Bara sju barn fanns på ”slavskeppet”

”Barnen kan ha slängts överbord”

NYHETER

COTONOU

I veckor har fartyget jagats utanför Västafrikas kust efter uppgifter om att det skulle vara fullt av barnslavar.

Men när det gick i hamn natten mot tisdagen fanns bara några få barn ombord.

- Jag befarar att det värsta har hänt. Barnen kan ha slängts överbord, säger Kent Härstedt, ordförande för svenska Unicef.

Foto: JONAS BILBERG
Kent Härstedt, ordförande för Svenska Unicef.

I hamnen i Cotonou i Benin väntade hjälparbetare från FN:s barnfond Unicef och Röda korset på att få ta hand om de 180 afrikanska barn som skulle ha funnits ombord på fartyget M/S Etireno.

Det var myndigheterna i Benin som i förra veckan slog larm om att barnen skickats iväg med fartyget för att säljas som slavar i andra afrikanska länder.

Bara sju barn ombord

Men när fartyget lade till i Cotonou fanns det bara sju barn ombord, tillsammans med sina mödrar, bland de 139 passagerarna. Det sade Benins socialminister Ramatou Baba Moussa, som förklarade att Etireno kan ha förväxlats med ett annat nigerianskt fartyg.

- Affären är över, sade hon och tillade att Benins regering kommer att göra allt för att stoppa handel med barnarbetare.

"Cyniska barnhandlare"

Kent Härstedt är ordförande för FN:s barnfond Unicef i Sverige. Han vågar inte enbart lita till den officiella förklaringen om att skeppet ska ha förväxlats. Det finns flera tänkbara scenarier kring vad som kan ha hänt barnen, menar han,

- De här cyniska barnhandlarna skyr inga medel och jag tror knappast att de hade tänkt segla in i Cotonou med skeppet fullastat med barn. De har garanterat haft kontakt med land och vidtagit de åtgärder som krävs, säger Härstedt.

Han hänvisar till det faktum att myndigheterna under några timmar tappat kontakten med det nigerianska fartyget.

- De kan redan ha slussat barnen i land eller, i värsta fall, slängt dem överbord, säger han.

Tvingas arbeta

Enligt Unicefs beräkningar finns, lågt räknat, 200 000 barnarbetare i västra Afrika. Trots internationella ansträngningar för att få bukt med barnslavhandeln i Väst- och Centralafrika ökar hela tiden handeln med barn.

- Det här här ett fattigdomsbetingat problem. Föräldrarna luras med löften om att få pengar hemskickade. De lämnar över barnen i barnhandlarnas våld och ser dem sedan aldrig mer, säger Kent Härstedt.

Många pojkar från Benin, Togo och Mali brukar tvingas arbeta på plantager i Gabon och Elfenbenskusten. Flickorna hamnar ofta i hushållsarbete eller tvingas till prostitution.

Handeln har sina rötter i det internationella slaveri som bedrevs mellan 1500- och 1800-talen.

"Vi har inte sett slutet"

Fartyget Etireno satte först kurs mot Gabon den 30 mars, men fick inte angöra Librevilles hamn. Ett försök att gå in i Douala i Kamerun misslyckades också. Flera av passagerarna ombord berättade att de hade avvisats från Libreville sedan några passagerare försökt ta sig iland illegalt.

- Jag tror inte vi har sett slutet på den här historien, säger Kent Härstedt.

Senare under dagen träffade företrädare för Unicef i Benin de få barn som fanns kvar på Fartyget Etireno. Enligt Unicef hade inget av barnen några dokument på sig, inget som talade om varifrån de kom eller vart de var på väg. Barnen kommer senare att samtala med barnfondens företrädare, i hopp om att få svar på dessa frågor.

Claes Thunblad, TT-Reuters