”Bäste spelaren du aldrig hört talas om”

Ronaldo och Van Nistelrooy: Han är mästaren

Foto: Ulf Höjer / AFTONBLADET
FOTBOLL

”Jag har spelat med stora spelare som Figo, Romario, Zidane, Rivaldo, Djorkaeff och Raúl men den som jag klickade bäst med av alla var Luc Nilis.”

Orden är Ronaldo Luís Nazário de Limas – brassen som av många hyllas som den kanske vassaste avslutaren genom fotbollshistorien.

Men vem är Luc Nilis?

”Den bäste spelaren du aldrig hört talas om”. Rubriken är hämtad från internetforumet Reddit och handlar om belgaren som brassen Ronaldo hävdar är den bäste han någonsin spelat tillsammans med. En uppfattning som delas av holländaren Ruud van Nistelrooy.

Det var på slutet av 1980-talet och början av 1990-talet som Luc Nilis dominerade fotbollsligorna i Benelux-länderna. Mellan 1986 och 1994 gjorde anfallaren 127 mål på 224 ligamatcher för belgiska Anderlecht och 1994-2000 110 nya fullträffar under 164 ligamatcher för PSV Eindhoven.

”Han är mästaren för mig”

Han vann belgiska ligan fyra gånger, den holländska vid två tillfällen, gjorde flest mål i Eredivisie både 1996 och 1997 och utsågs 1995 till hela ligans bäste spelare. Detta trots att anfallspartnern Ronaldo samma år hade gjort 18 ligamål mer än Nilis och deras PSV Eindhoven dessutom bara slutade trea i ligan bakom Ajax och Roda.

Ett Ajax som samma år dessutom vann Champions League med spelare som Ronald de Boer, Edgar Davids, Marc Overmars, Frank Rijkaard, Clarence Seedorf, Jari Litmanen, Nwankwo Kanu och Patrick Kluivert i laget.

Trots det röstade spelarna i Nederländernas två högsta ligor fram Luc Nilis som den främste av dem alla.

– Jag har spelat med stora spelare som Figo, Romario, Zidane, Rivaldo, Djorkaeff och Raúl men den som jag klickade bäst med av alla var Luc Nilis, har brassen Ronaldo senare sagt.

– Han är mästaren för mig, har gamle storskytten Ruud Van Nistelrooy efter karriären vittnat om.

Foto: AP
Luc Nilis i Uefa-cupen mot Leeds 1995.

Men samtidigt som de båda blev två av världens mest hyllade och berömda fotbollsspelare har Luc Nilis på något sätt försvunnit och glömts bort. När 50-åringen häromåret släppte sin självbiografi gav den i stort sett inget eko alls utanför Benelux-området.

Men allt hade kunnat vara väldigt annorlunda.

”Var som bacon och ägg”

Luc Nilis var inte som Ronaldo eller Van Nistelrooy. Belgaren kallades visserligen för ”Lucky Luke” för sin förmåga att alltid dyka upp på rätt ställe i straffområdet men var annars något så unikt som en anfallare som kunde göra mål från precis alla positioner på offensiv planhalva.

Han var expert på att skruva in frisparkar men kunde lika gärna trycka in dem med kraft. Han var en osjälvisk anfallare som ofta sökte passningen istället för skottet men visade också flera gånger sin förmåga att dribbla bort både en, två och tre spelare för att sedan placera bollen i nät. Han var också lika effektiv i luftspelet som med bollen på marken.

Han var den komplette anfallaren men mer än någonting annat var han kanske den komplette anfallspartnern.

– Han och van Nistelrooy var som bacon och ägg, har legendariske tränaren Bobby Robson, som 1998 värvade en ung Ruud van Nistelrooy till PSV Eindhoven från Heerenveen, vittnat om.

Men samtidigt som Ronaldo såldes till Barcelona och Ruud Van Nistelrooy senare fortsatte karriären i Manchester United så blev det ingen stor övergång för Luc Nilis. Anledningen är ingen fortfarande helt säker på.

En teori är att belgaren helt enkelt var en spelare som krävde för stort utrymme.

– Luc är lite som Dennis Bergkamp i det att han kan skapa ett mål från ingenting och alltid skjuter i rätt ögonblick. Men Luc är egentligen en märklig fotbollsspelare, har holländske landslagsmannen Wim Jonk berättat.

Paul Verbrugghe, fotbollsjournalist på belgiska De Standard, försökte 1997 förklara varför för brittiska tidningen Independent.

– Jag tror att den mest rättvisa jämförelsen är med Matt Le Tissier, när han gjorde mål från alla möjliga vinklar för ett par år sedan. Precis som Le Tissier har Luc alltid setts som en väldigt talangfull spelare men som varit svår att placera i ett lag. Speciellt landslaget. Han gillar att spela bakom en annan anfallare med friheten att löpa ut till positioner både till höger och vänster.

”Jag saknar snabbheten”

Andra har pekat på Luc Nilis egen hemlängtan som skälet till att belgaren stannade så länge i Anderlecht och PSV. Eindhoven låg bara en timme med bil från Nilis hemkommun Zonhoven och kontraktet med en årslön på 800 000 pund innebar att belgaren inte heller hade några starka ekonomiska skäl att lämna området

Luc Nilis har själv haft en tredje teori.

– Jag saknar snabbheten på de första tio meterna. Det är därför jag inte tillhör kategorin med de allra bästa anfallarna i Europa, sa Nilis 1997.

Då hade belgaren precis imponerat stort inför ögonen på den brittiska fotbollspubliken. En period som till sist också skulle förändra anfallarens karriär.

Foto: SRDJAN PETROVIC / AP
Luc Nilis och Newcastles John Beresford i Champions League 1997.

Under 15 dagar 1997 terroriserade Nilis den irländske målvakten Shay Given. Inte nog med att belgaren gjorde mål i båda mötena när Belgien slog ut Irland i kvalet till VM 1998 – mitt emellan landskamperna passade PSV-anfallaren också på att sänka Givens Newcastle i Champions League.

– Han är en fantastisk spelare, eller hur, sa Given en aning förvånad.

Nu var det också fler i Storbritannien som hade upptäckt det. När Nilis kontrakt med PSV Eindhoven löpte ut vid millennieskiftet satsade Aston Villa stort fört att få belgaren till den engelska ligan.

Höll på att tvingas amputera

Villa hade säsongen innan slutat sexa i Premier League efter att bara ha förlorat två av de 21 sista matcherna och dessutom kryddat det med en FA-cupfinal mot Chelsea. Nu ville de satsa för att ta sig in i Champions League och Nilis var stjärnvärvningen som skulle bära dem dit.

Allt började också väldigt lovande. ”Lucky Luke” gjorde mål i debuten mot tjeckiska Dukla Příbram i Intertoto-cupen den 22 juli 2000 och följde upp med en ny fullträff i ligadebuten mot Chelsea den 27 augusti. Det senare dessutom ett osannolikt drömmål där belgaren lyfte bollen över sin försvarare med högerfoten för att sedan dunka dit den på volley med sin vänsterfot. Den typ av mål som fick tidningarna att formulera de stora rubrikerna och Aston Villa-fansen att drömma om de stora cuperna.

Men i sin blott tredje ligamatch för klubben tog ”Lucky Lukes” tur till sist slut. I ligamatchen mot Ipswich den 9 september krockade Nilis så olyckligt med motståndarnas målvakt Richard Wright att han bröt högerbenet på två ställen. Som om inte det vore nog blev benet dessutom inflammerat vilket höll på att tvinga läkarna att amputera.

– Jag grät när de berättade det för mig. Allt har varit en mardröm och ibland undrar jag hur jag ens ska klara av dagen. Det här är det värsta ögonblicket i mitt liv, sa Nilis till BBC i november samma år.

Då hade läkarna lyckats rädda benet men inte Luc Nilis karriär. 33 år gammal tvingades anfallaren ge upp karriären bara tre matcher in i utmaningen som var tänkt att till sist ge honom den breda bekräftelse hans fotbollskunskaper förtjänade.

– Jag vet att det händer värre saker i världen men det här har krossat mina drömmar. Jag har aldrig hört om någon annan fotbollsspelare som skadats så här allvarligt och jag fortsätter att fråga mig ”varför jag?”. Nu hoppas jag att jag kan bli såpass återställd att jag kan gå igen men det krossar mitt hjärta att jag aldrig kommer kunna spela fotboll och att Aston Villa aldrig fick se mig från min bästa sida.

Luc Nilis trodde att han där och då befann sig på botten av världen men det skulle visa sig bara var början på fallet. För när Lucky Lukes tur tog slut tog den verkligen slut.

”Då tappade jag hoppet om allt”

– När du slutar med fotbollen står du från en dag till en annan helt plötsligt i ett vanligt liv. Jag kunde inte heller göra så mycket. Jag var tvungen att fortsätta med min rehabilitering i ytterligare 2,5 år för att ens kunna gå och kanske, kanske en vacker dag spela tennis eller golf.

Luc Nilis märkte snabbt av saknaden efter fotbollen och de regelbundna adrenalinkickar spel inför fullsatta arenor hade gett.

– Då börjar du testa andra saker. Du börjar betta, spela på kort och annat.

Foto: DUSAN VRANIC / AP
Nilis häller champagne i munnen på Eddie Snelders efter att Belgien säkrat platsen i VM 1998.

Luc Nilis drogs in i ett spelmissbruk som kom att kosta honom såväl hans äktenskap som en stor del av hans förmögenhet. När belgaren stod på botten 2005 dök ändå en gyllene väg tillbaka till hans saknade fotboll upp.

Storsatsande Beringen-Heusden-Zolder hade gått upp fem belgiska serier under tio år och lockade nu välkända namn med löften om investeringar och framgångar. Nilis erbjöds jobbet som teknisk direktör men hela projektet visade sig vara ett luftslott och när de utlovade pengarna till ledare och spelare plötsligt saknades slutade allt med att klubben tvångsdegraderades och försattes i konkurs.

– I det ögonblicket tappade jag hoppet om allting.

Men det fanns ett räddningsnät kvar.

”Får vila i graven tillsammans med min far”

För kanske var det tur och inte otur att Luc Nilis aldrig bytte PSV Eindhoven mot ett FC Barcelona eller ett Manchester United. När deras gamle hjälte behövde det som mest fanns klubben nämligen där för honom.

Efter att ha hört talas om Nilis utsatta situation rekryterade PSV sin gamla belgiske skyttekung till klubben. Han fick börja i lugn och ro som mentor inom akademin, fick sedan uppdraget som scout och befordrades inom bara ett par år till assisterande tränare.

– Jag hade tur som kunde återvända till fotbollsplanen i rätt tid. Tillbaka till fotbollsplanen som jag hade saknat så.

Allt det här kom dock fram i ljuset först vid lanseringen av Luc Nilis självbiografi häromåret. Det vållade inte heller några stora rubriker utanför Belgien och Nederländerna.

För trots att Luc Nilis noterades för 388 mål för Anderlecht och PSV, radade upp sex ligatitlar och spelade VM 1994 samt 1998 och EM 2000 för Belgien så är anfallaren för många en bortglömd spelare. Hade turen räckt ett par år till och Nilis skjutit Aston Villa till den engelska ligatoppen hade allt kunnat vara väldigt annorlunda men kanske spelar det faktiskt ingen roll längre.

– Nu är mitt liv i ordning. Jag är vanligtvis glad och när allt är över kommer jag få vila i graven tillsammans med min far, konstaterade Luc Nilis med glädje i rösten häromåret.

Ska vi prata fotbollsmeriter har han också så det räcker och blir över. För finns det egentligen någonting som slår att brassen Ronaldo säger att du är bäst? Då står till och med en engelsk ligatitel sig svag i jämförelse.

Källor: BBC, Omroepbrabant.nl, DH.be, Guardian, Independent, Buzz.ie.