediciner. Oron tvingade myndigheterna att meddela att fem avlidit och 305 insjuknat i en mystisk epidemi som, försäkrade man, nu var under full kontroll.

I en vecka tilläts media att skriva om utbrottet, men med uttryckliga föreskrifter att lugna ned befolkningen. Sen las locket på igen och tystnaden gav folk intryck av att problemen verkligen var över.

Trots ihärdiga påstötningar fick WHO vänta i ytterligare sju veckor på de första detaljerna om epidemin och tillstånd att sända experter till epidemins epicenter.

För Hongkong hotar sarsepidemin att bli den värsta hittills, eftersom staden riskerar bli isolerad från omvärlden. Flygbolagen har redan skurit ned sin trafik och flera av dem överväger att upphöra helt och hållet.

Läget i dag är kaotiskt. Man fruktar tusentals nya offer och än fler kan komma att placeras i läger för karantän i 10–20 dagar.

Kampen för att identifiera viruset är den största någonsin. Elva forskningslaboratorier i nio länder jobbar febrilt, men har hittills inte nått ända fram.

Bland WHO:s virusexperter råder försiktig optimism. Sars tycks ha svagheter som begränsar spridningseffekten. Men hur går det med nästa nya virus – och nästa igen?

Läs också:

Bo Gunnarsson