”Rugbyn i Frankrike surfar på en ohämmad popularitetsvåg”

SPORTBLADET

EXKLUSIVT: Ian Borthwick – Senior Rugby Writer för Frankrikes dagliga sporttidning L'equipe.

Något händer i Frankrike, och ingen vet riktigt vad det är.

”le Rugby” surfar på en ohämmad popularitetsvåg, skapad av segern mot legendariska All Blacks (Nya Zeeland) förra lördagen.

Sporten som tidigare varit begränsad till hjärtat av sydvästra Frankrike, når nu platser där den aldrig förr varit synlig. 18 miljoner fransmän såg förra veckans kvartsfinal – en utklassning av tidigare tittarrekord. Men vad som är mest anmärkningsvärt är att fyra av tio tittare var kvinnor. Rugby kommer aldrig att bli en lika universiell sport som fotboll på grund av de krångliga reglerna.

Hyllas av magasinet Elle

Men nio år efter den franska triumfen i fotbolls-VM, tänds intresset för den ovala bollen bland miljontals människor. I en tid med ytliga värderingar och ”jag”-generationen har rugbyn slagit igenom i det franska samhället med sin äkthet och traditionella kvaliteter av styrka, mod och offervilja.

I magasinet Elle ses den som ”virilitetens återkomst”, som främst symboliseras av fascinationen kring Sébastien Chabal.

Till och med Frankrikes president Nicolas Sarkozy har hoppat på tåget och hyllat det ädla spelet och fansen.

”les Bleus” är nu på gång igen efter förlusten i öppningsmatchen mot Argentina. En seger mot England i dag driver inte bara fram laget till första VM-finalen sedan 1987, utan kommer också skicka en signal om en ny era för rugbyn i Frankrike.

Ian Borthwick