Dokument: ”Manchester United har förmågan att förändra damfotbollen för alltid”

Foto: Rob Harris / TT / NTB Scanpix
Casey Stoney

avLo Hägerfelth

FOTBOLL

För 13 år sedan la Manchester United ner sitt damlag.

De skulle lägga resurser på annat, damerna var inte en lönsam del av deras planer.

Under söndagen spelar Manchester Uniteds nygrundade damlag sin första match någonsin.

– Jag kan inte blunda för att Manchester United är den största klubben i världen. Enligt mig finns det ingen större möjlighet än det här, säger tränaren Casey Stoney.

För fem månader sedan var det bara två av de tio rikaste fotbollsklubbarna i världen som inte hade ett damlag.

Medan klubbar som Barcelona, Arsenal, Paris Saint-Germain och Bayern München alla har haft ett damlag i mer än 30 år var det två klubbar som inte hade valt det spåret.

Den ena var Manchester United, den andra Real Madrid. De två klubbar som dessutom ligger allra högst upp på den rikaste listan.

Så är det inte längre. Numera är det bara en av de två klubbarna som står utanför den sfären.

I mars tog Manchester United beslutet att grunda ett damlag.

– Vi är glada över att meddela att klubben planerar att grunda sitt första professionella damlag någonsin och har skickat in ansökan för att ansluta till Women’s Super League 2, sa Manchester Uniteds VD Ed Woodward i ett uttalande från klubben.

”Är en förolämpning”

Det är dock inte första gången som Manchester United har ett damlag.

Under slutet av 1970-talet grundades faktiskt ”Manchester United Supporters Club Ladies” som blev klubbens inofficiella damlag. 2001 inledde laget sedermera ett officiellt partnerskap med Manchester United och blev därmed klubbens damlag fram till 2005.

Då – samtidigt som bland annat Arsenal och Chelsea valde att expandera sin damsatsning – valde Manchester United att lägga ner sitt damlag, då i tredjedivisionen.

I stället skulle de rikta allt fokus från damsidan till ungdomsnivån, med den välrenommerade akademin Regional Talent Club.

– Våra målsättningar inom damfotbollen tjänar bäst på att fokusera på ungdomar. Vi vill vara samhällsbaserade och våra resurser kommer till bättre användning på barn i skolåldern snarare än på vuxna, sa klubbens kommunikationschef Philip Townsend då.

Townsends förklaring var dock ett uttalande där man relativt enkelt kunde läsa mellan raderna. Tidigare samma år hade nämligen den amerikanske affärsmannen Malcolm Glazer fått igenom sitt köp av klubben. Nu valde de att lägga ner damlaget, för att fördela om sina resurser.

Att det bara handlade om att satsa mer på ungdomsnivån var det få som köpte.

– Jag har älskat Manchester United i hela mitt liv, men efter sättet som de behandlade oss på och efter att ha sett hur saker och ting styrs bakom fasaden känner jag mig nu fientlig gentemot dem, sa en av spelarna Hayley Bates.

– Vi blev inkallade till kontoret förra året och blev tillsagda att det var en säsongsavslutning där de gav oss en vattenflaska var som tack. Sedan berättade de inte ens till oss öga mot öga att vi inte behövs längre. Det är en förolämpning.

– Alla pratar om hur mycket United tjänar, men de kan inte avvara de 60 000 pund (ca 700 000 kronor) som det kostar att driva laget under en säsong inkluderande resor till och från matcher. Allt detta från den så kallade största klubben i världen. Det är ett skämt.

Forne storspelaren första tränaren

Det dröjde 13 år, men nu är Manchester United tillbaka med ett damlag. Sitt första professionella damlag. I maj godkände det engelska fotbollsförbundet Manchester Uniteds ansökan om spel i WSL2 (näst högsta divisionen).

Man kan fråga sig varför det tog så lång tid, vilket det sannerligen också har gjorts. Men nu när laget till sist är på plats är tongångarna minst sagt optimistiska.

– Jag kan inte blunda för att Manchester United är den största klubben i världen. Faktumet att de kommer ha ett damlag och att jag kommer vara med och bygga laget från grunden... Enligt mig finns det ingen större möjlighet än det här, sa Casey Stoney efter att hon presenterats som klubbens första tränare.

Den forne storspelaren Stoney har snabbt blivit lite av en symbol för Manchester Uniteds nya satsning. Efter en meriterad karriär med 130 a-landskamper för England och spel i klubbar som Chelsea, Arsenal och Liverpool var det den före detta mittbacken som fick förtroendet att bli den första tränaren för Manchester Uniteds damlag.

En möjlighet som 36-åringen inte kunde tacka nej till.

– Jag tror verkligen att Manchester United har förmågan att förändra damfotbollen för alltid, förkunnade Stoney.

– Klubben har en så stor räckvidd. Jag tror att vi har potentialen att förändra damfotbollen tack vare supporterbasen, profilen, det sätt som vi kommer att göra saker och ting på och vid sidan av planen. Det kommer intressera folk att komma och se oss spela.

”Har ett enormt stöd hela vägen från toppen”

Att intresset för damlaget redan är stort är det inget tvivel om. Så sent som 1 augusti startade laget sina officiella sociala mediekanaler och är två och en halv vecka senare redan uppe i 58 400 följare på Instagram, 28 200 på Twitter och 20 000 på Facebook. Siffror som i högsta grad går att mäta med klubbarna i högsta divisionen och som stadigt ökar.

Dessutom har de redan fått en stor tröjsponsor i form av det amerikanska livstilsföretaget Kohler, där VD:n David Kohler öppet konstaterade att deras sponsorskap grundar sig i att visa sitt stöd för damlaget.

Detta stöd och intresse alltså för ett lag som i praktiken är ett nygrundat division 2-lag, utan att ha spelat en enda tävlingsmatch.

Att damlaget dessutom har stöd från herrlaget – till skillnad från senast – understryker Stoney.

– Jag tycket att vi har ett enormt stöd hela vägen från toppen ner i den här klubben. Jag träffade Ed Woodward och hans vision över vad han vill göra med damlaget är utmärkt. Jag träffade José (Mourinho) för ett par veckor sedan som välkomnande mig till klubben och herrspelarna är också väldigt stöttande till det vi gör. Även om det är en gigantisk klubb känns det som en familj och det är väldigt viktigt för oss. För jag har varit i andra klubbar där det ibland känns som att man inte är en del av klubben. Här är vi väldigt mycket en del av klubben och det är viktigt om vi vill lyckas.

”Han ringde och sa ’Katie, det händer!’”

Inom loppet av några månader har Manchester United därtill fått ihop en fullständig trupp. En ung trupp, men även med ett gäng rutinerade pjäser som till och med tagit steget ner från högre divisioner.

En av dem som valt den vägen, från Liverpool och den högsta nivån, är landslagsbacken Alex Greenwood. 24-åringen har dessutom utsetts till kapten.

Foto: Paul Chiasson / TT / NTB Scanpix
Alex Greenwood

– Om jag ska vara ärlig så tror jag att den största faktorn var Casey, säger Greenwood om valet.

– När jag tog ett steg ner tänkte folk kanske att det var att ta ett steg bakåt. Men för mig är det bara ett steg framåt. Att leda Manchester United mot vad som kan bli storhet är en ära.

Samtidigt har en av de stora aspekterna med det nygrundade damlaget sagts vara att skapa en väg för akademins ungdomar att ta steget till seniornivå. Något som hittills har tvingat ungdomarna bort från klubben. Nu poängterar alla, såväl spelare som ledare, att det kommer förändras.

En av dem Katie Zelem, värvad från de italienska mästarna Juventus. Hon var nämligen en av de Manchester-talanger som fick lämna klubben efter ungdomstiden.

– Det var galet. Jag var i Italien (när nyheten om att Manchester United skulle grunda ett damlag kom) och var inte lika uppdaterad som folk här i England. Min pappa ringde upp mig och sa ”Katie, det händer!”, berättar Zelem.

– Det är fantastiskt. När jag lämnade klubben vid 17 års ålder var det snack om att grunda ett damlag, men då åren gick tänkte jag att det inte skulle hända.

Nu har det hänt. Från och med i år har Manchester United ett professionellt damlag i WSL2.

Under söndagen inleds den resa som klubben nu har inlett, med en ligacupmatch borta mot Liverpool. Lagets historiska första match, mot klubbens stora rivaler, innan ligan börjar mot Aston Villa den 9 september.

Men det är bara början på vad Stoney vill uppnå med klubbens nya damlag.

– Jag har stora ambitioner, säger Stoney.

– På lång sikt vill vi bli ett framgångsrikt lag inom damfotbollen, och det innebär Champions League. Men min ultimata målsättning är att få det här laget att växa sig så stort att varje liten flicka som växer upp drömmer om att spela för Manchester United.

Källor: Business Insider, manutd.com, Bleacher Report, BBC, Manchester Evening News, Echo, XinhuaNet.


SPORTBLADET TV SÄNDER REALS PREMIÄR

Söndag 22.15. Se Real Madrid-Getafe GRATIS på sportbladet.se!

Alla matcher i Serie A och La Liga sänds på strivesport.com (79 kr/månaden)

ARTIKELN HANDLAR OM