Magisk Markkanen bakom Finlands EM-succé

SPORT

Basket. Rekordpublik, dramatik i överflöd och en ung hjälte.

Det är ingredienserna när Finland gör succé i basket-EM.

Lauri Markkanen, 20, rankar den dubbla förlängningsthrillern mot Polen som en av sina mest minnesvärda matcher - en beskrivning som betydligt äldre spelare och supportrar förmodligen skriver under på.

För lite mer än två månader sedan valdes den 213 centimeter långe finländaren Lauri Markkanen - lillebror till fotbollsspelaren Eero Markkanen - som den sjunde spelaren i draften till NBA, världens bästa basketliga.

I EM på hemmaplan, i ett kokande Hartwall Arena, visar 20-åringen att han inte kommer att göra bort sig i Chicago Bulls - långt ifrån. Redan tre matcher in i mästerskapskarriären har Markkanen gjort skäl för epitetet "de stora matchernas man".

Mycket tack vare Markkanen råder det basketfeber i Finland - och temperaturen stiger i takt med att landslaget radar upp dramatiska matcher.

Behövde glömma

Festen rivstartade med seger efter förlängning mot världsfyran Frankrike, 86-84, inför 12 167 åskådare - rekord för basket i Finland.

– Segern hjälper men den räcker inte för att gå vidare. Vi måste inse att det kommer att krävas mer. När stunden är över är den över. Det är faktiskt lättare än man skulle kunna tro att glömma, för man vänjer sig vid det, sade matchvinnaren Jamar Wilson.

Uttalandet kan i efterhand ses som ett råd till Markkanen. Den unge storstjärnan gjorde 22 poäng mot Frankrike och 24 mot Slovenien, men i andra matchen hjälpte det inte. Markkanen blev syndabock när han slängde bort de två sista anfallen och Finland föll med 78-81. Dessutom gjorde han illa foten i slutsekunderna och haltade ut i omklädningsrummet.

En nation drog efter andan och en 20-åring behövde glömma.

Träffade presidenten

Efter en matchvärmning utan "frälsaren" skingrades tvivlet.

Markkanen kom inte bara till spel mot Polen. Han bar laget på sina unga axlar, kvitterade Polens ledning i slutsekunderna av ordinarie tid och i den första förlängningen - och avgjorde sedan matchen i den andra: 90-87.

"Magiska" Markkanen gjorde 27 poäng men hade efteråt inte tid med alla som ville intervjua honom. Den här gången var det inte en skada som tvingade honom till omklädningsrummet. Markkanen hade en dejt med Sauli Niinistö, Finlands president.

Dagen efter uppvisningen fick Markkanen svara på frågan hur han så snabbt kunde komma över misstagen mot Slovenien.

– Ibland måste man misslyckas för att lyckas. Jag har övat på det här hela mitt liv så mitt självförtroende är ganska starkt, sade han.

FAKTA

Finland i basket-EM

Finlands matcher i gruppspelet:

31 augusti: Frankrike, 86-84 efter förlängning.

2 september: Slovenien, 78-81.

3 september: Polen, 90-87 efter två förlängningar.

Tisdag: Grekland.

Onsdag: Island.

Gruppens fyra bästa lag går vidare till mellanrundan i Istanbul.

TT-FNB