Den svartvita armén från norr

Newcastles fans är bäst i England

FOTBOLL

Finns Premier Leagues tyngsta supportrar i Manchester? I London? Eller söderut någonstans?

Coin oot o" the way.

Lyft på hatten för Toon Army. Ligans bästa fans.

Nej, jag vet.

Det finns inte en människa som förstår vad de mest inbitna från Tyneside säger när de säger något. Men när de sjunger vet man i alla fall vad de menar. Och de menar det bäst av alla i Premier League just nu.

Att ranka fans är som att smyga upp bakom Alan Smith i spelargången och viska "vad söt du är i håret, lilltjejen".

Man ber om stryk.

Trots att Sverige nu skaffat sig en egen supporterkultur värd namnet så finns det fler svenskar än någonsin som har ett engelskt lag som sin första identitet. Det innebär, bland mycket annat, att vi konstant är dömda att sträva efter en genuinitet och normalitet som vi aldrig kan bli en del av (det spelar ingen roll hur många gånger du åker till Anfield, du kommer ändå aldrig att kunna bli en ä k t a scouser). Men det innebär inte att graden av fanatism är lägre.

Stryk, alltså.

Tjocka, tatuerade killar

Listan här intill byggs på snittsiffror och historia, men minst lika mycket på erfarenhet, på de bilder som dök upp i huvudet när jag och Erik Niva diskuterade engelska fans.

När vi pratade om Liverpool tänkte vi på the Kop, då och nu.

När vi pratade om Manchester United blev vi sugna på räkmackor.

När vi pratade om Arsenal så" så slutade vi snabbt.

Och när vi pratade om Newcastle så tänkte vi på tjocka killar med en öl i ena handen, en tatuering på bröstet, och ett äkta geordie roar - och en korv - på läpparna.

St James" är en fantastisk arena, ett fotbollstempel i svart och vitt. I begynnelsen lär planen ha lutat rejält från norr till söder, ett fall på fem och en halv meter. När publiken är som starkast kan det kännas som att den där uppförsbacken fortfarande finns kvar för lag som kommer till Tyneside på besök.

Förra säsongen var det likadant på St Andrews, Birminghams fans lyfte fram sitt lag till bragder var och varannan vecka.

Ofta kändes det som att de var en del av det som hände på planen.

Ibland var de det också.

Publikt drabbades Premier League av en stor förlust när klassiska Sunderland fick respass i våras. Inte för att det droppar tårar i pintglasen för att Joachim Björklund inte kommer till spel i år, utan för att Sunderland har fantastiska fans. Det är bara det att det finns större problem att brottas med. Den engelska läktarkulturen har blivit renare än någonsin, mer väluppfostrad och mindre våldsam.

Men på många ställen ack så trist.

Publiken är rik och vit

Italienarna kan invända att engelsmännen fortfarande tror att "tifo" är ett slags vindstyrka, men det där handlar bara om olika supporterkulturer. Det stora problemet är arenornas sociologi, att massans ornament fått så fina kanter. De stora klubbarna har blivit multinationella företag, som föredrar utländska fans framför lokala (de utländska köper ju souvenirer också). Och det kostar enorma pengar att köpa biljetter.

I arbetarklassporten fotboll tillhör nu 69 procent av publiken över- eller medelklassen. I fjol tjänade 37 procent över 400 000 om året.

Publiken i England är rik, medelålders - och vit.

Engagemanget är fortfarande enormt, de fanatiska fansen finns fortfarande och på många ställen är klubbarna än i dag oerhört viktiga institutioner som har stor betydelse för fansen. Se på Liverpool eller Everton, de är minst lika identitetsskapande nu som för 20 år sedan.

Men på ett annat sätt. Lite tystare.

Highbury har länge kallats the Library ("biblioteket") av elaka tungor, men Arsenal har aldrig förtjänat det lika mycket som nu. Det krävs stora matcher, evenemang, för att publiken verkligen ska tända till.

Så är det inte på St James".

Därför toppar de vår lista.

Fotnot: "Coin oot o" the way" betyder "Kliv åt sidan" på Newcastle-dialekt.

4. Liverpool

Arena: Anfield

6. Leeds

Arena: Elland Road

8. Wolverhampton

Arena: Molineux

7. Portsmouth

Arena: Fratton Park

2. Birmingham

Arena: St Andrews

1. Newcastle

Arena: St James Park

10. Everton

Arena: Goodison Park

9. Tottenham

Arena: White Hart Lane

5. Manchester C

Arena: City of Manc. Stadium

3. Manchester U

Arena: Old Trafford

Simon Bank