England väntar för Sverige – England väntar på Lindelöf

SPORTBLADET

SAMARA. I dag väntar England för Sverige.

Och England väntar på Victor Nilsson Lindelöf.

Den utdömda svenska mittbacken från Manchester United har fått upprättelse.

– Det är en mycket bra spelare, säger förbundskapten Gareth Southgate.

Det är bara timmar kvar till VM-premiären. Victor Nilsson Lindelöf står i duschen och huttrar trots att vattenstrålen är varm. Han intalar sig att hotellets luftkonditionering påverkat kroppstemperaturen, men vet innerst inne att febern i rask takt skaffar ett ångestfyllt grepp om hans kropp.

Livet känns orättvist. Dagen han har väntat på och förberett sig för är här, men han är inte redo.

Han hade känt det redan dagen före, träningen på premiärarenan i Nizjnij Novgorod gick inte som väntat, men den aningen piggare morgonkänslan hade givit honom hopp.

Beslutet är svårt att fatta. Han ringer läkaren Anders Valentin.

En stund senare knackar Pontus Jansson på rummet. Han kliver in, ger den sjuka lagkamraten en innerlig kram. Några tankar på att bli smittad finns inte, bara en förståelse och en medkänsla för Victor Nilsson Lindelöfs situation.

Pontus Jansson går från det känslosamma mötet med en rak rygg. Han har ett uppdrag att hantera. Victor Nilsson Lindelöf skakar. Av feberfrossa och av besvikelse.

Segern över Sydkorea ett par timmar senare är ett bättre läkemedel än all febernedsättande medicin. Han flyger med laget på natten till basen i Gelendzjik. Med på planet finns hans nyblivna hustrun Maja Nilsson och numera Lindelöf.

Närvaron betyder mycket.

– Jag är väldigt stolt över henne och glad att hon får göra sin grej. Hon är väldigt duktig på det hon gör. Hon är lite mer öppen än vad jag är. Jag stöttar henne till hundra procent, berättar Victor Nilsson Lindelöf några dagar senare.

Giftermålet i slutet av maj – mitt i VM-uppladdningen – blev en dröm, men bröllopsresan får vänta.

Ett VM kom emellan.

Foto: PONTUS ORRE
ETT MONSTER. Victor Nilsson Lindelöf var ifrågasatt efter sin ­första säsong i Manchester United. Men i VM har han visat klassen och kallas bland annat för ett monster av Uniteds fans. 

Nilsson Lindelöf piggnar snabbt till efter feberslängen och får VM-debutera mot Tyskland. Han gör en i stort sett fläckfri insats mot de regerande världsmästarna.
Men efter det blytunga målet i slutsekunderna kastar den besvikne backen en flaska vid avbytarbänken. En lång stund senare går han med tunga steg och sänkt blick genom den mixade zonen med hörlurar i öronen utan att prata med media.

Någon dag senare förklarar landslagets chef Lars Richt stjärnans tystnad med att "man försöker ta personliga hänsyn".
Det dröjer ända till den 16:e VM-dagen innan Unitedspelaren möter pressen för första gången. Han förklarar då nobben av media.

– Det har bara blivit så. Jag gjorde mycket media innan VM och jag kände nu till VM att jag ville gå in i min lilla bubbla och ladda upp batterierna och göra det så bra som möjligt för laget och Sverige. Det är mest det, jag vill fokusera på det som är viktigt och det är fotbollen. För mig är det viktigt att gå in i bubblan.

"Bubblan" har varit värdefull tidigare.

1 av 2 | Foto: PETER WIXTRÖM
En frustrerad Victor Nilsson Lindelöf tog ut sin aggression på en ­vattenflaska efter förlusten mot Tyskland. Men ­gruppspelet blev ändå en succé för mittbacken.

Den 14 juni 2017 blev en lång dag för Victor Nilsson Lindelöf. Tidigt på förmiddagen gled han förbi vägspärrarna till träningsanläggningen Carrington utanför Manchester i en röd Chevrolet, sittandes i passagerarsätet bakom tonade rutor. Många timmar senare landade han på ett hotell med ett rekordkontrakt i handen och ett nytt liv framför sig.

I bagaget viktiga redskap från utmaningarna i barndomen och den lärorika tiden i Benficas B-lag, där han härdats och skaffat sig hårdhet. Det kommer den unga spelaren att behöva.

– Han kom till United med en hög prislapp och ett bra rykte, säger Paul Hayward, kolumnist på Daily Telegraph.

Till och med Benfica har haft svårt att inse vilka pengar som övergången inbringat.

Enligt Sportbladets uppgifter som publicerades i samband med övergången skulle affären kunna landa på 450 miljoner kronor totalt. 350 miljoner direkt, sen ytterligare 100 miljoner kronor i bonus vilket skulle göra den svenska mittbacken till Manchester Uniteds fjärde dyraste spelare genom tiderna.

Foto: Petra Thorén
Paul Hayward, kolumnist på Daily Telegraph.

Trots regelbunden speltid under försäsongen och senare i Champions League dröjer debuten i Premier League.

Det första riktiga uppträdandet i ligaspelet, hans andra inhopp, var mot Huddersfield borta den 21 oktober. Phil Jones tvingas kliva av, Victor Nilsson Lindelöf kastades in i händelsernas centrum. Insatsen utvecklades till en mardröm.

Hemmalaget tog ledningen när svensken knappt rört bollen. Nästa tunga smäll, 0–2, kom till då Victor missat att nicka bort en långboll från målvakten i Huddersfield.

"Det är en katastrof av Lindelöf", skrev Manchester Evening News-journalisten Samuel Luckhurst.

– Det finns inga ursäkter, det är direkt dåligt, sa experten Bojan Djordjic i Viasat.

Det blev till slut 13 matcher från start i Premier League, under vintern och våren med stor oregelbundet.

– Många led med honom. Livet i Manchester United är svårt för alla, Mourinho verkar inte ge en spelare tid i A-laget, man får inte misslyckas och han kastar ut dig om du inte lyckas. Lindelöf gick under radarn, han försvann bara från förstalaget. Han har varit helt osynlig, säger Paul Hayward och påpekar:

– Phil Jones, Chris Smalling, Marcos Rojo spelade i stället och folk undrade vad som hände med Lindelöf.

Backtrion ovan har inte alltid haft hundraprocentiga insatser, men deras förtroendekapital har legat på en helt annan nivå än för supervärvningen.

– Kritiken i inledningen av säsongen var att han befann sig fel i sitt positionsspel och att han blev besegrad i duellspelet. Men folk var så snabba med att döma honom, säger Paul Hayward.

Det har i omgångar varit full fart på stormen, det har varit oklart på vilken sida José Mourinho har stått men för de som följt Victor Nilsson Lindelöf på nära håll är det glasklart att han själv haft fötterna kvar på jorden.

Enligt Sportbladets uppgifter har det inte funnits några tecken på att mittbacken ska ha varit påverkad eller pressad av situationen. Han ska ha känt att han haft managern José Mourinhos förtroende och inte tagit åt sig av kritikerstormen utan "känt sig väldigt trygg".

Han har på ett års tid gått igenom utmaningar och upplevt livsavgörande ögonblick och bara stärkts.

Victor Nilsson Lindelöf berättade själv inför VM om hur den mentala styrkan vuxit fram under åren.

– Det är sättet jag är uppväxt på och saker som jag har gått igenom i mitt liv som gjort mig starkare. Det är det som gjort att jag klarar av vissa saker och är den person jag är. Mycket är från min barndom, det är saker som jag upplevt och gått igenom. De sakerna har gjort att jag har den styrkan.

Vardagen i Manchester United har trots bristen på speltid rullat på. Victor Nilsson Lindelöf, som beskriver sig själv som en stängd person som gillar behålla saker privat, har dock aldrig haft några problem med att ställa upp när fansen kommit fram under restaurangbesök eller andra tillfällen i Manchester.

Foto: AFTONBLADET /85527

Och det har funnits andningshål. Familjen med Maja Nilsson i spetsen har stått vid hans sida. I samband med matchen mot Schweiz tidigare i veckan befann sig både hans mor och hans bröder på plats i S:t Petersburg tillsammans med den nyblivna hustrun. Familjen betyder allt för 23-åringen.

Och under samlingarna med landslaget har Victor Nilsson Lindelöf fått hämta ny kraft och levererat mot högklassigt motstånd som Holland och Italien.

Han kom till VM-samlingen som en av nyckelspelarna i det svenska landslaget. Under mästerskapet har han tagit mästerkliv.

Under åttondelsfinalen mot Schweiz fick han, förutom en gedigen offensiv, visa sina offensiva kvalitéer. Han tog med boll framåt när tillfälle gavs, som inför Sveriges avgörande mål.

– Det var lite av vår gameplan, för schweizarna flyttade över mycket på vår bollsida, säger assisterande förbundskapten Peter Wettergren.

Dagen efter segern mot Schweiz såg ut att vara väldigt behaglig för mittbacken. Efter sin rehabiliteringsträning stod han och lekte ensam med bollen på planen i turistparadiset Gelendzjik. Han lät den mjukt dansa mellan fötterna, bli lite snurrig av en "jorden runt", innan den landade och han slog sig ner på densamma.

”Klassförsvarare och monster”

Hans framfart i VM har uppmärksammats i England och förstås hamnat i fokus när britterna själva fått anledning att vända blicken mot Sverige.

Kvartsfinal väntar.

Victor Nilsson Lindelöf är redo för England, men frågan är om England är redo för Manchester Uniteds supervärvning som gått från hånad och ifrågasatt till hyllad och beundrad.

”Han är en klassförsvarare”, skrev ESPN:s Andy Mitten efter matchen mot Schweiz.
”Lindelöf är ett monster”, påpekade fanskontot Devils of United. 

Den engelska landslagsledningen har förstås kartlagt och uppdaterat sin syn på Premier Leaguebacken.

– Vi känner till Lindelöf väl från Manchester United men vi har också spelat mot honom i U21-EM för några år sedan där han spelade högerback. Det är  en mycket bra spelare, säger förbundskapten Gareth Southgate.

Skyttekungen Harry Kane har än så länge få möten på planen med Victor Nilsson Lindelöf. 

– Nilsson Lindelöf har varit väldigt bra så här långt i turneringen. Jag har inte spelat mot honom så många gånger och det är alltid roligt att ställas mot bra försvarare för att testa sig själv. Jag ser fram mot den delen av matchen, säger han.

Oavsett hur kvartsfinalen mellan Sverige och England slutar kommer Victor Nilsson Lindelöf att kunna återvända till Manchester med hedern i behåll och ett nytt förtroende av omgivningen.

– Det är självklart viktigt för honom, både för självförtroendet och signalen det skickar till fansen och Mourinho att han lyckas i ett VM. Det visar ju ännu mer att han inte var något felköp. Mourinho studerar garanterat hans insatser under VM och det påverkar rangordningen i Manchester United. Ett tag under förra säsongen var ju Lindelöf femtevalet bland mittbackarna, säger Richard Tanner på Daily Express som påpekar:

– Nu har jag inte hört något mer kring funderingar att Lindelöf ska lånas ut för att få speltid. Jag skulle bli överraskad om han lämnar Manchester United efter ett sådant här VM av honom.

Och då är det ännu inte slut.

VM-historiens fem bästa målskyttar 00:29