Frändén: Det här var inte Barcelona, baby!

FOTBOLL

En svensk tåpass, en viktig poäng och säsongens sämsta fotbollsplan i Europa.
Manchester United reste till Svarta havets strand och kom därifrån med livet i behåll efter en match som de snart ska glömma.

Det är något visst med att lämna de glamourösa giganterna i Champions League på onsdagen och zooma in de mer perifera kombattanterna i Europa League dagen därpå.

Manchester United är förstås ett lag konstruerat och coachat för större sammanhang, men Zlatan Ibrahimovic och hans vänner befann sig i kväll långt ifrån onsdagskvällens skådespel i Barcelona.

”Vill PSG väl”

De befann sig på en vårvintrig åker i Ryssland, som tjänar som FC Rostovs hemmaarena, och de var här för att ta ännu ett steg mot Europa League-finalen och direktplatsen till Champions League nästa år.

Zlatan har ju spelat för båda gårdagens kombattanter på Camp Nou, när jag frågade hur han kände efter 4–0-mötet på Parc des Princes för tre veckor sedan sa han att han ”vill PSG väl”, men det här var inte Barcelona, baby.

Det var Olimp-2-stadion med läktare som bara letar sig ett femtontal rader upp på varje långsida. Rostov är nu ingen skitmotståndare i sammanhanget. Trots en blygsam sjundeplats i den inhemska tabellen hade ryssarna slagit ut Sparta Prag med 5–1 i förra rundan, och dessutom laddat inför kvällens match med 6–0-seger i ligan i helgen.

Levererade en behärskad tåpass

Miljonstaden Rostov, några mil från Svarta havet på andra sidan det gigantiska Ukraina, är ingen bortamatch någon sund manager önskar sig i en europalottning. Det är svårt att tänka sig en måstematch som är så mycket ”måste” och så försvinnande lite lust än en åttondelsfinal på permafrosten i sydvästra Ryssland i början av mars.

Manchester United kom till start lite tilltygade efter att ha tappat två poäng och ett styck svensk världsstjärna i de tre kommande ligamatcherna i mötet med Bournemouth i helgen. Det här var en kväll att bita ihop och göra jobbet och i första halvlek höll José Mourinhos lag motståndarna på skapligt avstånd medan de letade varianter för att låsa upp det ryska försvaret.

Efter 35 minuter kom chansen då Marouane Fellaini med en välavvägd pass hittade Zlatan Ibrahimovic som fick bollen ned mot kortlinjen och behärskat tåpetade fram en målgivande assist till Henrich Mchitarjan.
Manchester United hade mött ryskt motstånd vid nio tillfällen före matchen och fått sex oavgjorda matcher med sig. Rostov samlade också ihop sig i paus och kom ut med ny ordning i leden i andra halvlek och blicken riktad mot mål. Åtta minuter hade gått när Timofei Kalachev serverade Aleksandr Bukharov en delikat(o)boll med grädde på, som Bukharov tog ner och vackert volleybollade in bakom Sergio Romero i Uniteds mål.

Tillät inget finlir

Manchester United hade gott om tid att prestera någon form av motreaktion, men lervällingen med inslag av gräs tillät inget finlir för José Mourinhos superstjärnor. Trots några halvhjärtade röda försök var det hemmalaget som hade initiativet och de absolut hetaste chanserna i slutminuterna.

Men United fick sin poäng och samtliga spelare med benen i behåll med sig hem från Rostov och nu kan de glömma att de någonsin varit där. I returmötet på Old Traffords jämna matta nästa vecka är det de som håller i taktpinnen.