THE GR8EST

FOTBOLL

Sportbladets Simon Bank har sett Phelps alla storverk

Foto: Åtta dagar – åtta guld Sportbladets krönikör Simon Bank har sett Michael Phelps samtliga guldlopp. ”Michael går ut för att få medaljen, den historiska åttonde. Han står där, med händerna längs sidorna eller bakom ryggen, och ser ut som en liten generad men lycklig pojke”, skriver Bank.

PEKING. Om världens främste idrottare säger att han tänker göra något ingen någonsin gjort – då tittar man.

Michael Phelps ville simma sjutton lopp, slå världsrekord och vinna åtta OS-guld.

Sportbladets Simon Bank satte sig vid bassängen och följde varje simtag.

STORVERK 1

10.07, lokal tid, söndag den 10 augusti.

Distans: 400 meter medley.

Resultat: 1:a, 4.03,84 VÄRLDSREKORD!

När Michael Phelps går in i de sista förberedelserna inför sin allra första final i OS är det något som inte stämmer.

– Det känns inte alls särskilt bra, berättar han.

I det som simmarna kallar ”last call room”, där de samlas minuterna före loppen, sluter han sig. Går runt med lång jacka, slår ner blicken, lyssnar på hiphop i sin iPod.

Precis som Laszlo Cseh, en av hans två huvudkonkurrenter, väljer han bort den heltäckande simdräkten och satsar på enbart långa byxor, med stjärnbaneret längs vänstra låret. Den längre dräkten stör honom i fjärilsimmet.

Phelps går upp på pallen från vänster, höger fot först. När han gör det vet han en enda sak:

Det här kommer att göra för jävla ont.

Halv sju på morgonen, när han värmde upp kroppen, hade han pratat med sin coach och extrapappa Bob Bowman.

– Jag vill att det här ska vara mitt sista 400 medley-lopp, sa Michael.

Bowman svarar:

– I så fall måste du sluta med ett rekord.

Loppet börjar inte i rekordfart, Phelps får en svag första vändning men sänker både Ryan Lochte och Laszlo Cseh i bröstsimmet, normalt hans svaghet. Efter en längd frisim är de vid hans fötter, och med 25 meter kvar får Phelps en dejà vu-upplevelse.

Han tittar åt sidan, ser att han är ensam längst fram. Och ler.

När han står på pallen viftar president Bush med sin flagga på läktaren. Arrangören spelar en vacker, lite sentimental version av den amerikanska nationalsången men Phelps står tyst, med tårar i ögonen.

– Jag ville sjunga, säger han, men jag kunde inte sluta gråta.

Nationalsången bryts mitt i sista strofen, men äventyret har bara börjat. När vi träffar Michael Phelps på presskonferensen efteråt får han frågan om det verkligen var hans sista lopp på 400 medley, nu när det blev världsrekord och allt.

– Förhoppningsvis, säger han. För jag vill aldrig simma det mer.

STORVERK 2

11.33, lokal tid, måndag den 11 augusti.

Distans: 4x100 meter frisim.

Resultat: 1:a, 3.08,24.

VÄRLDSREKORD!

Inför OS i Sydney år 2000 fick den tredubble amerikanske OS-vinnaren Tom Dolan frågor om hur det skulle gå för en 15-årig debutant som hette Michael Phelps.

– Det bästa med att vara ung är att du inte har en aning om vad som händer, sa han.

Problemet är att Phelps nu blivit 23 år gammal, att världen väntar på hans andra OS-guld av åtta och – att han vet exakt vad som händer.

Han står och tittar på simhistoriens mest fantastiska lagkapp. Och hans lag är på väg att förlora den.

Australiens Eamon Sullivan slår världsrekord på förstasträckan, Gilot och Bousquet simmar som hajar på mittsträckorna, och med hundra meter kvar är läget… ansträngt.

Australiens Eamon Sullivan slår världsrekord på förstasträckan, Gilot och Bousquet simmar som hajar på mittsträckorna, och med hundra meter kvar är läget… ansträngt:

På sista sträckan går Jason Lezak, USA, ut sex tiondelar efter Alain Bernard, Frankrike. 

Lezak är ett tappert lagkappsproffs på 32 år. Alain Bernard ska några dagar senare slå världsrekord på just den här sträckan, 100 meter. Det är alltså en lagspelare mot världens snabbaste man – och det är världens snabbaste man som fått en evighets handicap.

Med en enda bassänglängd kvar kan Michael Phelps inte göra annat än att konstatera att Bernard till och med dragit ifrån ytterligare. En och en halv evighet.

Hallen kokar under 17000 extatiska människors tryck, när Lezak börjar äta sig in i Bernard, decimeter för decimeter.

Phelps hoppar upp och ner när han ser Jason Lezak simma, för han simmar som om han inte längre var kvar i vattnet. Med sitt allra sista armtag går han förbi. USA vinner med ett lopp de redan förlorat, de vinner med åtta hundradelar.

Phelps ställer sig på startpallen, spänner varje muskel i kroppen och skriker rakt ut i luften.

Några minuter senare ligger Alain Bernard och kräks och gråter om vartannat, medan Phelps hittar ett skäl till att tro på mirakel.

– Du kan aldrig säga att något är omöjligt, för Jason bevisade precis att allt är möjligt, säger han.

Ingen säger emot. 

STORVERK 3

10.13, lokal tid, tisdag den 12 augusti.

Distans: 200 meter frisim.

Resultat: 1:a, 1.42,96. VÄRLDSREKORD!

Dagen efter dagen före. Världen pratar fortfarande om lagkappen, men mannen som har sex guld kvar att ta måste gå vidare, tänka vidare, vilja vidare.

Jag frågar honom om det är svårare än vanligt, just i dag.

– Ja… det är inte lätt. Det är så mycket känslor. Mina kompisar sms:ade hela natten och skrev att dom inte kunde somna och undrade om jag sov… ”Öh, nej, inte om ni håller på att sms:a hela tiden!”. 

– Men jag tvingade mig själv att sluta tänka på det, även om det var svårt. Med så här många lopp så måste jag, hur bra det än känns, tvinga det ut ur huvudet.

I Aten för fyra år sedan var det här loppet OS stora clou. Ian Thorpe och Pieter van den Hoogenband slog Phelps. Han har inte förlorat en mästerskapsfinal sen dess.

Och det är inget snack den här gången. Loppet är dött efter hundra meter.

Phelps sticker höger pekfinger i luften efter målgång, han rör knappt en min.

Efteråt går han rakt förbi oss i den mixade zonen. Det är semifinal på 200 meter fjäril om trekvart. Och hur bra det än känns måste han tvinga allt annat ur huvudet.

STORVERK 4

10.18, lokal tid, onsdag den 13 augusti.

Distans: 200 meter fjäril.

Resultat: 1:a, 1.52,03. VÄRLDSREKORD!

En människa som ska göra något omänskligt lämnar inget åt slumpen.

Michael Phelps vräker i sig pasta, pizza och kolhydrater om kvällarna. Han sover så mycket han kan. Han ställer klockan på halv fem på morgnarna, men ligger och drar sig en halvtimme. Han får massage två gånger per dag, dricker proteindrinkar och tar isbad.

Men allt går inte att skydda sig från.

När han tar i kaklet efter 200 meters fjärilsim är han historisk. Det är hans tionde OS-guld totalt, fler än någon annan människa tagit.

Och Michael Phelps är – förbannad.

Bob Bowman kommer mot honom och slår ut med axlarna:  vad hände? Varför slog du bara världsrekordet med sex hundradelar?

– Jag SÅG ju ingenting! säger Michael, och pekar på sina simglasögon.

De är trasiga. Han har simmat sista längden utan att se ett dyft.

STORVERK 5

11.19, lokal tid, onsdagen den 13 augusti.

Distans: 4x200 meter fritt.

Resultat: 1:a, 6.58,56. VÄRLDSREKORD!

Tionde loppet på fem dagar, och det är spel mot ett mål. Efter Phelps förstasträcka leder USA med två och en halv sekund. I mål har de krossat sjuminutersgränsen, som första lag i historien.

Fyra dagar kvar. Sju lopp. Två guld.

– Härifrån och framåt är det nedförsbacke. Jag älskar det, säger Michael.

Men är han inte trött? Har han inte sett lite tömd och plågad ut det sista? Vad säger du, Michael?

– Oh, det finns lite kvar i tanken. Det m?å?s?t?e finnas lite kvar i tanken.

STORVERK 6

10.48, lokal tid, fredag den 15 augusti.

Distans: 200 meter medley.

Resultat: 1:a, 1.54,23. VÄRLDSREKORD!

Varenda simmare som rör sig ens i närheten av Vattenkubens blå, röda, gula fasadbubblor får frågor om Phelps.

Hur bra är han? Kommer han att ta åtta guld? Vem kan stoppa honom?

– Det är inte rättvist. Det som Michael gör är otroligt, men det får resten av oss att se ut som…, säger Katie Hoff.

Det är okej. Hon retas. Hoff är från Baltimore, lagkompis med Michael och det närmaste han har en syster i landslaget.

Men, ja, Phelps får alla andra att se ut som om de sysslar med en annan sport. Han vinner sitt sjätte guld utan att ta i. Cseh och Lochte är mil efter igen, men sexguldsmannen jublar inte efter målgång.

– Jag måste spara så mycket fysisk och psykisk energi som möjligt. Jag har bara två race kvar, säger han.

I nästa väntar hans tuffaste utmaning hittills.

STORVERK 7

10.10, lokal tid, lördag den 16 augusti.

Distans: 100 meter fjäril.

Resultat: 1:a, 50,58. OLYMPISKT REKORD!

Milorad Cavic är född i Kalifornien. Hans pappa flyttade dit från Jugoslavien när Tito dog, och Milo vägrar säga ett ont ord om USA. Men han är också stolt serb, han blev diskad i kortbane-EM efter att ha kommit till prisutdelningen i en t-shirt med texten ”Kosovo je Srbja”, ”Kosovo är Serbien”.

Nu står han på startpallen bredvid Michael Phelps, med målsättningen att bli svaret på en fråga i Trivial Pursuit om hundra år.

– När folk pratar om att Phelps vann sju guldmedaljer men missade chansen att vinna åtta, så kommer de att prata om killen som förstörde för honom.

– Jag skulle älska att vara den killen.

Michael har loppet klart för sig. Han måste ha kontakt med Cavic och Ian Crocker efter halva loppet. En halv kroppslängd fram, mer får det inte bli.

Efter 50 meter vrider han på huvudet och ser Crocker. En halv kroppslängd före. Han räknar med att Cavic håller samma fart.

Två längder ska, i efterhand, bli själva sinnebilden av Michael Phelps mirakel. Den ena är Jason Lezaks ofattbara simning mot Alain Bernard. Den andra kommer här.

Phelps ska ligga efter Milo Cavic i 99,99 meter av det här loppet. Med en halvmeter kvar är han fortfarande klart efter, när något märkligt inträffar.

Cavic glider i mål med sträckta armar, som man ska. Phelps simmar in i kaklet, sista simtaget kommer lite för nära och han liksom slår sig in i tidtagningsplattan, ovanifrån.

På tavlan:

1. Michael Phelps 50,58 sekunder.

2. Milorad Cavic 50,59 sekunder.

För första gången under OS slår Phelps inte världsrekord när han vinner, men han slår vilt i vattnet och skriker rakt in i historien, för klockan har just gett honom sju guld med en hundradels marginal. 

Mark Spitz oslagbara rekord är tangerat. I?morgon ska Michael Phelps slå det.

STORVERK 8

11.03, lokal tid, söndag den 17 augusti.

Distans: 4x100 meter medley.

Resultat: 1:a, 3.29,34. VÄRLDSREKORD!

Michael Phelps har en sida på Facebook. När han kollar sina mejl har han tvåtusen förfrågningar från surfare som vill bli ”vän” med honom.

Två dagar senare kollar han igen. Han hittar 76 000 nya förfrågningar.

Phelps säger att han vill förändra simsporten, och han är på god väg. Alla vill känna honom, alla vill se honom simma. Hemma i Baltimore stannar 15 000 fans kvar efter football-laget Ravens hemmamatch mot Vikings för att se hans sista OS-lopp på storbildsskärmarna.

Det är historiedags, kröningsdags för simvärldens egen kung.

Det blir aldrig särskilt spännande.

Phelps avgör själv med sitt fjärilsim på tredjesträckan. Ingen amerikan tar några risker i växlingarna, och Jason Lezak – hans allra främste hjälpryttare – behöver inte utföra några mirakel den här gången.

Det räcker med ett världsrekord.

Amerikanerna sluter sig i en ring, kramar om varandra och njuter av ett ögonblick som aldrig kommer att komma igen. 

Jag får syn på Debbie Phelps, Michaels mamma. Hon står på läktaren med ögon fulla av salt. Några minuter senare träffas de och gråter ihop. Kramas och gråter, gråter och kramas.

Michael går ut för att få medaljen, den historiska åttonde. Han står där, med händerna längs sidorna eller bakom ryggen, och ser ut som en liten generad men lycklig pojke. Med sina stora fötter, sitt underbett, leendet och de där utstående öronen. 

Efter fyra års förberedelser, åtta dagars simning, sjutton lopp, sju världsrekord och åtta OS-guld är allt över.

När Michael Phelps vaknade i?morse var han inte bara den störste simmare världen någonsin sett. Han var dessutom ledig.

– Jag ser fram emot att göra ingenting, säger han. Bara sitta ner och… inte röra mig.

ARTIKELN HANDLAR OM