En gång superlöfte – slutat som 26-åring

JVM-kungens märkliga karriär tog tvärstopp

1 av 4 | Foto: TT
Cody Hodgson blev tvåmålsskytt mot Sverige i finalen.
HOCKEY

Han spåddes en lysande karriär, skulle bli Vancouver Canucks nye frälsare och vann poängligan i ett junior-VM som kryllade av supertalanger.

Vad Cody Hodgson, 26, gör i dag?

Han tjänar över sju miljoner kronor om året – men har lagt av.

Junior-VM pågår för fullt just nu och från läktarplats, där mängder av scouter har satt sig till rätta, analyseras varenda skridskoskär de unga begåvningarna tar.

Turneringen 2009 – som vi ska stanna till vid här – led inte direkt brist på potentiella NHL-stjärnor, och flera av dem är i dag stora affischnamn för världens bästa hockeyliga:

Erik Karlsson.

John Tavares.

Jamie Benn.

P.K. Subban.

Tomas Tatar.

Ett axplock från talangbanken i mästerskapet.

Det var dock en annan spelare som glänste allra klarast den där vintern, vann poängligan i imponerande stil och satte två mål förbi Jacob Markström när Kanada krossade Juniorkronorna med 5–1 i finalen.

Den spelaren, Cody Hodgson, stämplades nu på allvar som en av hockeyvärldens mest upphaussade löften, och kunde inte sluta le medan han gled runt på isen i Ottawa med guldmedaljen i munnen och njöt av succén.

”Väldigt bra på mycket”

Halvåret innan hade Hodgson valts i förstarundan i NHL-draften av Vancouver Canucks, strax före just Erik Karlsson bland andra.

Klubbens dåvarande boss Mike Gillis motiverade beslutet att tinga den unge kanadensaren som ett ”säkert kort”. Han såg framför sig att Cody skulle bli en viktig kugge för organisationen längre fram och kunna utmana Henrik Sedin och Ryan Kesler om rollen som förstecenter.

– Killen är väldigt bra på väldigt mycket i sitt spel, så vi känner oss verkligen nöjda med det här valet, kommenterade Gillis i en intervju med The Hockey News.

FAKTA

Poängligan i JVM 2009

(Matcher, mål+assist, poäng)

1. Cody Hodgson, Kanada, 6, 5+11, 16
2. John Tavares, Kanada, 6, 8+7, 15
3. Jordan Eberle, Kanada, 6, 6+7, 13
4. Nikita Filatov, Ryssland, 7, 8+3, 11
5. Tomas Tatar, Slovakien, 7, 7+4, 11
6. Jordan Schroeder, USA, 6, 3+8, 11
7. James van Riemsdyk, USA, 6, 6+4, 10
8. Jan Kana, Tjeckien, 6, 6+3, 9
9. P.K. Subban, Kanada, 6, 3+6, 9
10. Colin Wilson, USA, 6, 3+6, 9

12. Erik Karlsson, Sverige, 6, 2+7, 9
17. Mikael Backlund, Sverige, 6, 5+2, 7
23. Magnus Pääjärvi, Sverige, 6, 2+5, 7

Inte blev förväntningarna mindre av stjärnskottets enorma framfart i JVM, och som om inte det vore nog fick han även ta emot priset till den totalt sett bäste spelaren i Kanadas tre stora juniorligor (OHL, QMJHL och WHL).

Tunga bakslaget

Men innan det var dags för NHL-debut kom den första stora motgången för Cody Hodgson – den första av många skulle det visa sig.

Då, på försäsongen hösten 2009, drabbades Cody av en svår ryggskada som skulle hålla honom borta från isen ända fram till februari året därpå. Canucks-ledningen bestämde sig för att skicka tillbaka framtidshoppet till juniorligan och det rådde inget tvivel om att den dittills så spikraka utvecklingskurvan hade åkt på en rejäl smäll.

När Hodgson väl kom tillbaka och började hitta formen igen, höll han inte den klass som de suktande Vancouver-fansen hoppades. Det dröjde länge, till säsongen 2011–2012, innan JVM-kungen lyckades etablera sig i NHL och bli en spelare att räkna med.

71 matcher in i Canucks-karriären hade Cody, 22 år gammal vid det här laget, svarat för 17 mål och totalt 35 poäng – och tycktes till slut närma sig genombrottet på den allra största hockeyscenen.

Men var det tillräckligt för Mike Gillis?

Uppenbarligen inte alls.

Omtalad bytesaffär

I februari 2012 valde klubbens general manager högst oväntat att byta bort Cody Hodgson och den tyske backen Alexander Sulzer till Buffalo Sabres. I utbyte fick Canucks bland andra powerforwarden Zack Kassian.

– Det här är ett försök av oss att balansera upp vårt lag genom att skifta Hodgsons skicklighet och finess mot Kassians storlek och tuffhet, förklarade Gillis när Vancouver-tidningen The Province frågade ut honom.

Bytesaffären kallades i lokalmedia för en av de sämsta i klubbens historia, och jämfördes bland annat med hur missgynnade Pittsburgh Penguins blev när de 1996 – till Canucks lycka – offrade Markus Näslund för att få in just ”storlek och tuffhet” i truppen.

”Det här är utan tvekan de värsta åren i mitt liv – och då syftar jag inte bara på tiden i NHL...”

I Buffalo Sabres, som verkligen trodde på sin nye adept och gav honom alla möjligheter att briljera, fann sig Cody Hodgson snabbt till rätta och blev en av lagets verkliga nyckelspelare.

Den rumphuggna 2013-säsongen, där grundserien förkortades till enbart 48 matcher på grund av lockouten, slog Sabres förstecenter till med 34 poäng och belönades för det med en saftig kontraktsförlängning: 4,25 miljoner dollar årligen, omkring 38 miljoner kronor i dagens penningvärde, i sex säsonger framöver.

Men det är också från den här höga punkten – när han 23 år gammal undertecknar drömdealen och blir ekonomiskt oberoende – som hockeykarriären börjar luta nedåt igen.

Brant nedåt.

Visserligen gjorde Cody klart godkänt ifrån sig säsongen därpå, 44 poäng på 72 matcher, men Buffalo gick återigen knackigt som lag och missade slutspel. Och det skulle visa sig bara vara början på det stora Raset med versalt R.

Inget mål – på 27 matcher

Sabres anno 2014–2015 är ett av de sämst presterande NHL-lagen i modern tid. Klubben slutade tvärsist i tabellen och lyckades bara skramla ihop 23 segrar på 82 matcher.

Hodgson? Han hade svackor på 27 respektive 19 matcher utan ett enda mål och slutade på föga smickrande -28 i plus/minus-statistiken. I vissa matcher blev den forne supertalangen förpassad till fjärdekedjan, i andra fick han inte ens byta om.

När mardrömssäsongen till slut var över undrade han – i likhet med alla frågvisa journalister som i omklädningsrummet sträckte fram sina mikrofoner – hur det hade kunnat gå så snett, så snabbt.

– Det här är utan tvekan de värsta åren i mitt liv. Då syftar jag inte bara på tiden i NHL, utan verkligen hela mitt liv, konstaterade Cody inför den samlade pressen.

– Jag kan inte förklara vad som har hänt, för jag har ingen aning. Det handlar inte om några enskilda tillfällen, utan det har gått konstant motigt en längre period nu.

Så pass motigt att Cody Hodgson inte ens fick vara kvar i Buffalo Sabres.

Klubbens tålamod hade nått botten och general managern Tim Murray såg ingen annan utväg än att köpa ut kanadensaren från jättekontraktet sommaren 2015 – för att helt enkelt bli av med honom.

Enligt ligans regelverk innebär det att Buffalo är skyldig Hodgson en tredjedel av återstoden på löneavtalet, en summa som utbetalas över en längre tid. I Codys fall betyder det att han får omkring sju miljoner kronor per år fram till 2023.

1 av 4 | Foto: TT
Cody Hodgson lämnar Buffalos omklädningsrum för sista gången 2015.

Rik – men utan jobb

Plötsligt var Cody nu arbetslös – om än välbärgad – och fick se sig om efter en ny klubb.

Intressenterna stod knappast uppradade, men Nashville Predators såg bortom de senaste årens misslyckanden och gav Hodgson chansen att få fart på karriären igen genom att erbjuda ett ettårskontrakt.

Om han tog den? Inte direkt.

Det blev bara 39 matcher i Predators-tröjan, med skral utdelning i poängkolumnen, innan centern skickades ner till farmarlaget i AHL.

– Vi plockade hit Cody med förhoppningen att stärka vår offensiv. Han har varit fullt medveten om att hans roll är att producera poäng, men det har han inte lyckats med. Då var vi tvungna att göra så här, löd general managern David Poilles kommentar efter beskedet att nyförvärvet hade dumpats halvvägs in i säsongen.

Sedan dess har Cody Hodgson inte spelat några fler matcher i NHL – och kommer heller aldrig att göra det.

I oktober meddelade JVM-sensationen från 2009 att han lägger skridskorna på hyllan.

Lär barn spela hockey

Så, vad gör 26-åringen nu? Badar i sina miljoner? Absolut inte.

Hodgson håller sig kvar inom hockeyn, men har bytt fokus från sig egen framgång till andras.

I dag är killen som en gång överglänste Erik Karlsson, John Tavares och Jamie Benn lärare åt barn i åldrarna fyra till åtta som vill börja syssla med sporten han älskar.

Det populära Nashville-initiativet ”Little Preds Learn to Play” erbjuder lektioner i totalt sex ishallar, sträcker sig över tre olika delstater – Tennessee, Indiana och Alabama – och involverar över 1 200 deltagare.

Nöjda knattar som knappast kunde ha fått en mer erfaren instruktör.


Källor: The Hockey News, The Province, Olean Times Herald och Sportsnet.

FAKTA

Cody Hodgsons karriär

Namn: Cody Douglas Hodgson.
Född: 18 februari 1990 (26 år) i Toronto, Kanada.
Längd: 183 centimeter.
Vikt: 87 kilo.
Position: Center.
Fattning: Högerskytt.

Klubbar i karriären:
Brampton Battalion, OHL, 2006–2010.
Vancouver Canucks, NHL, 2010–2012.
Manitoba Moose, AHL, 2010.
Buffalo Sabres, NHL, 2012–2015.
Rochester Americans, AHL, 2012.
Nashville Predators, NHL, 2015–2016.
Milwaukee Admirals, AHL, 2016.

Poäng i NHL-karriären:
142 poäng (64 mål+78 assist) på 328 matcher.

Utmärkelser i urval:
Guld i J18-VM med Kanada 2008.
Vinnare av J18-VM:s poängliga 2008.
Guld i J20-VM med Kanada 2009.
Vinnare av J20-VM:s poängliga 2009.
Årets spelare i CHL 2009 (alla kanadensiska juniorligor inräknade).
Månadens rookie i NHL i januari 2012.
Utsedd till en av Kanadas tre bästa spelare i VM 2014.