”Vi trodde hon var datanörd”

Sportbladet berättar historien om den blyga förortstjejen som utmanar världens bästa herrar - del 1

1 av 4 | Foto: christer höglund
Annika Sörenstam utanför klubbhuset på Augusta National, men hemmet ligger i Nevada och Florida.
SPORTBLADET

Om en dryg vecka skrivs svensk idrottshistoria. Damgolfens etta åker till Fort Worth, Texas, för att möta världens bästa herrspelare i en tävling på PGA-touren.

- Jag kommer att vara supernervös, säger Annika Sörenstam i en exklusiv intervju med Sportbladet.

Thomas Tynander berättar historien om den blyga skoltjejen från Stockholms förorter - som antog en sensationell utmaning.

Den amerikanska natten tog emot henne med ett upproriskt åskväder.

Himlen över flygplatsen i Tucson lystes upp av blixtar och åskan dånade över ökenlandskapet.

- Det var faktiskt obehagligt. Jag hade aldrig varit med om något liknande, säger Annika Sörenstam i en exklusiv intervju för Sportbladet.

- Märkligast var att det faktiskt inte regnade, det bara dånade och blixtrade. Jag minns det som om det vore i går.

Det var i augusti 1990.

Annika var 19 år och flyttade till USA som en blyg och äppelkindad golftalang, för studier vid University of Arizona. Med sig hemifrån hade hon bara två resväskor med kläder - och en golfbag med favoritklubborna.

I dag är Annika Sörenstam 32 år och en av idrottens största, nominerad till Årets Idrottskvinna i världen, 2002, i sällskap med med Marion Jones (friidrott), Paula Radcliffe (marathon), Serena Williams (tennis) och Janica Kostelic (alpint).

Förra året vann Sörenstam mer än hälften av turneringarna hon spelade, 13 av 25, och tjänade drygt 20 miljoner kronor i rena prispengar.

Totalt i karriären har hon mer än 50 vinster och mer än 100 miljoner inspelade kronor.

Och inom kort, torsdag den 22 maj, går Annika Sörenstam ut på Colonial Country Club i Fort Worth, Texas, i en golfpromenad som kommer att följas av 200.000 åskådare vid repen och miljoner vid tv-apparaterna.

Och hon tänker på det varje dag.

- Klart att jag ser fram mot tävlingen, säger hon och låter uppriktigt förväntansfull.

- Det är ju som en enorm utmaning. Även om jag säkert kommer att vara nervös...

Kan fortfarande bli nervös

Kanske känner Annika Sörenstam en lika skräckblandad förväntan som den där stormiga kvällen hon landade i Tucson, Arizona.

För trots att hon idag har rutin från över hundra topp 3-placeringar i stora tävlingar kan Annika Sörenstam fortfarande bli nervös.

Trots att hon älskar ett skarpt läge erkänner hon att nerverna kan vara riktigt skakiga.

- Kan bara hoppas att jag inte bli så nervös att jag får svårt att minnas tävlingen efteråt. Det här blir ju en upplevelse jag vill ha med mig som ett minne in i framtiden, säger hon och skrattar.

Världens bästa damspelare - mot de bästa herrarna. Det lär bli veckans händelse i världsidrotten?

- Jo, fast jag får ändå göra det jag älskar mest...att spela golf. Jag är nog inte mer nervös nu än när jag första gången svarade på frågan om jag skulle kunna tänka mig att testa herrtouren.

- Jag vet vad jag ger mig in i...

Hur tror du tankarna far i huvudet när du byter om i det egna privata omklädningsrummet och du har minuter kvar tills du ska värma upp, första speldagen?

- Jag kommer att vara supernervös, så klart. Jag har ju aldrig gjort något liknande tidigare.

- Men jag ska göra allt för att behålla mina rutiner och gå ut en timme och en kvart för uppvärmning, precis som jag alltid gör.

Du kommer att vara ordentligt spänd, med tanke på uppmärksamheten?

- Jo. Men jag kan bara hoppas att jag kan njuta av stunden och uppleva en fantastisk vecka.

Utmaningen på Colonial kan bli en av höjdpunkterna på en fantastisk karriär - som tog fart för 13 år sedan.

Timmarna före den stormiga landningen i Tucson, 1990, hade tonåringen Annika Sörenstam lämnat flickrummet i Bro Bålsta och starka familjeband. Avskedet med pappa Tom, mamma Gunilla och lillasyster Charlotta, på Arlanda, hade varit smått tårfyllt, känslorna var starka.

- Du vet var vi finns, hade Tom sagt.

- Kom ihåg, menade Gunilla, finns det flyg dit, så finns det flyg hem. Det är inte längre bort än så...

Men innerst inne hade Annika Sörenstam inga planer på att återvända till Sverige, inte än på många år.

- Fast egentligen visste jag ju inte alls vad jag ville göra med mitt liv, jag åkte väl mest över för att plugga och uppleva något nytt, säger hon idag.

I Sverige hade hon tagit studenten från fyraårig teknisk linje, men valde att i Arizona studera företagsekonomi - och golf.

- Jag var ju verkligen en grön amatör.

Kvar hemma i Sverige kände Tom och Gunilla förväntan - men även oro:

- Det var ju jättekul att hon fick chansen i USA, möjligheterna var ju stora. Men det var också lite nervöst, för oss var det ju ändå ett stort steg att Annika flyttade så långt hemifrån, säger Tom Sörenstam.

Första dagarna i sin nya hemstad, Tucson, tillbringade Annika Sörenstam på The National Golf and Country Club, där hon bokat rum genom kontakter.

Om första natten i det nya hemlandet var smått kaotisk, så var uppvaknandet skönare. Den första morgonen värmde solen Annikas rumsfönster och utsikten över den vackra 18-hålsbanan gjorde genast ett starkt intryck.

I 40-gradig ökenvärme inleddes så smått det målmedvetna arbetet med att forma en sagolikt belönande golfkarriär som kom att ge över 100 miljoner kronor bara i prispengar - och en rad egna kapitel i golfens historieböcker.

Efter en knapp vecka flyttade hon in i ett studentrum på universitetet och köpte sig genast en cykel, för att enkelt kunna ta sig mellan studentrum, föreläsningar och golfbanor.

Sörenstam var målmedveten som få, både i sina studier och på golfbanan, men inte alls lika utåtriktad som de flesta av de amerikanska lagkompisarna.

Precis som under hela uppväxten valde Annika Sörenstam att hålla en låg profil.

- När jag var liten och gick i skolan så visste jag ofta frågorna men räckte ändå inte upp handen för att slippa prata inför hela klassen.

- Det där fanns kvar långt senare. När jag spelade golf i större tävlingar missade jag medvetet puttar på dom sista hålen för att inte vinna. Då slapp jag hålla tacktal.

Även presskonferenser kändes påfrestande, fram tills helt nyligen.

Efter två år på universitetet valde en 21-årig Annika Sörenstam utmaningen att bli proffs. Via spel på Europatouren tog hon sin in på USA-touren och är idag en av de största genom tiderna.

Men än i dag upplever världsettan hur det offentliga livet på många sätt fortfarande kan vara påfrestande.

- Förväntningarna på hur jag ska vara utåt är svåra. Det känns jobbigt när jag kritiseras för att jag inte kan hålla bra tal eller går klädd på ett visst sätt som många tycker är tråkigt.

Träffade maken på range

Störst stöd i det offentliga livet har Annika Sörenstam av sin make David Esch, som ständigt reser med på touren. De är jämngamla och träffades hösten 1993, på en driving-range i Arizona där David sålde golfprylar. De spelade en runda golf tillsammans och fortsatte sedan umgås regelbundet även utanför golfbanan. I maj 1995 förlovade de sig under franska stortävlingen Evian Masters.

I dag jobbar David Esch för Annikas klubbtillverkare Callaway, som representant på damtouren.

Paret gifte sig i ett litet och privat kyrkbröllop, i Lake Tahoe, den 4 januari 1997.

Tillsammans har de hem i både Nevada och Florida.

Men livet i Amerika har inte gjort den svenska världsettan speciellt amerikansk.

- Jag är ju svenska och fortfarande väldigt privat. Jag trivs bäst i små sällskap, med nära vänner, säger Sörenstam.

Först där, i trygg omgivning, kan hon njuta av livet. Det är med nära vänner hon åker wakeboard, vattenskidor eller vandrar i naturen.

Varje ny seger firas med festmiddag i sällskap med de allra närmaste.

Men Annika Sörenstam är så privat att hon har få nära vänner på golftouren, det är sällan hon umgås med övriga svenskor som Helen Alfredsson, Carin Koch eller Catrin Nilsmark.

Annika Sörenstam slipper helst strålkastarljuset.

- Jag är golfspelare, det är mitt yrke. Men det gör ju inte att jag kan formas som många vill ha mig här i USA. Så är det bara, sa hon i en intervju med Sportbladet för ett år sedan.

Men något har hänt. Senaste två månaderna har Annika Sörenstam synts mer i amerikansk media än Tiger Woods. Den svenska väldsettan har varit hos Jay Leno i "The Tonight Show", varit gäst i både CNN och NBC och var helt nyligen ett eget ämne i nyhetsmagasinet "60 Minutes". Bland annat.

Aldrig tidigare har Annika Sörenstam varit lika offentlig.

Bara för två år sedan hade mediehysterin varit otänkbar. Trots påstötningar från sina rådgivare på IMG undvek Sörenstam all stor mediabevakning.

- Fram tills för två år sedan var det ingen som fick komma henne in på livet, säger förre stjärnspelaren Judy Rankin till tidningen USA Today.

Rankin är idag expertkommentator på tv-bolaget ABC/ESPN och gläds åt världsettans förändring utåt.

- Alla trodde Annika var en datanörd som bara tänkte på golf och sin egen familj, men hon har verkligen börjat bjuda mer på sig själv.

Sörenstam själv rycker lite på axlarna åt förvandlingen och uppmärksamheten i de stora amerikanska tv-kanalerna.

- I början var det väl egentligen ganska kul, eftersom det var något jag aldrig gjort tidigare, säger hon.

- Men senaste tiden har det varit jobbigt eftersom alla intervjuer jag gör handlar om samma sak.

Värre lär det bli. Miljoner kommer att följa ditt spel i jakten på herrarna. Och du som inte ville stå på någon scen...

- Ja, jag är faktiskt blyg och drömmer verkligen inte om att stå på någon scen. Men samtidigt älskar jag att tävla och det här är ju ändå bara en golfturnering. Även om det blir en extremt stor utmaning...

Uppladdningen inför den historiska turneringen i Forth Worth, Texas, har pågått länge.

Till en början i det stora hemmet i Incline Village, Nevada, med utsikt över mäktiga Lake Tahoe. En lugn och naturskön plats som till stora delar påminner om Sverige och ger det lugn som blir bränsle för framtida golfsatsningar. Naturvillan med granparkett på golven är Annika och Davids riktiga hem sedan sju år och här finns katterna Molly och Nelson.

Det var i Tahoe som Annika tog beslutet att spela mot herrarna.

Sedan fortsatte uppladdningen på hemmaklubben Lake Nona Golf & Country Club söder om Orlando - nära Windermere, där Tiger Woods har sitt hem.

Det är i parksköna Lake Nona, med golfgrannar som Ernie Els, Nick Faldo och David Leadbetter, som paret Sörenstam/Esch har sitt sommarhem, vid banans 16:e hål - ett rakt par 4 som ligger längs sjön Red Lake.

Det är där, på en bana för flera stora mästerskap, som Annika Sörenstam tillbringar alla träningsperioder. På den hårt bevakade golfanläggningen ska hon tillsammans med sin svenske tränare Henri Reis hela nästa vecka specialträna inför debuten på herrarnas proffstour, 22 maj.

Mer än tolv år efter flytten från flickrummet är Annika allt annat än en blyg och äppelkindad spelare i mängden.

Visserligen är familjebanden är fortfarande starka, Annika talar med sina föräldrar på telefon flera gånger i veckan, men som golfspelare är hon i dag en blivande legend som lever efter mottot "face your fear", utmana din rädsla.

Den 20 oktober invigs hennes ett eget hörn vid golfens Hall of Fame, i Florida.

Självförtroendet är orubbligt.

- I dag vet jag ju vad jag vill, jag har mål i livet. Tar för mig mer.

Det måste kännas som en evighet sen du lämnade mamma och pappa bakom dig på Arlanda?

- Ja, det har hänt mycket sen dess. Det har verkligen hänt mycket.

Mer blir det.

Och det är fortfarande stormvarning.

Här är hela artikelserien om Annika Sörenstam

Annika berättar om sina intressen