Fruktad - men älskad av alla

Michael Owen är målkungen som förödmjukade det tyska landslaget - och hyllades av tyskarna själva

NYHETER

LONDON

Bara en spelare kan bli hyllad i hela Tyskland tre veckor efter att han förödmjukat tyska landslaget.

Michael Owen, förstås.

englands hopp framåt Michael Owen gör i sommar sin andra VM-turnering. Dessutom har han utsetts till lagkapten så länge David Beckham är skadad. Owen är bara 21 år.

England fick en tidig julklapp, tio dagar före julafton 1979. Storken kom till Chester, och i näbben hade han Michael James Owen, och han han knappt släppa av paketet innan det började göra mål.

Pappa Terry hade haft en fin proffskarriär själv, bland annat i Everton, så generna fanns där. Viljan också. Lille Michael började i den lokala klubben Hawarden Pathfinders när han var sju, fortsatte sedan till Mold Alexandra - och gjorde 34 mål under första året. Folk började få upp ögonen för den lille, snabbe killen som gjorde mål i samma takt som hans jämnåriga byggde lego. Han gick fortfarande i småskolan när han slog ett 20 år gammalt rekord genom att göra 79 mål.

Det var Ian Rushs rekord.

Och Michael Owen skulle gå samma väg.

Som elvaåring skrev han på för Liverpool, och det var liksom aldrig någon tvekan om huruvida han skulle bli stor. Det spelade ingen roll om det var i landslaget eller i Liverpool - Owen slog nya målrekord överallt.

Och han fick en bra skola.

- Jag tror att jag tränats under Steve Heighways överinseende från jag var elva tills jag slog mig in i a-laget, har Owen sagt. Så under en lång period betydde väl Steve Heighway oerhört mycket.

Debut som 17-åring

Owen såg upp till spelare som Ian Rush och Robbie Fowler, men den 6 maj 1997 var det hans tur att ta över scenen. Som 17-åring debuterade han i a-laget. Liverpool mötte Wimbledon borta, och lille Michael kom in som avbytare.

Han gjorde, förstås, mål direkt.

Resten av historien känner ni till.

Under VM 1998, när Glen Hoddles lag åkte ur mot Argentina, blev David Beckham syndabock och Michael Owen hjälte.

Han är snabbare än Hjulben, snällare än Bamse.

Och alla älskar honom.

Förra året förödmjukade han Tyskland i VM-kvalet. England vann med 5-1 på Olympiastadion i München, Owen gjorde hat-trick. Det slutade med - att tyskarna älskade honom också.

Owen kom tillbaka till Tyskland för att möta Borussia Dortmund i Champions League, han blev stenhårt tacklad i straffområdet - men kämpade för att stå upp.

Vikarierar som kapten

"Owen vinner nationens respekt" skrev Bild i en rubrik dagen efter.

Nu ska Michael Owen ta revansch för en säsong fylld av skador, genom att ge England och Sven-Göran Eriksson ett lyckat VM.

Och Owen själv har redan fått en present av Svennis.

Kaptensbindeln.

- När han sa det till mig, så ringde jag direkt till mamma och pappa, de var väldigt stolta över mig. Det var en total överraskning, sa Michael Owen då.

Kapten är han bara så länge som David Beckham är borta.

Englands bäste målskytt, däremot, har han varit sedan han föddes.

Simon Bank