Sportbladet

”Det kan bli krig”

Foto: STEFAN MATTSSON / ROBIN LORENTZ-ALLARD

I fjol var han undantaget i ett annars knackigt svenskt UFC-år.

Och inför årets första fajt finns inget annat än att fortsätta övertyga.

– Jag måste vinna alla mina matcher, säger Ilir Latifi.

Tiden har gått snabbt sedan den där första UFC-matchen 2013, då Ilir Latifi gjorde ett blixtinhopp för en skadad Alexander Gustafsson och blev känd för den breda massan.

Efter vinsten mot holländaren Hans Stringer i somras tog han sig in topp 15 på rankningen i lätt tungvikt, och nu återstår de bara ett par kliv innan han når det första målet – att slå sig in bland de tio bästa.

Årets första steg kan han ta i söndagens match mot amerikanen Sean O’Connell i Boston.

– Den här matchen är lika viktig som alla andra matcher. Jag måste bara vinna dem alla. Målbilden är alltid att jag går in och avslutar motståndaren, men jag vet att den här matchen blir tuff. Det kan bli krig, säger 32-åringen.

”Behöver motgångar också”

Tittar man tillbaka på 2015 så kan just ordet ’tufft’ beskriva det svenska UFC-året. Storstjärnan Alexander ’The Mauler’ Gustafsson åkte på blytunga förluster, först mot amerikanen Anthony Johnson och sedan mot hans landsman Daniel Cormier. Niklas Bäckström blev av med sitt UFC-kontrakt och alldeles nyligen kom också beskedet att Andreas Ståhl sparkas ut ur UFC efter sin senaste förlust i Las Vegas.

Ilir Latifi? Han vann på knockout efter 56 sekunder.

– Svenskarna hade framgångar jättelänge, lilla Sverige! Jag tror att man behöver motgångar också för att utvecklas, och det är något som händer i alla idrotter någon gång, det är normalt. Sedan är det bara att titta… Vi håller på med den tuffaste idrotten i världen med de minsta marginalerna, säger Latifi och fortsätter:

– Att det blev så förra året är inget som säger mig att Sverige har tappat. Det är bara att kolla på andra länder. Ett tag var det bara brassar som hade bältet i UFC, ett tag amerikaner, ett tag bara brottare och sedan gick det över till något annat. Sverige kommer tillbaka. Trenden är att acceptansen blir större och större och att det kommer fler unga talanger.

”Vi stöttar varandra”

”Alex” och du är ju vänner, men för att bli bäst i världen måste du också vara bäste svensk.

Finns det någon tändvätska att hitta i att bli bättre än honom på rankningen?

– Nej, jag tänker inte på det viset. Konkurrensen bland oss i Sverige handlar mer om att stötta och lyfta fram varandra. Det är för att vi gjort det som vi fått de här framgångarna i Sverige. Hade alla tränat för sig själva hade vi inte kommit någonstans.

Det är under UFC Fight Night i Boston under söndagen som Ilir Latifi och Sean O’Connell möts.