Kan han stoppas?

SPORTBLADET

Simon Bank: Armstrong är agent 006 - ute på sitt tuffaste uppdrag någonsin

Foto: TUFF RESA Sportbladets krönikör Simon Bank tror att Lance Armstrong får en mycket tuff resa fram mot en sjätte seger i Tour de France.

CASCAIS

Åh, så nära.

När Lance Armstrong rullar ut på Lièges gator i dag ligger bara ett enda Tour de France mellan honom och historien.

Bara 20 etapper.

Bara 340 mil.

Bara Iban Mayo, Jan Ullrich, Tyler Hamilton, hettan och bergen som alla vill slita honom i små, små stycken.

Åh, så långt du har kvar, Lance.

Le Tour är här igen, innan vi ens hunnit lära oss vad "europamästare i fotboll" heter på grekiska är den här med sitt stora drama.

Vi ska få höra snack om dopning, vi ska få se Petacchi spurta ner australiensare, vi ska få se Virenque hämta sin kungakrona i bergen, vi ska (hoppas jag innerligt) få se bragdmannen Magnus Bäckstedt slåss om någon etapp.

Det är vad jag tror.

Men ett vet jag: Vi ska få se Lance Armstrong slåss för sin plats i historien.

Jacques Anquetil har vunnit touren fem gånger. Eddy Merckx, Bernard Hinault, Miguel Induráin också.

Armstrong kan vinna sin sjätte.

Många av de femton miljoner fransmän som kommer att kanta hans motsols väg genom landet har svårt för tanken på att han, en amerikan (le Cowboy!), skulle bli ensam cykelgud.

Men Lance är inte bara fiende längre.

Jan Ullrich skrämde fram människan i honom i fjol, tog honom på en dans upp i Pyrenéerna och slet hjärtat ur hans trippande kropp - och vi såg att det verkligen fanns ett hjärta där, strax under cykelvärldens vassaste hjärna.

Ullrich kommer att jaga honom i år också.

Om Lance står pall för den utmaningen är han världens störste, aktive idrottsman.

När allt rullar igång i Liège känns det lite som att stå i kön till en ny James Bond-film.

Han kommer att få jobba...

Bond brukar vinna, men för varje gång han räddar världen ökar kraven; snabbare bilar, styggare skurkar, mer explosioner. Eftersom det fortfarande bara finns en värld att rädda måste vi se till att det blir jobbigare varje gång.

Lance Armstrong är agent 006, ute på sitt tuffaste uppdrag någonsin.

Och ja, han kommer att få jobba.

Banan är inte gjord för honom.

Jean-Marie Leblanc har designat den för att ställa till det för amerikanen. De mer dramatiska bergen kommer sent, samma gäller de individuella temporacen. Armstrong lär vänta in toppformen till den sista, omänskliga veckan med fruktansvärda tempoetapper uppför l'Alpe d'Huez och i Besançon (55 kilometer!).

Reglerna är inte gjorda för honom.

En löjlig ändring gör att riskerna minimeras i lagtempot, inget lag kan tappa mer än två och en halv minut. Oavsett hur långsamt de kör. Eftersom US Postal varit överlägset i tempokörningen de senaste åren passar det dem illa.

Motståndet är starkare.

I år finns fler starka team, som kan provocera Armstrong genom hela touren. Den lätte Iban Mayo och hans Baskiska band av bergsgetter i Euskateltel-Euskadi blir livsfarliga om de hänger med fram till bergen. Armstrong har förlorat sin klätterkompis Roberto Heras, och en annan av hans gamla assistenter (Tyler Hamilton) kanske får köra utan benbrott i kroppen i år.

Jan Ullrich är starkare.

Stålmannen var tillbaka i fjol, ett år tidigare än någon trott. Den perfekte cykelmaskinen har blivit mogen, och satsar allt på att vinna sin andra tour. Han har aldrig varit sämre än tvåa. Och han har aldrig haft ett starkare team än nu.

Ingen vinner i evighet

Ullrich är redo för Tour de France.

Och alla undrar: Är Lance Armstrong det?

För tre veckor sedan blåste Iban Mayo och Tyler Hamilton honom i småstycken på Mont Ventoux i Dauphiné Libéré. Armstrong var fem sekunder långsammare än Mayo - per kilometer.

Ett svaghetstecken?

Ingen vet.

Det är precis så han vill ha det. Ingen behärskar det psykologiska spelet som Armstrong.

Men han vet också att ingen vinner i evighet. Inte ens Miguel Induráins älskade La Tizana kunde rulla snabbast i evighet. Bjarne Riis slog honom till slut.

I dag börjar tre veckors jakt på en plats i historien.

Vem hinner ifatt Lance Armstrong?

Simon Bank