36 timmars väg mot VM

FOTBOLL

Mardrömsarena, hysteriska fans & årets viktigaste match – så här blir Blågults blixtbesök i Zagreb

Foto: Samtliga 40 000 biljetter är sålda till matchen. Maksimirstadion – där Kroatien aldrig förlorat en kvalmatch – kommer vara en kokande gryta.

ZAGREB

36 timmar.

Det är tiden som Zlatan...förlåt, fotbollslandslaget tillbringar i Kroatien inför en av de tuffaste kvalmatcherna för ett svenskt landslag på mycket länge.

Ett blixtbesök som kan leda direkt till VM i Tyskland.

Sportbladets Michael Wagner berättar om vad som väntar i Zagreb.

Landslagets överledare Lasse Richt landade sent i går kväll som förtrupp till spelare och övriga ledare i Zagreb.

Ett av uppdragen: se till att det inte uppstår kaos på flygplatsen.

Efter ankomsten till Sofia i mars i år har landslaget lärt sig en läxa.

Då uppstod panik när mängder av fans utan problem tog sig förbi ett fåtal vakter och poliser och kastade sig över Fredrik Ljungberg, som fick fly iväg.

– Det var bättre nu senast i Budapest. Vi hade rättat till en del saker, säger landslagets reseplanerare och allt-i-allo Mats Engqvist.

Mediauppbåd på flygplatsen

Plesoflygplatsen, som landslaget landar vid kring lunchtid, är långtifrån något Heathrow. Snarare en typisk före detta östatsanläggning. Mindre, ganska grå och trång.

Med det svenska landslaget anländer stjärnglansen.

– Trots att väldigt många journalister är lediga (lördagen är helg och tidningsfri dag) kommer det nog vara ganska mycket media på flygplatsen, säger Zeljko Dodo, reporter på Sportske Novosti, Kroatiens största sporttidning.

Vem kommer intresset riktas mot?

– Ahh, Zlatan, definitivt. Han är största stjärnan, hans mamma är från Kroatien och av många i Kroatien betraktas han som en världens bästa spelare, säger Dodo. Det har skrivits några mindre artiklar om hans släktingar som bor kvar i Kroatien.

Från flygplatsen tar det drygt 30 minuter med buss in till lyxhotellet The Westin. Landslaget lär inte drabbas av trafikköerna som alltför ofta plågar många av den kroatiska huvudstadens 700 000 invånare när de ska ta sig in till jobb eller shopping.

– Vi har poliseskort. Men det får vi överallt där vi är nu för tiden, säger Mats Engqvist.

På vägen in till centrum kan uppmärksamma landslagsspelare se att de verkligen hamnat i Z-land.

Som i Zagreb, Zlatan och den stora mataffärskedjan Konzum.

Bebyggelsen påminner om vad de sett tidigare vid andra besök i östra Europa, fast lite modernare och fräschare än i Sofia, Bulgarien exempelvis.

På The Westin är dock allt som vanligt när det gäller landslagets val av hotell, högsta klass och lyx.

En sliten betongkloss

De stora kontrasterna dyker upp vid kvällens träning (om inte regnet ställt in det hela) på Maksimir.

Den sägenomspunna arenan är en märklig byggnad. Nytt glas och stål på utsidan ger intrycket av en modern fotbollsanläggning.

Den förre kroatiske presidenten Franjo Tudjman drömde om en hypermodern nationalarena med skjutbart tak. Efter de renoverade omklädningsrummen för fyra år sedan tog pengarna slut.

Insidan är en sliten betongkoloss med hål i löparbanorna och nedrasade murar. Men med mäktiga och branta läktare bakom ena målet.

Med 40 000 nationalistiska kroatiska fotbollssupportrar blir trycket enormt.

Stolthet som övergått till fanatism präglar delar av de som finns på läktaren i morgon kväll. I senaste numret av Sportmagasinet beskriver reportern Erik Niva och fotografen Magnus Wennman de hårdföra och fanatiska Dinamo Zagrebsupportrarna Bad Blue Boys.

De är en av orsakerna till Kroatien är obesegrat i kvalmatcher på Maksimir sedan självständigheten.

– Det blir ett enormt tryck inne på arenan. Det går inte att uppleva någon annanstans, säger kroatiske försvararen Robert Kovac – som ändå spelar i Juventus dit han värvats från Bayern München.

Kommer det bli tufft för de svenska spelarna?

– Det blir en upplevelse. Men de är proffs och klarar av det. Men det blir förmodligen något extra för ”Ibra”. Vissa av supportrarna uppfattar honom mer som bosnier än som kroat. Jag vet hur det är, jag har själv spelat i Serbien som kroat, säger Kovac.

Fick vapen – av fotbollsfans

Fotbollen har blivit en symbol, kanske den viktigaste, för den unga kroatiska nationen.

En vecka före matchen mot Sverige var 31 000 biljetter sålda.

I dag är samtliga 40 000 slutsålda.

Intresset har bara varit lika stort en gång tidigare. När Kroatien mötte ärkerivalen Serbien för ett par år sedan.

– De svenska supportrar behöver inte vara oroliga, säger kroatiska fotbollförbundets generalsekreterare Zorislav Srebric. De svenska fansen eskorteras till och från arenan. Inne på Maksimir sitter ländernas fans i respektive kurva. Det kommer vara väldigt många poliser på plats.

När matchen är över väntar buss och poliseskort utanför Maksimir som omedelbart tar det svenska landslaget till

Plesoflygplatsen.

Kring midnatt lyfter Blågult åter mot Sverige.

Kanske med en direktplats till VM-slutspelet i Tyskland i bagaget.

Men definitivt med en känslomässig fotbollsupplevelse utöver det vanliga i minnet.

Även om besöket bara varade i 36 timmar.