Söderling skrällde mot Paris-finalisten

Besegrade Martin Verkerk med 3-1 i set

SPORTBLADET

LONDON

När Martin Verkerk gick till final i Franska mästerskapen väckte han inte bara intresse i världstoppen.

Han väckte Robin Söderling. Och tanken om att steget till de bästa inte är så ofattbart stort.

- För bara ett år sedan spelade vi ju i samma Challengerturneringar. Därför intalade jag mig att jag kunde slå honom, säger Söderling efter skrällen i Wimbledon.

Genom 6-3, 6-4, 6-7 (5-7), 6-1 i första omgången stod 18-åringen från Tibro för något som han för bara ett par veckor sedan inte trodde var möjligt.

Han mötte en spelare som är rankad som nummer 16 i världen.

Han mötte en spelare som för två veckor sedan var i final i Franska mästerskapen.

Han mötte holländaren Verkerk, och det var just den vetskapen som gav Söderling - som tog sig till huvudturneringen via kval - en extra kick inför Wimbledondebuten.

- Jag har ju sett honom spela tidigare, och eftersom det inte var särskilt länge sedan som han också var med i Challengerturneringarna hoppades jag att jag hade chansen.

Det hade han. Och mer än så.

Söderling hade spelet, serven, mentaliteten, lugnet och behärskningen som gjorde att Verkerk fick problem.

Stor dröm

När Söderling servade och returnerade prickfritt blev Franska-finalisten skärrad. Den 24-årige holländaren tappade serven en första gång vid 3-4 i första set, och en andra och tredje gång i det andra.

Med de båda setsegrarna i ryggen var grunden till sensationen så gott som cementerad.

När Söderling slog in matchbollen efter två timmar och 3-1 i set var han överlycklig.

- Att spela Wimbledon är något man drömt om, säger han.

- När jag var liten satt jag alltid och såg alla matcher framför teven, och nu är jag här själv. Det är stort.

För Söderling var segern den största framgången hittills i karriären. Förra året debuterade han i Grand slam-sammanhang med att slå ut tysken Lars Burgsmüller i US Open men föll sedan mot Marcelo Rios i andra omgången.

Verkerks skalp är tyngre.

- Det kanske inte var min bästa match, men det var absolut den största, säger Söderling.

Annorlunda liv

Vid sidan av gräset i Wimbledon har den unge svensken de senaste dagarna fått uppleva en annan verklighet än den han är van vid från Challengerturneringarna.

En bättre och enklare. Men också en verklighet som inte är helt lätt att smälta in i till en början.

I Wimbledon slåss spelarna om miljoner. På turneringarna på Challengertouren får Söderling vara glad för en sponsorkeps, en väska och en check som täcker hemresan.

I Wimbledon hämtas spelarna i bil av officiella eskorter. På Challengerturneringar får Söderling nöja sig med en t-banebiljett, en promenad eller i bästa fall en taxi.

En sak är i alla fall den samma.

I Wimbledon som Wroclaw eller Sarajevo delar Söderling hotellrum med tränaren Peter Carlsson - som en väg att spara in på onödiga utgifter.

För tennis kostar. Men tennis ger inte mycket pengar tillbaka förrän en spelare nått fram till världstoppen. Där är inte Söderling riktigt än.

- Och det är faktiskt rätt skönt att dela rum, förklarar han.

- Det är lätt att det blir tråkigt om man inte har någon att prata med. Och Peter är suverän att ha med sig här. Han tar hand om allt det praktiska så att jag kan koncentrera mig på tennisen. Det är viktigt.

Väntar på genombrott

Fram tills kvaltriumfen och segern över Verkerk har Söderling länge varit talangen som väntat på sitt genombrott.

Som junior vann han prestigefyllda Orange Bowl och var rankad tvåa i världen.

Som senior har han varit med och nafsat men oftast fått svälja ett tidigt nederlag med förhoppningen om att hans hunger för segrar så småningom ska mättas.

Nu spelar han med de största.

Om Söderling, rankad som nummer 152 i världen, slår 160-rankade belgiern Gilles Elseener i andra omgången väntar engelska hemmafavoriten Tim Henman.

Men så långt tittar inte Söderling.

- Jaså, kan det bli Henman? Det visste jag faktiskt inte, säger han.

Skrällen mot Verkerk räcker gott än så länge.

Jakob Sillén/TT