Gatustrider i IS-fästet al-Raqqa

UTRIKES

Syrien. Intensiva strider utkämpas i IS självutnämnda huvudstad i Syrien sedan den kurdisk-arabiska alliansen SDF inlett ett storskaligt anfall.

– De utkämpar gatustrider inne i al-Raqqa nu, säger befälhavaren Rojda Felat till nyhetsbyrån AFP.

SDF:s styrkor har gått in i de östra delarna av staden, och strider pågår också i al-Raqqas norra utkanter, enligt Felat. Enligt uppgifter från SDF pågår insatsen även i de västra delarna av staden.

– Daesh (IS) kommer att dö för att försvara sin så kallade huvudstad, säger milisens talesperson Talal Silo till Reuters.

Offensiven innebär ytterligare press för terrororganisationen, som tvingats dra sig tillbaka från stora områden de tidigare kontrollerat.

Amerikanska marksoldater

– Alliansen (som leds av USA) har spelat en viktig roll för insatsens framgångar. Utöver stridsflygplan, så arbetar alliansens styrkor sida vid sida med SDF, säger Silo.

Amerikanska marksoldater har funnits i området en längre tid.

Attackerna inleddes under måndagen. Under natten mot tisdagen har den USA-ledda alliansen genomfört flygräder mot staden.

IS har delvis retirerat från området al-Mashlab i östra al-Raqqa, enligt det oppositionella Syriska människorättsobservatoriet (SOHR) som bevakar kriget från Storbritannien. Ett anfall ska också ha inletts mot en militärbas i norra delen av staden.

Regimen avancerar

På tisdagen gick också den syriska armén in i al-Raqqaprovinsen från väster och drev ut IS från två byar, omkring åtta mil från al-Raqqa, enligt SOHR. Ett uttalande från regimen i maj, där SDF-alliansens krig mot IS beskrivs som "legitimt", antyder dock att regeringstruppernas offensiv i området inte avser att utmana den kurdisk-arabiska alliansens anfall mot terrorrörelsen.

Generallöjtnant Steve Townsend, som leder den internationella alliansen mot IS, säger att striden om al-Raqqa kommer att bli lång och svår, men att den kommer att innebära ett hårt slag mot terrorrörelsen och deras drömmar om ett kalifat. Omkring 3 000-4 000 IS-krigare tros finnas kvar i staden.

Alliansen fortsätter att stödja SDF med råd, underrättelser, utrustning och precisionsbombningar.

"Det är svårt övertyga nya rekryter att IS vinner när de precis har förlorat båda sina 'huvudstäder" i både Irak och Syrien", säger Townsend i ett pressmeddelande.

Staden omringad

SDF har sedan november avancerat i riktning mot staden för att slå en ring kring terrorfästet. I mars flögs soldater in med alliansens flygplan för att inleda belägringen av närliggande Tabqa, med dess strategiskt viktiga damm.

Förra veckan meddelade Washington att USA börjat förse SDF med vapen inför striderna om al-Raqqa.

Turkiet har motsatt sig att milisen beväpnas, eftersom Ankara likställer SDF med den terrorstämplade PKK-gerillan i Turkiet. Premiärminister Binali Yildirim säger enligt Reuters att Turkiet är berett att slå till om insatsen innebär ett hot mot landet, och att man vidtar nödvändiga åtgärder. al-Raqqa ligger ungefär nio mil från den turkiska gränsen.

FAKTA

"Kalifatets huvudstad"

Före revolutionen var al-Raqqa i norra Syrien en helt vanlig syrisk stad där invånarna brottades med typiska problem som låga löner, arbetslöshet och politisk repression. Den terrorstämplade extremistgruppen Islamiska staten (IS) utropade i juni 2014 al-Raqqa till huvudstad i sitt självutnämnda kalifat, några månader efter att ha tagit kontrollen där.

Då blev allt annorlunda. Jihadisternas extremt stränga tolkning av islamisk lag förvandlade staden till en främmande plats, med halshuggningar, piskstraff och utbrett kvinnoförtryck.

Den USA-ledda allians som kämpar mot IS uppskattar att det finns mellan 3 000 och 4 000 jihadister i al-Raqqa, som har över 200 000 invånare. Kampen för att driva ut IS och återta kontrollen över staden väntas bli brutal.

TT