USA borde vara en lätt match för Italien

FOTBOLL

Ödesmatch är ett slitet ord i VM-sammanhang. Men kvällens sammandrabbning mellan Italien och USA är avgörande för bägge. Efter brakförlusten mot Tjeckien får USA inte förlora.

Och italienarna måste vinna, helst med mer än ett mål, för att sluta som etta i sin grupp. Det är viktigt, för tvåan möter Brasilien i åttondelsfinalen och det vill "gli azzurri" undvika till varje pris.

Bataljen utspelar sig i idylliska lilla Kaiserslautern, som plötsligt dyker upp längs motorvägen, bland veteåkrar och fågelsång. Den första scenen i filmen om Italiens match mot USA ser ut som en honungslen komedi. Stadion heter Fritz Walter. Bara en sån sak.

Men bara några mil bort ligger USA:s största flygbas utanför Amerika. I Ramstein bor och arbetar 53 000 amerikanska soldater och den amerikanska tränaren Bruce Arenas mannar har sitt tillfälliga högkvarter på militäranläggningen av säkerhetsskäl. Där sover spelarna i svala armélakan, trygga som dibarn. Här kan inga terrorister nå dem.

Det måste kännas nästan som hemma för landslaget och Kansas Wizards stöddige anfallare Eddie Johnson, som häromdagen jämförde matchen mot italienarna med ett krig.

Det var väl inte första gången den termen användes i fotbollssammanhang. Men den tog skruv, eftersom det politiskt är lite spänt mellan de två länderna sedan Italien beslutat dra tillbaka sina trupper i Irak.

"Vill de ha krig, ska de få det"

Ingenting skrämmer "gli azzurri" och deras ledare mer än att hamna i politisk polemik. Italienarna har slagit dövörat till Johnsons aggressiva brölande.

Alla utom Vincenzo Iaquinta, som inte bara utseendemässigt är huggen i sten. Han är bördig från Italiens i särklass tuffaste region, Calabrien.

- Om det är krig de vill ha, så ska de få det, kontrade Iaquinta utan att le ens det minsta lilla.

I går tonade Bruce Arena ner krigstemat. Även USA:s lagkapten Claudio Reyna sade att vistelsen på Ramstein sätter kvällens match i sitt rätta perspektiv.

Krig är krig och fotboll är någonting helt annat.

Arena och Reyna uppträdde lite grann som Rocky Balboa och hans tränare, klädsamt ödmjuka, men medvetna om att det är fullt möjligt att förvandla ett underläge till en fördel.

Bruno Arena ser för övrigt snarare ut som en boxare än en fotbollstränare. Han är uppvuxen bland italienska invandrare i Brooklyn med "gli azzurri" som sina drömmars lag ända sedan han var liten. Att möta italienarna på en VM-plan ger honom gåshud. När jag frågar honom vad han ser som italienarnas svagheter, svarar han:

- Inga. De har inga svagheter.

Följer varje rörelse

Italienarna tränar i solen på Fritz Walters mjuka gräs. Det står en air av säkerhet omkring dem, som inte fanns där för en vecka sedan. Enligt uppgift är Marcello Lippis uppmaning till spelarna under träningen "att göra mål och ha kul". Hans vaksamma öga följer varje rörelse. Av allt att döma blir det få förändringar i laguppställningen, men det verkar säkert att Gianluca Zambrotta tar tillbaka sin plats. Även "Ringhio Gattuso är återställd. Men är det någon mening med att äventyra hans framtida spel i turneringen mot USA?

Amerikanerna borde bli en lätt match för italienarna. Men fotbollsretoriken har sina stränga regler. Alltså säger Marcello Lippi att USA:s förlust med 3-0 mot Tjeckien mest av allt berodde på otur och att italienarna måste akta sig väldigt noga för att vila på lagrarna och underskatta motståndaren. Italienarna kommer att spela som de alltid har gjort och han förväntar sig att amerikanerna kommer att göra det samma.

Sedan rabblar Lippi namnen i det amerikanska laget ungefär som min dotter rabblar multiplikationstabellen. Han avslutar med att säga att säkerhetsuppbådet inte stör "gli azzurri" det minsta, inte rubbar deras koncentration.

Lyckliga Lippi som aldrig skakas av någonting.

En polischefs mardröm

Men närheten till Ramstein och den stenhårda säkerheten kring matchen, gör ändå krigstemat relevant.

Matchen är den politiskt hetaste hittills i VM. Både USA och Italien har trupper i Irak. Al Zarqawi har nyligen blivit ihjälbombad och amerikanska marines firar med musik och sång efter att de har mördat irakiska civila.

Matchen är med andra ord varje polischefs mardröm. I går sammanträdde tysk, italiensk och amerikansk polis för att täppa igen eventuella luckor i säkerhetsplanen.

Redan tio mil från Kaiserslautern kryllar det av poliser på motorvägsrestaurangen. Den fina arenan i skogsbrynet är omgärdad av höga stängsel. Vid varje stolpe finns en check point, där nitiska frivilliga kollar väskor och kroppsvisiterar med ärketysk noggrannhet. Förhoppningen är att Fritz Walter-stadion är den säkraste platsen på jorden i kväll. Och att italienarna inte schabblar bort sina chanser.

Kristina Kappelin