- Jag försöker vara snäll i alla fall

FOTBOLL

TOKYO

”Longberri” på japanska, ”Freddie” på engelska, ”Ljungan” på svenska.

”Världsstjärna”.

På alla språk.

Sportbladet har träffat en svensk superspelare som slår till när du minst anar det.

Foto: magnus wennman

Miyazaki, den 23 maj:

"Men vad fan är det som händer?!".

Olof Mellbergs förvånade västgötska slinker fram mellan armarna på Daniel Andersson, som tagit ett bryskt grepp om hans bröstkorg.

Det är Fredrik Ljungberg som har hänt, det är lagets största stjärna som satt två händer i ansiktet på Mellberg för att visa att han inte accepterar tacklingar som är så sena att de verkar ha påbörjats i Gullspång för en vecka sedan.

All aktivitet stannar till runt träningsplanen i Miyazaki, den väluppfostrade japanska publiken, till större delen skolelever som fått ledigt, kippar efter andan. Några minuter senare är allt precis som vanligt igen.

Det vill säga, Olof och Fredrik är kompisar.

Och Ljungberg får rubrikerna.

London, den 1 maj:

Tony Adams rättar till sin gröna Ralph Lauren-tröja och berättar att han funderar på att börja plugga, skaffa sig en utbildning, bli något. Han har bara några dagar kvar av sin aktiva karriär, och det finns en sak som är mer slående än tanken på en mittback i skolbänken. Arsenal håller på att förändras i djupet.

Adams, en av de sista från den förra guldåldern, ska sluta. Lagets bandiera (termen som italienarna använder för att beskriva spelaren som bär klubbens själ) ska lämna sitt arv vidare.

Några minuter senare kommer en av de tänkta arvingarna in genom dörren.

Med en äggvärmare på huvudet.

- Mitt hår är som det brukar. Jag var bara lite lat i dag och hade ingen tid att fixa det..., säger Fredrik Ljungberg.

Nwankwo Kanu lyfter vikter i gymet, medan David Seaman, Patrick Vieira och Ray Parlour skrattar runt ett bord i matsalen. För några månader sedan har John Gregory, Derbys dåvarande manager, beordrat sin klubb att byta till runda bord i matsalen för att främja lagsammanhållningen. Arsenal har haft sina bord ända sedan den nya träningsanläggningen i Shenley invigdes för två och ett halvt år sedan.

- Stämningen är bra. Det är förstås lite skillnad mot ett omklädningsrum i Sverige, där alla fikar eller går ut ihop. Det är inte samma sak här, men alla spelarna funkar bra ihop, det är det som är viktigt. Det märks på planen också, att vi kämpar bra för varandra överallt. Lite är det nog det som gör att vi är så starka på bortaplan, att vi ställer upp för varandra.

Fredrik Ljungberg lägger upp höger fot över vänster knä och lutar sig tillbaka, med sin äggvärmare till mössa (han har stulit den av sin lillebror Filip) neddragen över pannan. Han har just klarat av en presskonferens med de engelska journalisterna, när han sätter sig ner med Sportbladet.

Hans röst är mjuk och lågmäld, halländskan ograverad.

Det finns fortfarande de som hävdar att det är lättare att höra vad han säger när han talar engelska. Inte ens när han skålar med prinsessan Madeleine på idrottsgalan i Globen maskerar han att hans rötter är djupt nedgrävda i sanden på Tylösand.

- Jag körde den gamle vanlige halländskan", sa han då.

Det gör alltså han nu också.

Fredrik Ljungberg är som han är.

Hur är du? Vad finns det för saker som är "typiskt Fredrik Ljungberg"?

- Det borde du fråga mina kompisar. Jag vet inte. En typisk sak är nog att jag alltid är sen, men är det något viktigt (ett exempel: en passning från Bergkamp) försöker jag komma i tid. Jag vet om att det är min svaghet, försöker att bättra mig. Är det något viktigt så håller jag tiden, inget snack om det, men om vi bara ska ses på ett kafé eller något så är det svårt.

Fredrik säger att han "försöker vara snäll i alla fall" och när han inte har dobbskor på fötterna så verkar han leva upp till det.

Det röda håret, kedjelänken som hänger över högra höften, äggvärmaren" Om det vore så att en boks kvalitéer bedöms utifrån hur författarens skrivbord såg ut så skulle Fredrik Ljungberg vara en kaxig jävel.

En diva.

Det finns de som vill stämpla honom som det.

- Det är precis vad jag försöker att inte vara. Att jag tycker om kläder, det är upp till mig. Att jag har en annorlunda frisyr - samma sak. Jag har sagt att jag aldrig kommer att förändra mig som person, oavsett om jag är känd eller okänd så har jag alltid tyckt att det är viktigt att man behåller sin egen identitet, säger han och fortsätter:

- Jag har alltid sagt till mina kompisar, de jag litar på, att de ska säga till mig om jag förändras. De säger att jag inte gjort det.

Har det blivit svårare att lita på nya människor?

- Jag har blivit lite försiktigare, det är inget snack om att det tar lång tid innan man litar på en person. Det blir lite så att man behåller mycket av den gamla kärnan, som man hade innan man blev känd. Samtidigt är det viktigt att man inte gräver ner sig och stänger in sig i sitt skal. Man måste våga släppa in nya människor.

David Beckham har sagt att det inte är han själv som förändrats, det är folk runt omkring"

- Det får stå för honom. Men det är klart att i England är fotboll väldigt stort, de behandlar oss på ett annat sätt än i Sverige, inget snack om det. Men alla är positiva och ödmjuka och så, och det tillhör mitt liv.

Sexton mål och ett modernt kantspel i världsklass har gjort Fredrik till Premier Leagues hetaste spelare, några dagar senare ska han avgöra FA-cupfinalen och dessutom få pris som årets spelare av ligans huvudsponsor.

Svennis erkänner att Ljungberg gör honom lite skraj inför VM, och de stora drakarna på kontinenten vill köpa loss honom från hans femårskontrakt. Ett knippe italienska klubbar har redan hört sig för, Inter är berett att betala över 400 miljoner kronor men det sägs att Arsenals prislapp på svensken nuddar halvmiljardstrecket.

Du kostar en halv miljard kronor, sägs det. Går det att relatera till en sådan prislapp?

- Det är oerhört mycket pengar. Marknaden ser ut så, det är oerhörda summor. Men man blir lite" det är min vardag, jag reagerar inte så på det. Man reflekterar kanske inte över hur mycket pengar det där är i andra sammanhang.

Vad vill du uppnå innan din karriär är över?

- Svårt att svara på nu. Jag kom till Arsenal för att vinna titlar. Jag har alltid sagt att när hungern försvinner så är det dags att sluta, för mig personligen är det det som styr. Så länge som det är roligt och jag utvecklas så kommer jag att fortsätta spela fotboll. Den dagen hungern försvinner så kommer jag inte att vara en lika bra fotbollsspelare.

Arsenals presschef Amanda Docherty, en ung kvinna med glasögon och mycket bestämd vilja, öppnar dörren för att påminna Arsenals hetaste stjärna om att han gjort sitt jobb, intervjutiden är slut.

Fredrik nickar. "Det är okej, vi är snart klara". Han fortsätter:

- Jag har aldrig varit typen som satt upp mål, att jag vill vinna det och det, eller spela där och där, utan det viktigaste är att spela i Champions League och att spela i en toppklubb så man kan vinna saker. Det är väl det som styr.

Just den där obändiga, tjuriga viljan är det enda som är riktigt märkligt med Fredrik Ljungberg.

Var kommer den ifrån?

Han har vuxit upp under bra förhållanden, det fanns ingen storebror (som Olof Mellbergs) att slåss emot eller omgivande fördomar (som Zlatans eller Henke Larssons) att besegra. Fredrik Ljungberg vill bara bli bäst, vill bara vinna, för att han bara vill det.

Nu är han där, bland de bästa.

När Arsenal-tränaren Arsène Wenger går förbi stoppar jag honom för att fråga om Ljungberg. En nitisk vakt förklarar att Mr Wenger inte svarar på frågor, men eftersom Monsieur Wenger är intelligent och väluppfostrad, till skillnad från många andra engelska tränare, så stannar han till.

Han köpte Fredrik Ljungberg till England för att han såg en enorm utvecklingspotential. Mycket av den där potentialen har växlats in mot ren kvalité, men det finns fortfarande en del kvar.

- Han kan alltid förbättra saker, till exempel sin vänsterfot och sitt huvudspel. Han har tekniken, bra fysik, men för en spelare som Fredrik, som alltid finns på rätt ställe, så gäller det att skaffa sig fler alternativ, säger Wenger.

Det finns fler möjligheter, fler steg att ta.

Fredrik Ljungberg vill ta dem, och han vet hur.

- Träna hårt och få vara i en bra miljö. Som mittfältare är man som bäst när man är 27-28 år, då har man rutinen men samtidigt styrkan och snabbheten kvar. Så jag hoppas i alla fall att jag kan utvecklas en del till. Men hur långt jag kan nå har jag ingen aning om, säger han.

Då har han redan nått så långt att han fått en egen hyllningssång från fans, de sjunger den till melodin av Frank Vallis klassiska "Can"t Take My Eyes Off You":

- We love you Freddie, because you"ve got red hair, we love you Freddie, because you"ve got red hair"

I klubbshoppen säljer de t-tröjor med samma text, de kostar tolv pund styck.

Och i landslaget är Fredrik Ljungberg, vid 25 års ålder, den kanske viktigaste spelaren av alla.

Råsunda, Solna, den 17 maj:

Sverige ska precis möta Paraguay i en av de sista träningslandskamperna före VM, men Fredrik Ljungberg sitter bredvid Anders Svensson och Olof Mellberg i ett utrymme under Råsundas läktare.

Skadad.

De senaste veckorna har han spelat på sprutor för att klara smärtorna från en inflammation i nedre delen av ryggen, men nu finns det inga skäl att chansa.

- Jag tror aldrig att jag kommer att ta en smärtstillande spruta för en vänskapsmatch, säger han.

- Men det hade varit roligt att spela i Stockholm, det var länge sedan jag spelade en landskamp här.

Det är sju månader sedan. Den 7 oktober slog Sverige Azerbajdzjan med 3-0 i VM-kvalets sista match. Sedan dess har Ljungberg bara spelat 45 minuter.

Utan honom har landslaget spelat fem raka matcher utan att vinna.

Miyazaki, den 23 maj:

Genom enorma fönster syns en konstgjord lagun, på borden står apelsinjuice och kakor, men det är inte därför lobbykaféet på Aoshima Palmbeach Hotel är överbefolkat av svenska journalister. Kakorna är goda, men vi är nyfikna på något mera matigt och saftigt.

Vi är, i klarspråk, där för att Fredrik Ljungberg har slagits med Olof Mellberg på träningen.

- Det är alltså så man ska göra för att få uppmärksamhet", säger lagets komiker Anders Svensson till Marcus Allbäck.

Så dags har både Ljungberg och Mellberg kommit till kafét och satt sig vid ett bord. Tillsammans.

- När träningen är slut är en sådan här grej utagerad. Man behöver inte hänga på varandra de två närmaste minuterna efteråt, men sen tar man en diskussion. Nu är det ingenting vi tänker på, säger Fredrik.

- Fredrik är en skitskön kille, men jag har kanske haft mina hårdaste duster med dem jag gillar allra bäst. Det är ofta så, säger Olof.

Dagen efter skriver halva Europas tidningar om bråket.

Fredrik Ljungberg läser dem inte, han sitter på ett flygplan till Tokyo tillsammans med resten av landslagstruppen. Sverige ska möta Japan i den sista riktiga matchen före VM, för första gången ska den japanske kejsaren se en fotbollsmatch på plats.

Rykten säger att han är nyfiken på Longberri.

Den senaste säsongen är hans bästa i karriären

Sportbladet möter de svenska landslagsstjärnorna inför VM. Först ut var Henrik Larsson, i dag porträtterar Simon Bank de senaste dagarnas huvudperson - Fredrik Ljungberg. Han pratar om bråket med Olof Mellberg, kläderna, kändisskapet och om framtiden i Arsenal och svenska landslaget.