Falcons flyger som under glansdagarna

Foto: Kevin C. Cox / GETTY IMAGES NORTH AMERICA
SPORTBLADET

Atlanta Falcons lyfter igen.

Efter den historiska genomklappningen i Super Bowl i vintras, och en tveksam start på säsongen, flyger anfallet fram som under fjolårssäsongens glansdagar.

Och med fem matcher kvar vilar lagets slutspelsöde i stjärnan Julio Jones greppsäkra händer.

Falcons förlorade Super Bowl 51 på ett snöpligt sätt då man glömde att fotboll spelas i fyra kvartar, och lät New England Patriots bli historiska med en comeback som startade i den tredje kvarten från ett underläge med hela 25 poäng.

Falcons verkade dock ha borstat av sig nederlaget när man började säsongen med tre segrar i följd. Dock svänger det fort i NFL. Tre veckor och lika många förluster senare var de nere på jorden med en matchrad på 3–3. Och då såg det inte ut som fjolårsfinalisten ens skulle ta sig till slutspel.

”Vinn tio matcher så är du i slutspel”, brukar vara NFL-standard. Dock inte om man spelar i NFC South som just nu är en av de hetaste divisionerna. För Falcons kan faktiskt nå det magiska segertalet, och ändå inte få fortsätta spela fotboll efter grundserien.

Just nu jagar de glödheta New Orleans Saints samt ett Carolina Panthers som ser ut att ha hittat formen. 

Med sju segrar på elva matcher ligger Falcons just nu bara på tredje plats i sin division. Emellertid kan det snart ändras då just Panthers och Saints möts i en kamp om ledningen då båda lagen ligger på 8–3. 

Men då får Falcons inte göra bort sig mot Minnesota Vikings.

Inte samma försvarsmur

Falcons styrka är helt klart deras anfall och dess nästan läskiga förmåga att producera över 25 poäng/match. Men det krävs också då att lagets försvar tillåter i snitt 20,9.

Dan Quinn, som är inne på sitt tredje år som head coach med Falcons, har inte lyckats skapa den försvarsmur han var med och byggde som defensiv koordinator i Seattle Seahawks. Mytomspunna hårdingarna i Legion of Boom symboliserade lagets enorma försvarsstyrka.  

Riktigt dit har han inte kommit med Falcons ännu. Visst, det är ett snabbt och aggressivt försvar men de tillåter motståndarna att avancera bollen allt för lätt, framför allt på marken där de tillåter hela 113,9 yards per match. 

Hade en otrolig match

Det som i stället talar för Falcons i kväll är just deras anfall som under de tre senaste matcherna gjort i snitt 31,6 poäng och äntligen har hittat formen från 2016. 

Och den formen har kemin mellan QB Matt Ryan och WR Julio Jones att tacka. Superduon har svarat för 1 039 yards framåt vilket ger Jones en andra plats i rankningen för flest mottagna yards. 

Jones är den typen av WR som är väldigt svår att ta ur spel då han helt enkelt inte accepterar att bli markerad av en försvarsspelare. Och även om han är det har han inga svårigheter som helst att fånga bollen även under dubbel uppvaktning. Jones hade en otrolig match förra veckan mot Tampa Bay Buccaneers med 253 yards framåt samt en pass till WR kollegan Muhammed Sanu. 

Det Buccaneers inte hade som Vikings har är cornerbacken Xavier Rhodes, som är en av de absolut bästa man/man-corners i ligan. I kväll kommer vi få se Rhodes skugga Jones vart än han går, i en fantastiskt spännande match i matchen. Lägg därtill safetyn Harrison Smith som kommer försöka hålla ett extra öga på Jones så har WR-stjärnan en mycket större utmaning denna söndag.

Skulle inte startat

Vikings svar på Jones är Adam Thielen som till skillnad från Falconsrivalen inte blev draftad i första rundan, utan gick helt odraftad och skrev på som free agent med Vikings 2013. Thielen har blivit QB:n Case Keenums favoritmåltavla. Varken Thielen eller Keenum var egentligen tänkta att ha en startande roll i år, men nu är de en av de främsta anledningarna till varför Vikings är ett av de bästa lagen i NFC just nu.

Frågan är bara, vilken QB/WR duo som kommer stå som segrare i kväll och ta ett steg närmare spel i januari? 

Efter Falcons batalj mot Vikings har de uteslutande divisionsmatcher kvar, vilket inkluderar dubbla möten mot Saints. Så med fem matcher kvar av regular season har Jones och Falcons ödet i sina egna händer.

ARTIKELN HANDLAR OM

NFL