Snart kan kroppen bota cancern själv

Publicerad:
Uppdaterad:

Det egna immunförsvaret kan uppfostras att bekämpa tumörceller som invaderat kroppen.

Just nu testas det svenska konceptet på ett 60-tal patienter med njurcancer eller cancer i bukspottkörteln.

Idén är nästan löjligt enkel. En dubbelmolekyl sprutas in i kroppen. I ena ändan sitter en antikropp som letar rätt på tumören. I andra ändan sitter en del som aktiverar immunförsvaret. På så vis riktas kroppens eget immunförsvar mot tumören.

– Det går fantastiskt bra, så till vida att vi nu har gått in i Fas II-studier, säger Gunnar Hedlund, docent i tumörimmunologi och projektledare på bioteknikföretaget Active biotech i Lund som utvecklar cancerkonceptet.

Med Fas II-studier menar han kliniska studier där patienter med långt gången cancersjukdom får behandling.

Höga förhoppningar

På två sjukhus i Manchester och Leeds i England behandlas just nu patienter som lider av bukspottkörtelcancer eller njurcancer. De får Active biotechs dubbelmolekyl, TTS, insprutad i blodet.

– Målet är ju att bota, men vi jobbar med långt gångna cancerpatienter i det här skedet för att se att det verkligen finns en effekt.

Förhoppningarna är höga eftersom flera patienter visade en klar förbättring redan i den första Fas I-studien.

Men det kan dröja ytterligare tre till fem år innan behandlingen finns i bruk som registrerat läkemedel.

Konceptet att låta kroppens eget immunförsvar slå mot cancerceller har tagit över 10 år att föra från idé, via experiment i laboratorium och djurförsök, till ett medel att ge de första patienterna.

Viktigast var att skapa en antikropp som känner igen en tumörcell. Helst alla sorters tumörceller.

– Vi har dammsugit världen i jakt på en bra antikropp som binder till en molekyl som finns på många tumörceller – men inte på vanliga celler.

Till slut hittade en forskargrupp i Manchester den rätta molekylen – med namnet 5T4. Den sitter på utsidan av nästan alla cancerceller.

– Det är en förutsättning för att vårt koncept ska fungera, säger Gunnar Hedlund.

95 procent av alla lungcancertyper har denna lilla molekyl på ytan. Den finns också på mer än 90 procent av alla njur- och bukspottkörteltumörer.

– Vi har valt att koncentrera oss på de tre cancertyperna eftersom det är svåra sjukdomar som saknar en bra behandling i dag.

”Här är tumören”

Active biotech har kopplat ihop den antikropp som binder till 5T4 med en molekyl som aktiverar immunförsvaret.

Sådana dubbelmolekyler sprutas in i cancerpatientens blod. Antikroppen hittar tumören, sätter sig på utsidan och flaggar att ”här är tumören”.

Nästa steg är att leda immunförsvarets mördarceller dit så att de kan döda tumörcellerna.

– Det finns alltid T-celler – mördarceller – som patrullerar omkring i vår kropp. Deras normala funktion är att känna igen och döda olika virussmittade celler, säger Gunnar Hedlund.

Men den typen av immunförsvar är ganska svagt. För att angripa cancerceller vill man få en kraftigare effekt. Knepet stavas superantigen.

Det är egentligen ett naturligt förekommande gift som produceras av stafylokockbakterier och ger oss matförgiftning med feber och blodtrycksfall.

”Begår självmord”

Superantigener aktiverar 10 000 gånger fler mördarceller.

– Det som händer är att mördarcellerna blir fler och skickar ut signalämnen som slår hål på tumörcellen och får den att begå självmord, förklarar Gunnar Hedlund.

Tumörcellen bryts sedan ner och kan användas som byggstenar i andra delar av kroppen.

Praktiskt.

Men det finns förstås ett och annat hinder på vägen:

1. Dubbelmolekylen kan fastna på fel ställe och framkalla immunförsvaret där.

2. Immunresponsen trubbas av efter ett tag.

3. Tumörcellerna förändras så att dubbelmolekylen inte längre hittar dit.

”Begränsad framgång”

Enligt cancerläkaren Bertil Jonsson på Läkemedelsverket i Uppsala finns det många koncept som handlar om att förstärka kroppens eget immunförsvar mot tumörer.

– Hittills har de haft begränsad framgång. Jag har svårt att tro att man kan hitta – och bevara – en selektivitet för tumörer utan att resten av kroppen påverkas, men det är fortfarande ett intressant område, säger han.

Active biotech arbetar vidare med nya generationer av TTS. Inom kort kommer de att testas på patienter i USA.

– Det är en enastående proteiningenjörskonst, säger Gunnar Hedlund. Med ett fåtal olika antikroppar räknar vi med att täcka in alla olika typer av cancer.

Vad är cancer?

Vägen mot ett nytt läkemedel

Eva Barkeman

Publicerad: