Litauen i sin andra stora final efter självständigheten

Litauen slog Frankrike med 74-70 i semifinalen

SPORTBLADET

STOCKHOLM

De har namn som ger tungan ångest.

Testa själv:

Arvydas Macijauskas, Sarunas Jasikevicius, Eurelijus Zukauskas...

Men vilka basketspelare - och kanske Europamästare på söndag.

Det är fest på andra sidan Östersjön efter Litauens 74-70 i semifinalen mot Frankrike.

Foto: Scanpix
Litauen slog Frankrike med 74-70 i lördagens semifinal och är därmde klara för final.

I storstäderna Vilnius och Kaunas, i varje liten by och stuga, firades segern grundligt.

Men så är basket nationalsporten.

- Jag pratade med en litauer och han sade att det var mer eller mindre folktomt i huvudstaden Vilnius. Affärerna hade stängt, alla ville se matchen, säger Lars Nordmalm, före detta ordförande i Basketligan.

Litauen, med 3,6 miljoner invånare i dag, var störst på den europeiska basketkartan såväl 1937 som 1939, vann EM, men sedan kom kriget, den sovjetiska ockupationen och litauerna fick lära ryssarna spelet.

Tre raka OS-brons

Sovjetunionens fall 1991 gav Litauen självständigheten tillbaka. Och med gränser och egen flagga fick litauerna också se sitt älskade basketlandslag igen efter över 50 år.

Kunskapen var inte glömd.

Hettan att visa världen enorm.

1992, 1996 och 2000 tog Litauen bronset i de olympiska spelen i Barcelona, Atlanta och Sydney.

Men i EM har den riktiga framgången uteblivit. I finalen 1995 vann Jugoslavien med 96-90. Något coachen Antanas Sireika påpekade före semifinalen mot favoriten Frankrike.

- Jag sade till spelarna att de var en match från chansen att som första lag upprepa EM-gulden vi tog före kriget, säger Sireika.

- Jag är naturligtvis väldigt lycklig.

Kollektiv handsvett

Det ska han vara - och tacksam. För glädjen befann sig på ett hårstrås tunna avstånd från sorgen.

Den Frankrike fick dela resten av lördagen med.

Det var en rasande spännande semifinal, hård, hetsig, ibland elak - och med ett slut som fick över 11 000 i Globen att drabbas av en kollektiv handsvett.

Litauen gjorde direkt 7-0, fransmännen kontrade med att göra tio raka poäng - och så där höll det på mest hela matchen, övertaget pendlade fram och tillbaka.

Men när Boris Diaw petade i 70-65 med mindre än tre minuter kvar såg det ut som om fransmännen skulle nå finalen, allt enligt förhandstipsen och i linje med den moderna litauiska EM-traditionen.

Den väldige, 216 cm långe centern Eurelijus Zukauskas, gjorde 70-67, fransmännen drällde bort bollen, öppnade för Arvydas Macijauskas skottarm och det var kvitterat, 70-70.

Och när veteranen Saulius Stombergas från nära håll gjorde 70-72 och Zukauskas följde upp med en block på Sonko, fick tvåtusen litauer i grönt-gult-rött glädjefnatt.

Parker tappade bollen

Bara för omgående kastas in i förmaket till rummet med namnet förtvivlan på dörrskylten. Litauen kom inte till skott, 24-sekunderssignalen skrek i Globen, det var 15,9 sekunder kvar, bollen var Frankrikes och chansen till ett sista skott, en "tvåa" för förlängning eller en "trea" för seger.

Det blev vare sig det ena eller andra.

NBA-proffset Tony Parker drev upp bollen, mästare med San Antonio Spurs i somras, så långt matchens skytt med 24 poäng och den ende i semifinalen som spelade non-stop.

Han tvärvände några meter in på Litauens planhalva, uppmärksammade inte att han hade domaren nära sig, nuddade denne, tappade bollen och i tumultet om bollen foulade en fransman.

Ramunas Siskauskas sänkte straffarna till 74-70 och seger och en plats i finalen och en biljett till OS i Aten nästa år.

Henrik Skiöld/TT