Återfunnen – efter 20 år av legender

Världshistoriens sämste fotbollsspelare i 53 minuter sen försvunnen i 20 år: Nu ska jag berätta

FOTBOLL

Han sprang rakt in i Premier League, spelade 53 minuter och utsågs till världshistoriens sämste fotbollsspelare.

Sedan försvann Ali Dia spårlöst från kartan.

På dagen 20 år senare är han äntligen återfunnen: Mannen som lurade fotbollsvärlden.

Det finns legendarer och så finns det Ali Dia. Anfallaren från Senegal spelade bara 53 minuter för Southampton i Premier League men trots det kan du fortfarande köpa Dias matchtröja på nätet för över 800 kronor, höra hans namn sjungas på brittiska fotbollsmatcher och återkommande läsa om honom på listor i de brittiska tidningarna.

Tyvärr för Dia själv handlar listorna om historiens sämsta fotbollsspelare (Dia toppar alltid) och fotbollsvärldens värsta skandaler. Men det är faktiskt bara ett par dagar av Dias karriär som finns ordentligt dokumenterade.

”Dök upp från ingenstans”

I november 1996 fick Southampton-tränaren Graeme Souness ett samtal från George Weah, då firad anfallare i Milan och året innan utsedd till hela världens bäste fotbollsspelare.

– Jag har en kusin ni måste ge en chans. Han har spelat 13 landskamper för Senegal och är till och med bättre än vad jag är, sa Weah.

Graeme Souness blev intresserad.

– Han spelade med George Weah i PSG och förra året i den tyska andradivisionen... Så vi håller på att kolla upp honom, sa Souness till den nyfikna pressen.

Ali Dia erbjöds ett provspelskontrakt på 30 dagar och skulle omedelbart få chansen att visa upp sig i en reservlagsmatch mot Arsenal. Sedan kom regnet. Planen blev så vattendränkt att matchen tvingades ställas in. Istället kallades Dia in till a-lagets match hemma mot Leeds den 23 november 1996.

– Han dök upp från ingenstans med ryktet att han var George Weahs kusin. Han gjorde en träning och det såg i ärlighetens namn inte särskilt bra ut. Så är det ju med provspelare ibland, de är inte särskilt bra. Jag trodde inte att jag skulle se honom igen. Men när vi dyker upp till matchen mot Leeds dagen efter så sitter han på bänken. Jag tänkte att det var konstigt, han såg inte så bra ut dagen innan. Efter 30 minuter drar jag på mig en sträckning och måste bytas ut. Ali Dia får kliva in. Det var ofattbart. Han sprang runt som bambi på hal is. Det var väldigt, väldigt pinsamt att se. Och så i andra halvlek var Souness tvungen att plocka av honom igen, han var så dålig. Jag trodde att det var ett skämt. Han dök upp dagen efter för att få behandling på en skada. Sedan försvann han och vi såg honom aldrig igen, har Matthew Le Tissier vittnat om.

”Är mannen du letat efter”

Ali Dia spelade bara 53 minuter men det är förmodligen de 53 mest omskrivna minuterna i ligans historia (se videobilder här). Efter matchen bröt Southampton kontraktet och Ali Dia fortsatte karriären i non-league-laget Gateshead innan han året efter avslutade karriären och försvann spårslöst från kartan. Med sig tog han svaren på frågor Fotbollsengland sedan dess flitigt ställt sig.

Var det verkligen George Weah som hade ringt? Hur kunde Graeme Souness ge en spelare han aldrig sett i matchspel chansen? Varför kollade ingen upp att Dia aldrig hade spelat i PSG eller för Senegals landslag utan bara i mindre klubbar i Frankrike, Finland och Tyskland? Och vad hände egentligen med Ali Dia sen?

Teorierna har varit många. Vissa har påstått att det var en universitetskompis till Dia som hade ringt och imiterat Weah andra att det var en agent som för egen vinning hade blåst Southampton. Dia själv har samtidigt påståtts vara allt från emigrerad till Saudiarabien som yrkeskriminell eller till och med död.

Inget har vetat om sanningen – innan Bleacher Report nu 20 år senare bestämde sig för att ta reda på den.

I ett långt reportage letar tidningen reda på Ali Dias föräldrar i Dakar, Senegal. De leder reportern vidare till Dias syster i Frankrike och till sist till hans son – som själv visar sig spela fotboll för Ali Dias gamla klubb Saint-Quentin utanför Paris i en fransk amatörliga. Ingen av dem säger sig ha pratat med Ali Dia om vad som egentligen hände i Southampton men sonen Simon påstår sig ändå vara säker. Det var Dia själv som blåste klubben.

– Det är en galen historia. Fullständigt galen. Jag vet att det var han som gjorde det eftersom jag känner honom. Jag förstår hans personlighet. Jag vet vad han är kapabel till för att lyckas, säger Simon Dia till Bleacher Report.

Men vad hände med Ali Dia själv? Enligt tidningsrapporter utbildade sig senegalesen till affärsman i Newcastle efter karriären. Hans föräldrar vittnar om ytterligare studier i San Francisco och arbete i Qatar tills för två år sedan. Då återvände Dia till Europa och bosatte sig i – England. Dagen efter att Bleacher Report träffat Simon Dia ringer plötsligt reporterns telefon ”Hej, det är mannen du letat efter”.

”Framställt mig som en lögnare”

Ali Dia har efter 20 års tystnad bestämt sig för att berätta sin version av händelserna i Southampton 1996. Han gör det genom att tillbakavisa alla tidigare berättade historier om den mytomspunna händelsen.

– Alla har framställt mig som en lögnare men det är inte sant. Jag spelade för Paris Saint-Germain, i andradivisionen 1986-88 och hjälpte dem att vinna den lokala cupen antingen 1986 eller 87. Det är ett tag sen...

Dia säger till Bleacher Report att han 1994 hade blivit presenterad för den afrikanske agenten Bachrir Souleman. Det var han som, enligt nu 51-årige Dia, från sitt kontor i Storbritannien ordnade övergången till Southampton. Anfallaren påstår också att han tränade med Southampton i en och en halv månad, samt gjorde hattrick i en internmatch, innan debuten mot Leeds.

– Jag förtjänade min plats i matchen. Souness sa ”du lirar i morn, gör dig redo”. Jag förväntade mig inte att starta men sen blev Le Tissier skadad och jag hoppade in. Jag hann inte ens värma upp, bara rakt in. Jag har ett rent samvete. Gud kommer döma oss alla.

Mer vill inte Ali Dia säga, han ska iväg på en jobbintervju som förhoppningsvis ska ge en ny anställning i Asien. De få kommentarer han hinner ge väcker snarare blev frågor än de ger några svar.

Graeme Souness har berättat en helt annan version i sina korta kommentarer men har sedan händelsen vägrat att utveckla vad som egentligen hände den 23 november 1996 och nämner inte ens matchen i sin självbiografi. George Weah påstår att han aldrig hört talas om Ali Dia. Nu har anfallaren gett sin egen version men hans son har en helt annan uppfattning om sanningen och hans föräldrar har fram tills nu aldrig fått höra ett ord om incidenten från sin son.

Kanske blåste Ali Dia Southampton och fick som amatör chansen att spela 53 minuter i en av världens bästa ligor. Kanske var det en agent inblandad som sedan blixtsnabbt försvann med pengarna innan bluffen hann avslöjas. Kanske får vi aldrig veta.

Klart är att det kommer skrivas fler texter och sjungas fler sånger om Ali Dia. Världshistoriens sämsta professionella fotbollsspelare.