The Gay club

FOTBOLL

Premier League-klubbarnas nya favoriter - homolagen

Foto: Träning I den ruffiga stadsdelen Moss Side i Manchester tränar laget Village Manchester.

MANCHESTER

Fotbollsträning på en konstgräsplan under regntunga moln.

Inget ovanligt med det.

Förutom att alla spelarna i laget är homosexuella.

I England - fotbollshuliganernas hemland - tar storklubbarna nu itu med homofobin på allvar.

Foto: Homosexuella är en målgrupp som är köpstark. Det gör att de är extra intressanta för fotbollsbranschen.

Det är inte helt lätt att upptäcka en pågående revolution på den dåligt upplysta planen i ruffiga stadsdelen Moss Side.

Några minuters uppvärmning, följs av "kvadraten" och lite inläggsövningar. Därefter tvåmålsspel tills strålkastarna släcks. Sannolikt äger tusentals närmast identiska träningar samtidigt rum runt om i Europa.

- Många har stannat hemma i dag. Det är ju Champions League på tv, säger mittfältaren och assisterande tränaren Jason McAuley och småskrattar.

Säsongen har börjat utmärkt för Village Manchester. Efter fyra omgångar är de obesegrade och leder sin serie.

- Förra säsongen tog vi vår första titel när vi vann en lokal cup, berättar han.

Killarna i laget har två saker gemensamt: de älskar fotboll och är öppet homosexuella.

En del har tidigare spelat i "vanliga" lag, Jason McAuley har till och med varit deltidsproffs. Andra har inte känt sig välkomna inom den traditionella fotbollen, varken som spelare eller som fans.

Inför förra säsongen fick Jason McAuley ett samtal från Manchester City. Den mäktiga Premier League-klubben ville samarbeta med lilla Village Manchester.

- Först blev jag förvånad. Men nu tycker jag att det är konstigt att det inte hänt tidigare.

Får tränarhjälp

Spelarna i Village Manchester delar ut reklam för Manchester City i samband med Pride-fester och andra evenemang där många homosexuella rör sig.

I utbyte får de matchbiljetter och hjälp med att bli ett bättre fotbollslag.

- Deras tränarstab brukar besöka oss tre gånger per säsong och det har varit mycket värdefullt. Klassen på våra träningar har ökat markant, säger Jason McAuley.

- Inför nästa säsong är tanken att vi ska utveckla samarbetet ytterligare.

Manchester City nöjer sig inte med sponsring.

Klubben annonserar i gaytidningar och skänker pengar till AIDS-forskning. Alla deras anställda får gå en utbildning där frågor som sexuell läggning, religion och etnicitet diskuteras. Publik som skriker homofobiska skällsord kastas numera ut från arenan.

Nyligen blev City den första fotbollsklubben att få titeln "gayvänlig" av Stonewall, Storbritanniens motsvarighet till RFSL.

- En luttrad kollega sa att det är kul att City gör något bra vid sidan av planen i alla fall, säger Dave Regan, en av de verkliga veteranerna i Village Manchester.

Manchester City - och de klubbar som med all sannolikhet kommer följa efter - har starka ekonomiska motiv att locka fler homosexuella till arenorna.

Dyra biljetter

Homosexuella tjänar bra, har sällan barn och mycket tid att odla sina fritidsintressen. Samtidigt är den traditionella fotbollspubliken på väg bort från arenorna på grund av allt dyrare biljetter.

Storbritanniens 3,6 miljoner homosexuella beräknas ha en samlad förmögenhet på 700 miljarder kronor. Pengarna - "the pink pound" - är hett eftertraktade.

- Klart det handlar om pengar och det accepterar jag. I slutändan är det ekonomiska realiteter som brukar leda till förändring i samhället, säger Jason McAuley.

Beckham på omslaget

Dave Regan, som var med när klubben grundades 1996, konstaterar att mycket hänt sedan dess.

- Vi fick höra en del i början. En del tillmälen, men mest arroganta kommentarer om att vi var dåliga. Det händer sällan numera. Manchester är en mer internationell stad nu. Att vi blivit mycket bättre på fotboll har förstås hjälpt till, säger han.

Även toppfotbollen har förändrats. För tio år sedan tyckte Robbie Fowler att Chelsea-backen Graeme LeSaux var fjollig eftersom han läste böcker.

Nu poserar spelare som David Beckham och Fredrik Ljungberg på omslaget till gaytidningen Attitude.

- Det betyder otroligt mycket. Deras rådgivare har säkert sagt åt dem att ställa upp eftersom det är bra för deras image som moderna män. Det visar vilket inflytande "rosa pengar" har, säger Jason McAuley.

"Jag förstår dem"

Men trots framstegen. Fotbollen är mil efter samhället i övrigt.

Fortfarande skriker publiken "fjolla" och "bög" efter motståndarlagets spelare varje helg. Och ännu har ingen toppspelare i fotboll vågat komma ut som homosexuell.

- Ärligt talat förstår jag dem. Jag skulle också ligga lågt. Det krävs nog att en riktigt stor stjärna kommer ut, någon som är helt självskriven i laget och älskad av fansen, för att något ska hända. För en genomsnittlig spelare skulle det kunna gå illa, är jag rädd.

När jag ber Jason McAuley att se tio år framåt säger han:

- Då är det förhoppningsvis lika omodernt att skrika homofobiska tillmälen som det blivit att skrika saker efter svarta.

- Och Village Manchester är det bästa gaylaget i världen.

Village Manchester FC

Jens Kärrman

ARTIKELN HANDLAR OM