Rookiens uppdrag: Skrälla mot idolen

BJÖRK: Min magkänsla säger att McCarron besegrar oddsen igen

SPORTBLADET

Alla älskar en underdog.

Och i Cincinnati hoppas man att en rookie ska besegra legendaren Big Ben Roethlisberger.

Men AJ McCarron ska inte bara besegra sin idol, utan även klubbens slutspelsspöke.

Carl-Johan Björk f.d. linebacker i amerikansk fotboll & nu TV10:s NFL-expert.

AJ McCarron, 25, ställs i sin första slutspelsmatch mot Pittsburghs Steelers dubble Super Bowl-vinnare Big Ben Roethlisberger. Det blir inte svårare än så.

McCarron har gjort blott tre NFL-starter sedan ordinarie QB:n Andy Dalton bröt tummen, och vunnit två av dessa.

Den enda förlusten kom just mot Steelers och Roethlisberger.

I samband med den matchen avslöjade McCarron att det inte var första gången deras vägar korsats. Tolv år tidigare hade den då 13-årige McCarron sökt upp Roethlisberger efter att han suttit i publiken och sett Big Bens collegelag Miami Redhawks besegra Louisville. Big Ben gav då sin unge beundrare ett svettarmband.

Armbandet är sedan länge borta, men minnet lever vidare hos McCCarron som nu bär Bengals slutspelshopp i sina unga händer.

Nära förlora livet

Och oddsen är emot 25-åringen. Inte bara för Big Bens överlägsna meriter och explosiva anfall, utan kanske framför allt för Bengals slutspelsspöke som sett dem förlora i wild card-rundan fyra år i följd.

Men McCarron har redan upplevt större mirakel i sitt unga liv.

Som fem-åring var han inblandad i en jet ski-olycka som sargade hans huvud svårt och nära nog tog hans liv.

Enligt läkarna svävade han mellan liv och död, och faktum är att hans mamma redan bestämt sig för att begrava sin son i hans little league-dräkt. AJ överlevde, men ingen visste om han skulle bli handikappad för livet, och klara synen. Än mindre spela fotboll igen.

Men i helgen gör han alltså sin slutspelsdebut.

Och min magkänsla säger att han besegrar oddsen igen. Jag känner mig i alla fall mer trygg med McCarron på planen. Han är ganska kontrollerad för att vara rookie, och spelar mer moget än Dalton, och det är precis vad Bengals behöver.

Dalton, blandar och ger, men i slutspelet är han inte bäst när det gäller vilket han visat vid fyra tillfällen tidigare.

Skulle Bengals vinna tror jag ändå inte att head coach Marvin Lewis vågar bänka Dalton.

McCarron är inte den ende QB-rookien som ställs mot en slutspelsräv. I helgens samtliga fyra matcher är förutsättningarna likadana. Och förutom McCarron tror jag att vi kommer att få se ytterligare en rookie skrälla.

Washington Redskins steppade successivt upp sitt spel och lyckades till slut vinna tuffa NFC East. Kirk Cousins har lett laget under hela grundserien och gör nu sin första slutspelsstart, mot självaste Aaron Rodgers, även han med en Super Bowl-titel på meritlistan.

Wilson lever upp till förväntningarna

Rodgers och Green Bay Packers bär favoritskapet, men är verkligen inte heta, framför allt har anfallet underpresterat.

Som en gammal Green Bay-spelare säger mitt hjärta Packers, men hjärnan säger att Redskins och Cousins tar en överraskande skalp.

Däremot tror jag Seattle Seahawks QB-stjärna Russell Wilson lever upp till förväntningarna mot 23-årige Teddy Bridgewater och Minnesota Vikings. Seahawks led i inledningen av säsongen av en kollektiv baksmälla efter fjolårets Super Bowl-förlust.

Deras fruktade försvar med Legion of Boom i spetsen såg inte samspelt ut, inte minst på grund av att Safety Kam Chancellor spelstrejkade under de första omgångarna. Sedan Chancellor beslutade sig för att komma tillbaka, utan önskad löneförhöjning, har försvarssspelet långsamt rättat sig till. Seahawks försvar har gjort näst flest poäng av alla lag i grundserien, och deras offense har gjort näst flest poäng. Det är ingen rolig statistik för motståndarna.

Och det var länge sedan jag såg Wilson spela så bra som i grundseriens avslutande segermatch mot formstarka Arizona Cardinals (36–6). Seahawks var nog det sista laget Minnesota ville möta.

Återstår att se vad vädrets makter kommer att spela för roll. Matchen i Minneapolis kommer att spelas i temperaturer runt minus 15 grader, som med ”hjälp” av vinden kan kännas som närmare -30. Lagen kommer spela i specialtillverkade underställ, och fansen uppmanas att ta med sig filtar att vira in sig samt pappkartong att sitta på.  

I den fjärde slutspelsmatchen tror jag att Houston Texans 30-årige slutspelsrookie Brian Hoyer inte kommer att ha en chans mot Kansas City Chiefs. Det mesta talar för att Chiefs hysteriska form, som sett dem rada upp elva segrar, håller i sig. Quarterbacken Alex Smith styr sitt anfall på ett utmärkt sätt och gör få misstag.

FAKTA

CJ Björks slutspelsranking

1. Arizona Cardinals

Trots tokförlusten mot Seahawks vecka 17, så är de helt klart favoriter att ta hem alltihop. I min mening det mest kompletta laget i ligan med ett offense som storspelar med Carson Palmer vid spakarna, och ett defense som har ytterst få, om ens några svagheter alls.

2. Kansas City Chiefs

Från 1–5 till 11–5 – 10 raka vinster. Se upp för denna "sleeper" som kommer gå hela vägen till Super Bowl 50!

3. Carolina Panthers

Cam Newton är årets MVP, helt klart!  Tung utmanare i NFC-racet.

4. Denver Broncos

Broncos har sitt defense att tacka för att man ens är med i slutspelet. Med Peyton Manning tillbaka är de ett lag att räkna med i AFC.

5. Seattle Seahawks

Här har vi ett lag som kan ställa till det i NFC. Russell Wilson ser sanslöst laddad ut och lirar sitt livs fotboll just nu. RB Marshawn Lynch tyvärr inte tillbaka från skada denna vecka.

6. New England Patriots

Andraseedade i AFC. Dock har de aldrig varit så uddlöst som de är nu, och den där andra seedningen är inte mer än en snygg matchrad i grundserien. De får verkligen hoppas att Edelman är tillbaka och redo till 100 procent.

7. Cincinnati Bengals

Med Andy Dalton på bänken så kan slustpelsspöket vara borta. Rookien AJ McCarron bryter slutspelstorkan. Lagom till divisionals är Dalton tillbaka, och så även spöket… är jag rädd.

8. Pittsburgh Steelers

Ett av de mest explosiva anfall som NFL har skådat på länge. Big Ben Roethlisberger blir bara bättre med åren.

9. Minnesota Vikings

En av de yngsta och mest talangfyllda lagen i ligan, och med ligans bästa running back är de ett väldigt välbalanserat lag. Men de kommer inte riktigt klara den tuffa konkurrensen i NFC i år.

10. Houston Texans

Väldigt likt Broncos i det att man lutat sig på ett stadigt försvar. Men här kommer de till korta på grund av ett blekt offense.

11. Washington Redskins

Det kommer bli riktigt intressant att se hur Kirk Cousins lyckas i sin slutspelsdebut, efter hans bästa grundserie någonsin.

12. Green Bay Packers

Vad som såg så bra ut fram till vecka 6 är nu helt borta. Ett starkt defense, men märkligt uddlöst anfall går man inte längre än första rundan. Mitt Packershjärta gråter...

Sändningstider/ i dag:

22.30, Viasat Sport/HD, Viaplay: Houston Texans–Kansas City Chiefs

02.10, Viasat Sport/HD, Viaplay: Cincinnati Bengals–Pittsburgh Steelers

I morgon:

18.30, Viasat Sport/HD, Viaplay: Minnesota Vikings–Seattle Seahawks

22.35, Viasat Sport/HD, Viaplay: Washington Redskins–Green Bay Packers

CJ Björk