”Houston, we have a World Series”

SPORTBLADET

Astros siktar på första titeln – White Sox vill sudda ut minnet av skandalen

Foto: Play ball! Houston Astros Craig Biggio, Jason Lane och Chris Burke på plats i U.S. Cellular Field, Chicago White Sox hemmaplan. I natt svensk tid inleds den 101:a upplagan World Series – det amerikanska basebollslutspelets stora final.

Bambinons förbannelse är död, begraven och glömd.

Årets World Series kommer av allt att döma i stället att handla om basebollens själva innersta väsen: att kasta den 145 gram tunga, korkfyllda läderbollen så bra som möjligt över plattan.

Och utgången av duellen mellan Chicago White Sox och Houston Astros ser oviss ut.

Foto: Nio raka innings White Sox pitcher Freddy Garcia jublar efter att ha stått distansen ut – nio hela innings - i segermatchen mot LA Angels i American League-finalen. Garcia var en av fyra (!) Chicago-pitchers som noterades för en ”complete game” i matchserien.

I fjol handlade allt om Boston Red Sox, åtminstone från och med match fyra i American League-finalen. Det var då den mäktiga upphämtningen mot ärkerivalerna New York Yankees inleddes, en upphämtning som slutade med att ”BoSox” vände underläge 0-3 i matcher till seger med 4-3 och sedan spelade hem World Series av bara farten.

”Bambinons förbannelse” - Red Sox oförmåga att vinna efter att ha sålt Babe Ruth till Yankees tidigt i det förra århundradet – hade krossats en gång för alla.

I år tog sig Red Sox knappt till slutspel och väl där blev de avspisade i tre raka matcher i divisionsfinalen mot Chicago White Sox.

Starka kastare

”ChiSox” förlorade sedan första matchen (bäst av sju) i American League-finalen mot LA Angels – men en sanslös uppvisning av Chicagoklubbens pitchers i de fyra följande matcherna vann serien åt White Sox.

Mark Buehrle, Jon Garland, Freddy Garcia och Jose Cantreras svarade alla för var sin ”complete game” – det vill säga att de inte byttes ut i sina respektive matcher – något som är ovanligt i dagens baseboll.

I National League tippades allmänt St Louis Cardinals – med sluggern Albert Pujols i spetsen – som finalister i slutspelet. Få trodde på Houston Astros, som tog sig till slutspel via ett wild card. Men Astros starka kastare fällde avgörandet och rubrikmakarna på andra sidan Atlanten hade ett lätt jobb: ”Houston, we have a World Series”.

20 gånger pengarna

Det är med andra ord två överraskningslag som gör upp om den finaste av alla titlar inom basebollen. Såväl White Sox som Astros gav mer än 20 gånger pengarna i odds inför säsongen. Och inget av lagen har direkt rosat marknaden de senaste åren.

Houston gjorde entré i ligan 1962 och nådde National League-finalen i fjol – för första gången i franchisens historia. I brist på titlar håller klubben i stället sina egna hjältar högt. Högst av alla: strikeout-kungen Nolan Ryan, som med sina 5 714 strikeouts är bäst genom tiderna i Major League.

Faktum är att tvåan genom tiderna även han tillhör Astros – och är dessutom den som kastar match nummer ett i årets World Series. Roger Clemens, 43 – med smeknamnet ”The Rocket” efter sin fastball – må vara jämngammal med sin nuvarande klubb men han är fortfarande fruktad av sina motståndare.

Lägg därtill kastarna Andy Pettitte och Roy Oswalt och Chicagos slagmän har ett hårt jobb framför sig.

Black Sox-skandalen

Där Astros saknar titlar ligger White Sox i det förflutna (1906, 1917). Och de överskuggas av en präktig skandal.

1919 förlorade White Sox överraskande World Series mot Cincinnati Reds efter en rad svaga insatser. Senare avslöjades att flera av spelarna mottagit stora summor pengar från en samling professionella spelare för att lägga sig – och laget döptes snabbt om till ”Black Sox”.

Sedan dess har klubben bara gjort ett framträdande i basebollens verkliga finrum: 1959 föll de i World Series mot Los Angeles Dodgers.

”No Socks Day”

Liksom fallet är med Astros har White Sox av i dag sin främsta styrka bland kastarna, något American League-

finalen visade med eftertryck. Chicago startar med Jose Cantreras i den första matchen i en serie som de flesta experter tippar kommer att gå till sju matcher. Räkna med kastarna kommer att dominera – och att det kommer att bli nagelbitande jämnt.

Houstons borgmästare Bill White har i alla fall dragit sitt strå till stacken: lördag och söndag har förklarats vara ”No Socks Days” i Houston.

Läs mer: