Studenternas skämt krossade relationen

Därför är Northug i krig med landslaget: Hoten, miljonerna, bilden och politiken

SPORTBLADET

RUKA. Världseliten är samlad inför den viktigaste skidsäsongen på fyra år men det är mannen som saknas alla pratar om.

Skidsportens största stjärna Petter Northug har istället för i spår gått ut i krig med miljoner kronor och en skidkarriär i potten.

Ska han vinna måste han bevisa att han fortfarande är större än sitt eget landslag.

Foto: JON OLAV NESVOLD / BILDBYR N NORWAY

Världscupen ska dra igång och alla här i finländska Ruka letar efter de små tecknen. En bra känsla, det efterlängtade svaret, små signaler om att allt är på väg åt rätt håll med OS i februari i sikte.

Här minglar ryssar i sina protestvästar med kazaker i blåa pyjamasbyxor och thailändare (!) med skidor under fötterna i samma fålla som de svenska och norska stjärnorna men det är killen som inte är här alla pratar om.

Handlar om mer än en bild på Instagram

Petter Northug har under den senaste veckan lyckats dela hela Norge i två läger. På ena sidan står han med sin tuppkam i givakt och från den andra sidan spanar det norska skidförbundet ängsligt över gränsen för att se vad deras största affischnamn ska göra härnäst.

Northug är Norges främste skidåkare och världens främste skidstjärna. Meritmässigt är 31-åringen med sina 13 VM-guld och två OS-guld överlägsen både sina konkurrenter och kollegor men trots det har Norge valt att inte låta Northug få styra sitt eget tävlingsprogram inför OS.

Efter att 31-åringen missat tävlingarna i Bruksvallarna och Beitostölen på grund av sjukdom valde den norska landslagsledningen att ställa Northug utanför truppen till världscuppremiären i Ruka.

– Han är oenig med oss i uttagningen. Han är frustrerad, han gav uttryck för det och det förstår jag väl. För är det något som betyder något för Petter nu är det att komma till OS, sa landslagschefen Vidar Löfshus till VG efter beskedet.

Samtidigt satt tre kan vi ana något uttråkade studenter vid Norges Handelshögskola och roade sig i ett bildredigeringsprogram.

– Vi försökte få till en komisk twist på det och det var inte menat att vara något personligt påhopp på någon. Vi skickade bilden till Northug men blev lite överraskade över vad som hände sen, säger William Brekke till Dagbladet.

Det som hände sen var att Petter Northug hämtade ner bilden de skickat från sitt Snapchat-konto och publicerade den på Instagram. Sedan tog det så att säga hus i helvete.

De som följt nyhetsrapporteringen inför världscuppremiären kan förmodligen dialogen i bilden utantill vid det här laget. Hur landslagschefen Vidar Löfshus säger till tränaren Tor Arne Hetland att:

– Vi tar väl inte med Northug till Ruka?

Och Hetland svarar:

– Absolut inte. Vi måste prioritera medaljhopp under en OS-säsong. In med Golberg, Krüger, Holund, Tønseth, Fossli och Brandsdal. Det är ju mästerskapsåkare med X-faktor.

Foto: Instagram/jantelov1

Scanpix, som äger rättigheterna till originalbilden, har nu skickat en faktura till Northug med krav på ersättningen men det är milt uttryckt 31-åringens minsta problem. Nej, hans bekymmer finns istället samlade i en vallabil på tre våningar intill skidstadion i Ruka.

Är folket som avgör

Snön ligger som ett florsockertäcke över hela Rukka. Som om skogens konung lagt vita lakan över möblerna i sitt sommarhus och meddelat att nu blir det vila till våren. Men på skidstadion är det ingen som vilar.

Det är tiotalet minusgrader i luften när de norska åkarna studsar ut ur vallabilen för att försöka hålla värmen. ”Ni får ställa frågor men jag kan inte lova att de kommer svara på något om Petter”, hälsar den vänlige norska presschefen. Det är uppenbart att det är ett ämne som engagerar och irriterar.

– Den här saken är avklarad. Nu är det tävlingen som är i fokus. Jag tror det är viktigt för hela norska laget att vi kan fokusera på det nu, säger Martin Johnsrud Sundby, som tidigare sagt att ”gränsen än nådd” och att han ”är orolig för kompisarna i laget” efter Northugs publicering.

– Det är snack om lagkamraterna. Man får fråga killarna hur de tar det men jag hade inte gjort likadant utan istället fokuserat på att träna på bra och vara redo för tävlingarna i Lillehammer, säger Marit Björgen och menar att situationen innebär ”onödiga störningar”.

Det norska skidförbundet hade i tisdags också ett möte med de aktivas råd för att rensa luften och få åkarnas syn på Northugs utspel. Detta samtidigt som norska krönikörer debatterar om 31-åringen agerat egoistiskt eller om det snarare handlar om att skidförbundet överreagerat.

Det är här någonstans knäckfrågan också landar, men det är inte krönikörernas åsikt som är det viktiga. Det är det norska folkets. För det finns miljoner skäl för Petter Northug och det norska skidförbundet att försöka vinna kampen om just dem.

Det är samtidigt en strid som pågått ända sedan 2013.

”Kommer få högre böter än min inkomst”

Det var det året Petter Northug valde att bryta sig ur det norska landslaget och fortsätta satsa i egen regi. För att 31-åringen ändå skulle få representera Norge slöts ett specialavtal som innebar att norrmannen hade kommersiell frihet under lågsäsongen men var tvungen att representera det norska landslagets sponsorer under tävlingsperioden.

2015 skulle avtalet förhandlas om när allt plötsligt kraschade. Det norska skidförbundet valde att öppet meddela att de avbrutit alla samtal med Northug om ett nytt avtal. Bakgrunden var att 31-åringen nu krävde ”kommersiell frihet” även under tävlingsmånaderna.

Det som hela tiden skavt i relationen mellan Northug och skidförbundet är 31-åringens personliga sponsoravtal med livsmedelskedjan Coop. Förbundet är stöttade av en rak konkurrent vilket inneburit stränga förbud för Northug att på olika sätt göra reklam för sin sponsor när han representerar Norge. Något norrmannen gång på gång ändå utmanat.

Allra tydligast blev det i samband med Tour de Ski 2015 när Northug strategiskt lade sig nedanför en stor Coop-reklamskylt efter målgången av 10-kilometersloppet i Toblach.

– Jag kommer förmodligen få högre böter än jag tjänat i år. Det blir ett minusår för mig, sa Northug efteråt.

Foto: TV2.no
Northug framför Coop-skylten i Toblach.

Men trots att Petter Northug tänjt på gränserna har skidförbundet inte kunnat stoppa stjärnans Coop-åtaganden. Anledningen är det avtal parterna till sist ändå ingick efter säsongen 2015.

För med fyra VM-guld i bagaget från den då nyligen avslutade VM-festen i Falun stod Petter Northug på toppen av sin karriär. Norrmannen var sportens överlägset klarast lysande stjärna och hade en så stark förhandlingsposition att skidförbundet tvingades vika sig. Northug fick sitt Coop-avtal och parterna signerade en överenskommelse på tre år.

Efter OS i Pyeongchang 2018 löper landslagsavtalet ut – precis som Coops reklamavtal med Northug. Butikskedjan har redan förkunnat att de vill förlänga samarbetet som uppskattas vara värt minst 20 miljoner kronor för Northug.

Samtidigt ser norska skidförbundet ett stort hot med de personliga sponsoravtalen. Skulle fler av nationens bästa åkare bryta sig loss för att få mer pengar i egen ficka kan det riskera förbundets intäkter och därmed den breda norska skidsatsningen. Därför är förbundets besked inför de nya förhandlingarna nu glasklart.

– Utgångspunkten är att det inte ska vara möjligt att ha ett sånt avtal som Petter har i dag, säger längdchefen Torbjörn Skogstad.

Politik bakom petningen?

Petter Northugs förhandlingsposition är nu också kraftigt försvagad. 31-åringen har visserligen kvar sin mediala explosivitet men kommer från en misslyckad säsong och blickar mot en fortsatt satsning full av frågetecken.

Det har nu till och med spekulerats i att det norska skidstyret, genom petningen från Ruka, aktivt försöker försvåra för Northug för att på så sätt få större möjligheter att tvinga in 31-åringen innanför landslagets ramar och regler.

– Det var ju precis så de gjorde förra säsongen också när de petade honom från säsongsavslutningen i Kanada, säger tidigare landslagsåkaren Chris Jaspersen till Dagbladet.

Foto: JON OLAV NESVOLD / BILDBYR N NORWAY
Tor Arne Hetland.

Något landslagstränaren Tor Arne Hetland dementerar.

– Det finns definitivt inga politiska orsaker. Det är helt fel ordval. Det är bara sportsliga grunder vi tar hänsyn till och Petter kommer få sina chanser när han är i bra form, frisk och snabb, säger Hetland.

Efter petningen i Kanada sa Petter Northug att landslagschefen Vidar Löfshus ”grävt sin egen grav”. Den här gången valde 31-åringen att möta petningen med en bild istället. Genomslaget blev, kanske ändå lite oväntat, då ännu större.

Petter Northugs protestbild har ramat in världscuppremiären i Ruka. Trots att 31-åringen inte är här, vilket en bunt av de av IOK dopningsdömda ryssarna är, så är Northug namnet på allas läppar och lär så förbli tills konflikten med det norska skidförbundet är löst.

Men vem sitter då på lösningen? Vem kan bygga en bro över den avgrundsdjupa spricka Northug och det norska skidförbundet på två håll lyckats hamra upp mellan sig? Svaret är med största sannolikhet det norska folket.

Så länge Petter Northug har de norska fansen med sig kommer hans förhandlingsposition vara stark. Lyckas skidförbundet istället vinna över sympatierna kommer stjärnans marknadskraft, och därmed hans styrka, att minska.

Men vem leder då kampen?

”Sverige skrattar åt Norge”

Efter att nyheten att Petter Northug petas från världscuppremiären i Ruka briserade surfade tusentals norrmän in på norska skidförbundets Facebook-sida för att uttrycka sin åsikt. I recensionsspalten har de kastat in sina brandfacklor i debatten och i omdömesomröstningen visat var de står.

25 personer har i skrivande stund gett norska skidförbundets verksamhet högsta betyg, fem stjärnor. 2700 personer har kryssat för det lägsta, en stjärna.

En av dem är Rune Alan Grindholm.

”Det är en skandal att Norges störste guldgrossist genom alla tider inte är uttagen. Precis som till Kanada sist... Tio andra herråkare var bättre än Northug? Sverige skrattar åt Norge... Nu borde de höga herrarna bli utbytta innan de gör mer skada”.

Det är en av många röster från ”vanliga” norrmän som valt sida. De må inte vara de som hörs allra mest i debatten men de är de som kommer vara den avgörande valutan när Petter Northug nu återigen ska tävla mot sitt eget landslag

Hur kapplöpningen kommer sluta vet ännu ingen men när världscupen 2017/18 drar igång är två saker säkra. Petter är inte här men det är ändå han som leder.

ARTIKELN HANDLAR OM