Tommy Salo är värd all respekt

HOCKEY

Vintern 2002 lekte livet för Tommy Salo.

Han blev uttagen till All Star-matchen i Los Angeles och var fansens största favorit i dåvarande Skyreach Arena i Edmonton.

Men en vecka senare började OS i Salt Lake City.

Och mötet med en viss Vladimir Kopat.

Kopats skott från halva plan avgjorde OS-kvartsfinalen mot Vitryssland och chockade en hel nation.

Bilden av Salo då pucken sakta glider in i målet bakom honom, är lika klassisk som Foppas straffmål i Lillehammer 1994.

Jag var med både 1994 och 2002 och kommer aldrig att glömma det och de miljoner som satt framför tv-apparaterna glömmer heller inte.

Det är just sådana starka idrottsminnen - ljusa som mörka - som etsar sig fast för evigt i varje hockeyhjärta.

Och även om det spekulerats en del om den psykologiska effekten på Salo, så var det ändå en vändpunkt i hans karriär.

Togs ut i All Star-laget 2002

Jag har följt Salo från straffräddningen som gav Sverige OS-guld i Lillehammer 1994 till dagens 43:e plats i NHL:s målvaktsliga.

Säsongen 2001-02 var hans bästa någonsin, men det enda folk kommer ihåg är tabben mot Vitryssland i OS.

Ingen minns att han röstades fram i All Star-laget, att han hade sitt lägsta snitt insläppta mål någonsin i NHL (2,22 per match), eller att han spelade 69 NHL-matcher för sitt Edmonton och var den som hade flest utnämningar som matchens stjärna.

NHL-experterna rankade honom som en av ligans bästa målvakter.

Jag har alltid gillat Salo, som var misshandlad av New York Islanders halvgalne general manager Mike Milbury sina första år. Men han kämpade sig igenom både motgångar och offentliga avrättningar och spel i farmarligorna.

Salo är värd all respekt för det han åstadkommit. Ingen svensk målvakt är i närheten av hans facit i NHL.

Tommy Salo har spelat 477 NHL-matcher och frågan är om någon svensk kommer att slå det.

Pelle Lindbergh hann bara spela 157 matcher i NHL, innan han tragiskt gick bort i en bilolycka 1985.

Tommy Söderström spelade en match mindre - 156 - innan han tröttnade och åkte hem.

Tommy Salo har både OS-guld och ett VM-guld för Tre Kronor, en av få svenskar med den unika dubbeln.

Mest meriterade målvakten

Det gör honom till Sveriges mest meriterade målvakt genom tiderna - han är kanske till och med den bäste vi någonsin haft.

Salo kan peka på flera skäl till sin dåliga statistik den här säsongen. Som att Edmonton spelar en öppen hockey och släpper till mycket bakåt, eller att han varit skadad och inte fått en chans att komma in i matchtempot.

Jag hoppas han kan samla sig och komma tillbaka.

För det här är förmodligen Salos sista säsong i NHL. Kontraktet med Edmonton går ut i vår och sedan pekar allt på en årslång konflikt i NHL.

Då får vi njuta av Salo i Modo. För det är där han kommer att spela om det blir lockout i NHL.

Mats Wennerholm