Supernovas födelse fångad på bild

Foto: NASA/REUTERS
NYHETER

För första gången har en supernova, en exploderande stjärna, observerats vid själva födelseögonblicket.

Upptäckten gjordes av en slump från det rymdbaserade Swift-teleskopet som går i bana runt jorden.

Forskarna granskade andra himlakroppar i spiralgalaxen NGC 2770 som befinner sig 90 miljoner ljusår från jorden i stjärnkonstellationen Lodjuret. Plötsligt noterade de en extremt ljusstark explosion av röntgenstrålar.

De förstod direkt att det handlade om en supernovas födelse – ett fenomen som ingen människa tidigare hade upplevt. De unika bilderna på händelsen publiceras nu i den vetenskapliga tidskriften Nature (080522).

– Vi var på rätt plats i rätt ögonblick med den rätta typen av teleskop. Vi tittade på en annan, äldre supernova, när den nya inträffade. Men vi skulle ha missat alltihop om det inte vore för Swifts förmåga att fånga händelser i samma ögonblick som de inträffar, säger Alicia Soderberg, astronom vid Princeton University i USA.

Extremt ljusstark

Swift-teleskopet skickades upp av den amerikanska rymdstyrelsen Nasa i bana runt jorden i november 2004. Det är specialkonstruerat för att upptäcka strålning på olika våglängder.

När en stjärna exploderar och utvecklas till en supernova utvecklas enorma mängder energi i form av gasmassor och strålning. Under lång tid efter explosionen lyser den många miljarder gånger starkare än skenet från en normal stjärna som vår egen sol.

Många sådana supernovor är kända. Men exakt hur det gick till vid själva födelsen var okänt, fram till upptäckten av SN 2008D som den nya supernovan döpts till.

Chockvåg

Explosionen inleddes den 9 januari i år, klockan 15.33 svensk tid. Den första, oerhört starka, strålningen varade i cirka fem minuter. Allt tyder på att detta var när chockvågen från stjärnans inre bröt igenom dess yta.

En typisk supernova uppstår när kärnan hos en stjärna inte längre har tillräckligt med radioaktivt bränsle, kollapsar under sin egen gravitation och pressas samman till en så kallad neutronstjärna. I nästa skede expanderar den utåt i en tryckvåg av enorma dimensioner som spränger hela stjärnan i småbitar.

TT