VM-jokern - ett oprövat kort

SPORTBLADET

Tonårssensationen Theo Walcott firade uttagningen med Monopol

Han är 17 år och 72 dagar gammal, han bytte av Michael Owen i torsdags och han är Sven-Göran Erikssons VM-joker.

Men vem tusan är egentligen Theo Walcott?

Alla som haft det minsta intresse av de senaste 20 årens populärkultur har hört "Straight Outta Compton", rapgruppen Niggaz With Attitudes ursinniga skildring av ghettolivet hemma i Compton, Los Angeles:

"Boy you can"t fuck with me

So when I"m in your neighborhood, you better duck

Coz Ice Cube is crazy as fuck

As I leave, believe I"m stompin

but when I come back, boy,

I"m comin straight outta Compton"

Låten släpptes 1989, och ända sedan dess har Compton förknippats med gängkrig, vapen och droger.

År 2006 har något plötsligt hänt. Namnet har på bara några veckor fått en helt annan innebörd för en hel fotbollsvärld.

Möt Theo Walcott - tonårssensationen som kommer straight outta Compton.

Theo Walcotts Compton ligger en hel ocean ifrån Ice Cubes.

Det är en tyst liten by ute på landet i södra England.

Här finns 2 000 invånare, en affär, en pub, en scoutstuga och en privatskola. Befolkningen tillhör nästan utan undantag välbeställd, konservativ, brittisk medelklass.

Familjen Walcott - pappa Don är civilingenjör, mamma Lynn driver en mödravårdsklinik - flyttade hit för tio år sedan. Då hade lille Theo aldrig rört en fotboll.

Folk som inte tänkt efter ordentligt brukar jämföra Theo Walcott med Wayne Rooney.

Rooney är uppvuxen i ett av arbetarstaden Liverpools allra tuffaste områden. Han är son till en fotbollsfanatisk boxare, och har spelat boll på bakgatorna sedan han lärde sig att gå.

Walcott sägs vara släkt med Barbados legendariske cricketaristokrat Clyde Walcott - även om Clyde själv förnekar det - och spelade inte fotboll för första gången förrän han nästan fyllt elva.

Det är bara drygt sex år sedan.

Mer än 100 mål

Theo Walcotts liv förändrades en dag när en kompis hade problem med sitt pojklag.

Flera spelare hade fått förhinder, och Newbury skulle helt enkelt inte få ihop fullt lag om inte Walcott hoppade in.

Innan matchen var slut hade nybörjaren gjort hattrick.

Innan hans första säsong var över hade han gjort mer än 100 mål.

Innan han ens hade spelat fotboll i ett halvår försökte Chelsea värva honom.

- Vi var tvungna att bestämma oss för om vi skulle använda Theo i första eller andra halvlek. Bara så att det skulle bli rättvist för laget vi mötte. Annars hade de varit helt chanslösa, berättar pojklagstränaren David Gent.

Först och främst var det en exceptionell snabbhet som gjorde Walcott speciell, men en naturlig bollbehandling och ett stenhårt högerskott hjälpte också till.

Svårflörtad

Chelsea hade lagt in den stora charmoffensiven för att säkra värvningen av det extraordinära råämnet - men den här elva-åringen visade sig vara lite mer svårflörtad än Michael Ballack.

- Det finns så många historier när allt gått fel, antingen på grund av social bakgrund eller attitydproblem. Som föräldrar funderar vi inte över det ekonomiska. Det hade varit att göra saker av fel anledningar. Det hade varit ett svek, förklarar pappa Don Walcott.

Ändå var de inte föräldrarna som tog beslutet. De frågade hur Theo egentligen ville göra, och fick svaret att han redan hade bestämt sig.

Nej till Chelsea - ja till Southampton.

- Han är som en karbonkopia av en ung Thierry Henry.

När Southamptons förre ungdomstränare Dave Merrington beskriver fotbollsspelaren Theo Walcott behöver han inte fundera särskilt länge.

Han har tränat både Alan Shearer och Matthew Le Tissier när de var tonåringar, och känner igen en talang när han ser den:

- Theo har snabba fötter, bra speluppfattning och en fantastisk känsla för vad som händer runt omkring honom.

I Southampton fortsatte supertalangen att utvecklas rekordsnabbt. Han fick alltid spela med ungdomar som var flera år äldre än han själv - till och med när han blev uttagen till de engelska pojklandslagen.

I januari 2005 gjorde en 15-årig Theo Walcott stor succé när Englands U17-landslag slog Frankrike med 3-1 i portugisiska Lagos.

I publiken satt en stillsam, gråhårig gentleman. Tord Grip hade tagit flyget till Portugal, och gillade vad han såg.

Det brukar ofta göras en poäng av att Sven-Göran Eriksson tog ut Walcott till VM-truppen utan att ha sett honom spela live.

Poängen är befogad, men bilden bör samtidigt kompletteras. Grip - Svennis evige följeslagare - uttalade sig om Theo Walcott för nästan ett och ett halvt år sedan:

- Han är väldigt bra tekniskt - och extremt snabb också. Han är så mogen för sin ålder, och har väldigt stark karaktär. Han bör bara bli bättre och bättre.

När Theo Walcott kom till Arsenals träningsanläggning i slutet av januari i år var han riktigt nervös.

Han skulle träffa sin idol, mannen som alla säger att han påminner om. Han skulle till och med spela tillsammans med honom.

En vecka tidigare hade han tjänat drygt 1 000 kronor i veckan - nu när han skrivit på för Arsenal tjänade han mer än 100 gånger så mycket.

- Thierry Henry är en hjälte för mig, och jag var nervös när jag skulle träna med honom för första gången. Sedan tog det bara några få träningar innan det kändes som att jag varit där i flera veckor. Alla spelarna var så bra på att få mig att känna mig hemma, säger Walcott.

"Välbalanserat liv"

Det har gått så snabbt för Theo Walcott att det är lätt att glömma bort hur ung, oerfaren och oförstörd han faktiskt är.

Efter chockuttagningen till VM-truppen gjorde han intervjuer där han pratade han om hur mycket han tyckte om sin pappas pajer.

- Jag har haft ett väldigt vanligt, välbalanserat liv. Jag dricker inte, och jag gillar att tillbringa tid med min flickvän och min familj.

När Rio Ferdinand var 18 år gammal blev han för första gången uttagen till det engelska a-landslaget inför en VM-kvalmatch mot Moldavien.

Han kunde då ha blivit den yngste landslagsspelaren sedan Duncan Edwards, men samma kväll åkte han fast för rattfylla och slängdes ur truppen som straff.

När Theo Walcott blev den yngste engelsmannen någonsin att bli uttagen till ett VM satt han och skrev teoridelen av körkortsprovet. Som en inverterad Alexander Östlund fick han beskedet då han slog på mobiltelefonen efteråt.

Han firade med att åka hem till föräldrarna i Compton och spela Monopol.

THEO WALCOTT - UNIK I DET ENGELSKA LANDSLAGET

Erik Niva