”Mot ljusare tid – vinnarskallen”

Foto: CHRISTER HÖGLUND
SPORTBLADET

En sagolik karriär är snart över.

I sju delar berättar Sportbladet om Annika Sörenstams golfliv. Första delen beskrev hur Annika valde­ bort tennis och skidor för att spela golf – och hur hon med tårar i ögonen flyttade hemifrån vid 19 års ålder, för att leva i USA och ”uppleva något nytt”.

I dag berättar vi om hur hon med svensk mentalitet och amerikanska förutsättningar byggde en unik karriär.

Det var egentligen bara hon själv som kunde se texten. Hennes egen, skriven på undersidan av skärmen till kepsen:

”Face your fear”.

Annika Sörenstam använde det som sitt mantra under många år. Hon övertalade sig själv att acceptera utmaningarna och njuta av stunderna.

Och det kom allt mer att handla om att vinna.

Vara etta.

Bättre än alla andra i världen – till (nästan) vilket pris som helst.

Sörenstams förvandlingen från blyg svensk tränings­produkt till amerikansk segermaskin är förbluffande.

Det åskade och var oroligt i luften när Annika ­Sörenstam landade i Tucson, Arizona, en augustinatt 1990. Hon checkade in på The National Golf & Country Club, med två resväskor och en golfbag.

Det nya livet, i oas av golfbanor i det heta ökenland­skapet, kom att passa henne perfekt. Nu kunde hon träna året runt med perfekta förutsättningar, och mäta sig med de bästa.

– Men jag var verkligen en grön amatör, har hon berättat för Sportbladet.

Sörenstam må ha varit grön, men med sig hade hon en svensk grundutbildning som i kombination med en amerikansk verktygslåda skulle ge henne förutsättningar att bli bäst i världen.

Utan sina år i det svenska amatörlandslaget, med visionären Pia Nilsson som förbundskapten och mentor, hade Annika Sörenstam troligen aldrig blivit världsetta.

– I det svenska juniorprogrammet lärde sig Annika att fokusera och sätta upp mål. Hon lärde sig att tänka igenom allt i sin träning och tävling, och vara grundlig i allt hon gjorde. I dag är det sådan hon är även som privatperson, menar Ron Sirak som är chefskrönikör på Golf Digest och har följt hela Sörenstams karriär.

– Annikas mentala fokus och disciplin på en golfbana är bättre än någon annan som någonsin har spelat golf. Helt ärligt; de två detaljer som skilde henne från resten av världseliten var just hennes fokus men även det faktum att hon har haft en av de mest pålitliga och självupprepande­ golfsvingar i golfens historia.

Och Pia Nilsson håller med att grunden lades redan i amatörlandslaget:

– Ja, vi pratade och gjorde mycket övningar runt mål, visioner, våga vara annorlunda, våga sikta högt. ­Annika var en av spelarna som tog tag i det ordentligt!

Hur upplevde du att Annika utvecklade en speciell ­tävlingsinstinkt?

– Som coach till henne märkes det ofta att hon hade stort behov att alltid få veta vad hon kunde bli bättre på. Resan att ständigt utmana sig själv och sätta nya mål, och sedan bevisa för sig själv att hon kunde fixa det blev ett inre ­tävlingsbehov.

Sedan länge delar Sörenstam i dag Nilssons vision om att det går att spela en tävlingsbana på smått ofattbara 54 slag, birdie på varje hål.

– Om det går att göra birdie på alla hål ­gäller det bara att göra det samma dag. Varför inte? menar de båda

Efter två år som nybakat proffs vann ­Annika Sörenstam två raka US Open, och blev världsetta första gången redan i slutet av 1995, bara 25 år gammal. Pengarna började rulla in och hon fick smak på framgången.

Proffskarriären byggdes i Lake Nona, ­Florida, där profiler som Nick Faldo, Ernie Els och David Leadbetter var grannar.

1999 blev Karrie Webb ny världsetta, en tron hon skulle behålla i två år.

Det störde Annika Sörenstam något oerhört. Hon tog sig en ­rejäl funderare och kom ut ur skuggan med bredare axlar och bättre längd i utslagen. För precis som Tiger Wood valde hon att utveckla sin golf genom en bättre fys. Plötsligt gjorde hon över 500 situps om dagen, hon lyfte vikter, hon började­ med kickboxning och fysisk yoga – och hon förvandlades rent fysiskt. I sin bärbara dator sparade hon dessutom alla fakta från sina träningar och tävlingar, och analyserade vad hon kunde utveckla. År 2001, då hon tagit tillbaka platsen som världsetta, anställde hon tyske fystränaren Kai Fusser som specialiserade träningen ytterligare för att ge Annika den perfekta balansen och kraften i svingen.

– Det har nog många gånger varit mer fys än golfträning, har hon sagt.

Ändå kunde Annika, tillsammans med tränaren Henri Reis, stå i många timmar vid övningsfältet och slå boll efter boll efter boll. Annika var extremt målmedveten och hade en svensk förebild:

– Björn Borg var och är min stora idol, har hon sagt.

Precis som för Borg kom idrotten och karriären före allt annat. Den hänsynslösa satsningen på att knäcka Webb och den övriga världseliten gjorde att Annika Sörenstam helt medvetet valde bort stora delar av sitt sociala liv. Vännerna var få, den här tiden.

– Det där får jag ta tag i efter karriären, sa hon i en intervju med Sportbladet under US Open år 2001.

Dåvarande maken David Esch har förklarat i amerikanska medier att Annikas tävlingsinstinkt lyste igenom även i vardags­livet. Ett talande exempel för hur det kunde se ut var när de spelade ett avgörande parti schack:

– Jag vann och Annika svepte ner alla pjäserna från brädet och bara ställde sig upp och gick därifrån.

Det skulle dröja tre år innan schack­spelet kom fram på nytt.

18 år efter de första veckorna som nyinflyttad i Arizona lägger Annika Sörenstam nu tävlingsklubborna på hyllan, efter åtta år som världsetta och med närmare en halv miljard kronor i intjänade pengar. Hon har vunnit 94 större turneringar och har nästan dubbelt så många placeringar bland de tre bästa.

Annika Sörenstam accepterade verkligen utmaningarna och njöt förmodligen av stunderna.

Och nu tar hon sig tid för vänner och andra intressen.

FAKTA

1997

Året då Annika gifte sig: Sex segrar i USA och en i Sverige, visst, karriären rullade på för Sörenstam som den här säsongen passerade två miljoner dollar i inspelade pengar i karriären. Och varje vinst firades på restaurang med de allra närmaste. Årets höjdpunkt upplevde Annika redan i januari, då det blev litet kyrkobröllop med fästmannen ­David Esch. De träffades redan 1993, då David demonstrerade golfutrustning på en drivingrange och spelade en runda golf tillsammans. Efter allt mer regelbundna samtal blev de ett par och förlovade sig två år senare, i Frankrike då Annika spelade Evian Masters.

David anställdes av Annikas sponsor Callaway och reste med på nästan alla turneringar, ibland även med inhopp som caddie.

De hade sitt vinterhem i Lake Tahoe, Nevada, och sommar­hus i Lake Nona, Florida. Tillsammans snickrade de på staket, vandrade, lagade mat och åkte på avkopplande semestrar. Livet lekte.

Året innan hade Laura Davies blivit världsetta – en position Annika tog tillbaka den här säsongen, 1997. Men

någon major blev det inte. Som storfavorit i US Open chockade hon golfvärlden med att missa kvalgränsen och gå miste om en tredje titel i rad.

Viktigast 1997: Giftermålet med David Esch.

1998

Året då Annika nådde en drömgräns Med totalkoll på sin egen golfstatistik kunde Annika Sörenstam i slutet av 1998 njuta av att som första spelare på LPGA-touren avsluta en säsong med en snittscore under 70 slag (69,99). En drömgräns var nådd och nya kapitel skrevs i historieböckerna.

Men trots att golfspelet utvecklades, och Annika allt mer fick försvara titlar från tidigare år, saknades något; hon misslyckades i majors, för andra året i rad. Bästa resultatet i en av de fyra stora den här sommaren var en elfteplats i British Open. Annika led inombords och det började snackas om världsettans nerver?...

Vännen och förre förbundskaptenen Pia Nilsson var nu lagkapten för Europas lag i Solheim Cup, där Annika gjorde sin tredje start. Men det blev ny förlust mot USA.

1998 var första synbara svackan i Sörenstams karriär. Hon var inte nöjd med tre segrar i USA. Plötsligt var hon sårbar som världsetta, andra spelare väntade på att ta över. En tredje seger i rad i den svenska turneringen på Europatouren, Compaq Open, var en klen tröst när året summerades.

Viktigast 1998: Den historiska statistiken, 69,99 slag i snitt under en hel säsong.