Doldisarna som avgör hela NFL-slutspelet

SPORTBLADET

De där tröga, tjocka snubbarna som bara stångas och knuffas – kan de verkligen vara elit-idrottsmän?

Äsch, det är bara de viktigaste spelarna i hela NFL-slutspelet.

Välkommen till livet på den offensiva linjen – det mest otacksamma jobbet i amerikansk proffsidrott.

jätteviktig Nick Mangold (stor) ska skydda Mark Sanchez (liten) från argsinta försvarsspelare när New York Jets möter Indianapolis Colts i NFL-slutspelet i natt. Men räkna inte med några hyllningar till Mangold och den offensiva linjen – inte ens om laget vinner.
jätteviktig Nick Mangold (stor) ska skydda Mark Sanchez (liten) från argsinta försvarsspelare när New York Jets möter Indianapolis Colts i NFL-slutspelet i natt. Men räkna inte med några hyllningar till Mangold och den offensiva linjen – inte ens om laget vinner.

När NFL-slutspelet börjar i kväll står lagens quarterbacks i centrum. De får rubrikerna, hyllningarna och de fetaste kontrakten.

Men ingen av dem kan lyckas utan de stora killarna på den offensiva linjen. Det är de som skyddar quarterbacken, och skapar hål för den som ska springa med bollen.

Det är ett livsviktigt jobb – men lika oglamouröst som otacksamt.

– När ni vinner, har du inget med saken att göra. Förlust, och allt är ditt fel, säger Jim Covert, Super Bowl-hjälte och storspelare i 1980-talets Chicago Bears.

– När man spelar på offensiva linjen måste man släppa sitt ego helt, säger han i Men’s Journal.

Mer än en tjockis

För nyblivna NFL-tittare kan linjemännen se ut som tjocka slöfockar – men det krävs mer än råstyrka för att lyckas. Kvicka fötter och en snabb tanke, inte minst.

– Man möter alla möjliga försvarsspelare, specialister som byts in och ut, kanske 70 spel-sekvenser. Och om man lyckas 68 gånger av 70 så är det ändå ett misslyckande, säger Covert.

I årets NFL-slutspel är Nick Mangold, 27, så nära en stjärna man kan komma bland linje-spelarna. I höstas skrev han på ett sjuårskontrakt med New York Jets värt 375 miljoner kronor.

Och det är den offensiva linjen som har Jets slutspelsöde i sina händer – särskilt med oerfarne Mark Sanchez som quarterback.

– Vi säger till Mark: Du behöver inte göra något mer än att spela quarterback. Gå ut och gör ditt jobb, så försöker vi ge dig perfekta förutsättningar, har Mangold sagt.

Nyligen blev han uttagen till Pro Bowl, NFL:s all-star-match som spelas i Hawaii.

– Det är en ära att få representera Jets i Hawaii. Men jag vill hellre till Dallas.

Varför Dallas? Det är där Super Bowl spelas, såklart.

FAKTA

Vägen till Super Bowl

SÅ SPELAS NFL-SLUTSPELET:

NFL består av 32 lag. Lagen är, i likhet med NHL, uppdelade på två conference – NFC och AFC. Grundserien spelas i 16 omgångar.

Tolv lag, sex från varje conference, går till slutspel. Det är de åtta divisionsvinnarna, plus femte och sjätte bäst rankade laget i respektive conference.

Slutspelet avgörs i varsin conference innan de två vinnarna möts i Super Bowl.

Varje slutspelsrunda består av en match – vinna eller försvinna.

Slutspelet består av fyra rundor, Super Bowl inkluderat. De två bäst rankade lagen från respektive conference står över den första rundan. Seedning avgör hemmaplansfördelen.

Årets Super Bowl avgörs i Cowboys Stadium i Arlington, Texas, söndag den 6 februari.

SÅ ÄR LAGEN SEEDADE INFÖR ÅRETS SLUTSPEL:

Vinster–förluster i grundserien till höger. *Direktkvalificerade för andra rundan.

AFC

1. New England Patriots* 14–2

2. Pittsburgh Steelers* 12–4

3. Indianapolis Colts 10–6

4. Kansas City Chiefs 10–6

5. Baltimore Ravens 12–4

6. New York Jets 11–5

NFC

1. Atlanta Falcons* 13–3

2. Chicago Bears* 11–5

3. Philadelphia Eagles 10–6

4. Seattle Seahawks 7–9

5. New Orleans Saints 11–5

6. Green Bay Packers 10–6

SNABBGUIDE: HELGENS MATCHER

SEATTLE SEAHAWKS–NEW ORLEANS SAINTS

I kväll, 22.30, på TV 10. Odds: 5.25–1.18.

Snackisen: Seattle förlorade fler matcher (nio) än man vann (sju), men är ändå i slutspel – tack vare den usla klassen på lagets division NFC West. Nu har röster höjts för en förändring i NFL:s seedningssystem.

Tipset: De regerande mästarna Saints är en livsfarlig outsider i NFC, och ska bara vinna här.

Seattles nyckelspelare: Den tolfte mannen. Seattles galet högljudda publik är det enda skrällhoppet.

New Orleans nyckelspelare: Drew Brees. Quarterback med ligans kanske mest träffsäkra arm. Ledare.

INDIANAPOLIS COLTS–NEW YORK JETS

I natt, 02.00, på TV 10. Odds: 1.74–2.15.

Snackisen: Jets säsong har kantats av skandaler och besvärliga rubriker. Samtidigt har coach Rex Ryan tagit varje chans att utlova en Super Bowl-seger. Klarar spelarna pressen?

Tipset: Peyton Manning är fortfarande Peyton Manning. Mark Sanchez är fortfarande Mark Sanchez. Colts vinner.

Indianapolis nyckelspelare: Peyton Manning. Intelligent fältherre och framtida Hall of Fame-quarterback.

New York Jets nyckelspelare: Offensiva linjen. Jets chans är att kontrollera klockan, och ha bollen mer än Colts.

KANSAS CITY CHIEFS–BALTIMORE RAVENS

I morgon, 19.00, på TV 10. Odds: 2.45–1.60.

Snackisen: Klassiska Chiefs är tillbaka i slutspelet, där man bara varit två gånger de senaste tolv åren. Förra gången man vann en match där var 1993. Det röda havet på Arrowhead Stadium kommer explodera.

Tipset: Ge Jamaal Charles bollen, så löser sig resten. Även mot Ravens tuffa försvar.

Kansas Citys nyckelspelare: Jamaal Charles. Running back som när som helst kan explodera för en lång touchdown.

Baltimores nyckelspelare: Ed Reed. Försvarsveteran med grymma instinkter. Kan avgöra med en stulen pass.

PHILADELPHIA EAGLES–GREEN BAY PACKERS

I morgon, 22.30, på TV 10. Odds: 1.71–2.20.

Snackisen: Matchen i matchen mellan lagets quarterbacks, så klart. Vick är säsongens bästa story och hetaste spelare – Rodgers är Brett Favres arvtagare men har ännu inte vunnit en slutspelsmatch.

Tipset: Packers har försvaret för att förvirra Vick, och offensiven för att vinna en ”shoot-out”.

Philadelphias nyckelspelare: Michael Vick. I fängelse för två år sedan – har gjort en otrolig comeback till toppen.

Green Bays nyckelspelare: Aaron Rodgers. Skadorna har haglat runt honom, men Rodgers är högeffektiv ändå.