Kulthjälten tillbaka i fotbollens finrum

”Första intryck har jag alltid fått slita med”

1 av 3 | Foto: GETTY
Steve Mcnulty under en match mellan hans Luton Town och Braintree Town.
FOTBOLL

Som liten grabb spelade han 13 år för Liverpools ungdomsakademi.

Nu kommer den ovanlige hjälten Steve McNulty att få chansen i den engelska fotbollens finrum, Football League.

Hans Luton Town säkrade i går avancemang.

Engelsmännen gillar sin fotboll och intresset sträcker sig långt ner i divisionerna. De senaste åren har en ovanlig spelare tagit divisionerna med storm.

Steve McNulty är 30 år gammal, stor som ett hus, enormt bollskicklig och en kultfigur i engelska Non-League – division fem och neråt. Nu är Steve McNulty tillbaka i den engelska fotbollens finrum, Football League.

Hans Luton Town blev i går kväll klara för uppflyttning till League Two (motsvarighet till division fyra) efter att Cambridge förlorat mot Kidderminister.

Han har fått njuta av fyra uppflyttningar med tre olika klubbar där nere och den allra största framgången kom säsongen 2011/12 när han som lagkapten lyfte upp Fleetwood till just League Two. Totalt blev det 16 matcher för McNulty i League Two innan han ådrog sig en skada och inte lyckades slå sig till tillbaka in i startelvan.

– Jag förlorade kärleken till fotbollen där och då. Jag buades ut av mina egna fans. Jag hade blivit för bekväm tillsammans med tränaren i Fleetwood och behövde lämna klubben.

”Det rinner av mig”

Han tilläts lämna klubben och återvända till de jaktmarker där han skördat så stora framgångar tidigare år, Non-League-fotbollen.

I nya klubben Luton Town blev han direkt en kultfigur där hemmapubliken jublade varenda bolltouch och sjöng ”you fat bastard” med värme.

– Det där får jag höra var jag än spelar och så har det varit sedan jag var 16 år gammal. Det rinner av mig och stör mig inte överhuvudtaget. Förhoppningsvis kan jag göra bra ifrån mig här och se till att vi når uppflyttning, sa McNulty efter debuten.

Den förhoppningen gick i uppfyllelse under McNultys andra säsong i klubben och nästa säsong får han alltså ett nytt försök i Football League.

– Om jag ska nämna en spelare som varit en katalysator för vår insats den här säsongen så vore den spelaren Steve McNulty. Han har varit alldeles fantastisk, en ledare. Han har inspirerat folk med sin vinnarattityd, säger Luton-tränaren John Still.

Årets spelare

Och nog har han varit fantastisk. Lagkaptenen har startat samtliga 43 omgångar och har endast klivit av en match. Han är framröstad till årets Luton-spelare av fansen, och utvald till detsamma av både klubben och tränare Still.

”Den kraftigt byggde mittbacken har en kropp som Diego Maradona under argentinarens mörkare år, men han spelar fotboll som Non-Leagues Paolo Maldini under italienarens allra bästa år”.

Så skrev lokaltidningen Nuneaton News efter att Luton kört över just Nuneaton Town 3-0 i januari.

The Non-League Football Paper kallar mittbacken en kultfigur vart än han spelat. Efter hans drömvolley från 25 meter mot Southport i november sjöng Luton-fansen "Sumo, Sumo" – igen med värme.

Men sanningen är att McNulty sett till att tappa i vikt sedan den tuffare tiden i Fleetwood.

– Jag såg till att komma i form men jag är inte dum, jag vet att bland en publikskara på 6 500 personer kommer en del åskådare tycka att jag är usel och överviktig.

Fick lämna Liverpool

Den Liverpool-födde mittbacken var större än sina lagkamrater redan 1990, när han som sjuåring inledde sin fotbollskarriär i Liverpools ungdomsakademi och gick vidare till att bära lagkaptensbindeln för klubbens U19-lag. Han blev kvar i storklubben 13 år innan han 2003 släpptes utan att få ett proffskontrakt med klubben.

– Jag är övertygad om att jag hade blivit kvar längre än så om jag inte varit en person som ser större ut så fort jag slänger på mig en fotbollströja. Första intryck har jag alltid fått slita med. Förhoppningsvis lyckas jag med att övertyga folk här, men egentligen bryr jag mig inte om hur folk tycker att jag ser ut. Jag är stor och ful nog att ta det med en klackspark.

Från Liverpools akademi tog han i varje fall med sig en teknisk skicklighet och bollsäkerhet som är sällsynt i de lägre divisionerna. Därför ser man honom ofta vända bort försvarare med sulfinter och i bland till och med Cruyff-finten.

– Han påverkas inte alls av det som händer omkring honom. Och jag älskar honom för det, säger tränare Still som gladeligen tar med sig Non-Leagues bäste mittback till nya utmaningar i den engelska fotbollens finrum.

Källor: Dunstable Today, Hexham Courant, The Non-League Football Paper, BBC, Bedfordshire News, Hatters News, Luton Dunstable, Luton Today.