Från Tjernobyl till final i Wimbledon

SPORTBLADET

Tvingades flytta runt i Ryssland efter katastrofen – i dag slåss hon om en Grand Slam: Sportbladet berättar historien om Maria Sjarapova

LONDON

Om det är någon som förtjänar att vara i Wimbledon-final så är det Maria Sjarapova.

Inte för utseendets skull.

Och inte för det vackra och smittande leendet som tagit alla med storm.

Det handlar om Maria Sjarapovas bakgrund.

Om en verklig Askungesaga i skuggan av Tjernobyl-katastrofen.

Det är svårt att föreställa sig den eleganta, modellvackra 17-åriga Maria Sjarapova direkt kopplad till kärnkraftskatastrofen i Tjernobyl 1986.

I synnerhet som hon inte ens var född då, först året därpå.

Men kopplingen är så stark att det i själva verket var den som gjorde henne till den världsstjärna hon nu är.

Den engelske journalisten Will Stewart reste till Gomel i Vitryssland för att forska i Sjarapovas bakgrund och fick hela historien av Marias farmor Galina, i dag 63 och själva sinnebilden av en rysk babuschka.

Farmodern plockade fram ett fotoalbum i den mycket sparsamt möblerade lägenheten där hon lever på en pension på 120 kronor i veckan.

Och berättade om det som steg för steg ledde fram till Maria Sjarapovas hittills största dag i livet - damfinalen i Wimbledon i dag.

- Hon blev till här i Gomel. Min son Juri bodde med sin fru Jelena här i min lägenhet. Och de var så rädda för det då ännu ofödda barnet. Olyckan i Tjernobyl hände året före, men vi bodde ju så nära kärnkraftsanläggningen. Redan när hon låg i magen bestämde vi att hennes föräldrar skulle flytta, säger Galina Sjarapova i Evening Standard.

Det var inte lätt.

Juri och Jelena var fattiga.

Fadern fick slita på oljefälten

Men skräcken för den strålning som skördade unga offer var större. Områdena i närheten av Tjernobyl, och de som drabbades av nedfall, har den största dödligheten när det gäller sköldkörtelscancer för unga människor i hela världen.

Juri och Jelena Sjarapovas utväg blev västra Sibirien.

De hamnade i Nyagan, en stad dominerad av olje- och gasfyndigheter och med starkt förorenad luft.

Ingen drömtillvaro, precis. Om vintrarna var minus 40 grader en rätt normal temperatur.

Där slet Juri på oljefälten i fyra år.

Sedan hade paret lyckats spara tillräckligt mycket pengar för att flytta.

De valde Sotji, en populär och välkänd turistort vid Svarta havet.

Juri Sjarapov gillade att spela tennis på sin fritid, omöjligt i västra Sibirien men något han nu äntligen kunde återuppta.

Lilla Maria, då 4 år, eller Masha som hon kallas inom familjen, fick ofta följa med. Till en början såg hon alltid uttråkad ut. Ända till den dag hon själv plockade upp ett av pappans racket och började slå bollar.

Den ryske mästercoachen Juri Jutkin råkade bevittna det hela.

I dag säger han:

- Hon var inte mycket större än det racket hon höll i. Men vilken brådmogenhet hon visade. Det var häpnadsväckande. Hennes hand- ögakoordination var exceptionell.

Jutkin erbjöd sig genast att coacha henne. Största problemet till en början var att det inte fanns någon racketstorlek för lilla Masha.

Lösningen blev ett vuxenracket med avsågat skaft.

Och ryktet spred sig.

Den ryske Grand Slam-vinnaren Jevgenij Kafelnikov fick höra talas om henne.

Han skaffade fram ett passande racket.

Navratilova fick se flickan

När Maria var sju tog pappa Juri henne till en turnering i Moskva.

Martina Navratilova var där och trodde inte sina ögon.

Hon rådde Juri Sjarapov att ta lilla Masha till Nick Bollettieris tennisakademi i Florida, plantskolan som spottat fram världsettor i en lång, lång rad.

Men var skulle pengarna komma från.

Juri Sjarapov beslöt sig för att chansa. Han lånade en stor summa pengar.

Men mamma Jelena kunde inte följa med. Dels fanns det inte pengar, dels fick hon inget visum.

Det blev ett hjärtskärande avsked i Moskva.

Farmor Galina Sjarapova berättar att hon grät som hon aldrig gråtit i sitt liv tidigare.

- Men jag tittade också på lilla Masha när hon gjorde sig redo för att gå till sängs kvällen före avresan. Vi var alla så nervösa, men hon var organiserad, vek så snyggt ihop kläderna på sin stol. Det var som om hon förberedde sig på sitt öde.

Två år senare återförenades familjen när även mamma Jelena kunde åka till Florida.

Hon hjälper nu sin dotter med hennes studier över internet.

Kort före Wimbledon lämnade Maria Sjarapova in en uppsats i sociologi.

Och pappa Juri finns ständigt vid hennes sida när hon spelar.

Juri och Jelena förtjänar lika mycket kredit som dottern.

Tillsammans har de gett begreppet tennisföräldrar ett väldigt mänskligt ansikte.

Leif-Åke Josefsson

ARTIKELN HANDLAR OM

Tennis