Kanu: Vi kan bli en stor överraskning

Åtta raka matcher utan förlust - nu är stämningen på topp i Nigeria

FOTBOLL

HIRATSUKA

Nigeria har åtta matcher i följd utan förlust.

Tack vare enklare motstånd - och att laget har blivit bättre.

- Vi har roligt igen. Vi kan bli en stor överraskning i VM, säger Nwankwo Kanu, 25.

Foto: MICHAEL WAGNER
Storstjärnan Nwankwo Kanu ställer gärna upp på bild tillsammans med nigerianska ambassadörsfamiljens barn.

Det är en förlustfri rad från Nigeria som borde skrämma Sverige, som inte vunnit på sex matcher.

Plötsligt är det harmoni i det nigerianska landslaget igen. Den splittrade och intrigerande samlingen som presterade så dåligt i afrikanska mästerkskapet finns inte mer (även om det egentligen bara handlar om en spelare, Sunday Oliseh).

Det är leenden och glada tillrop igen efter att den obesegrade sviten förlängts ytterligare efter en 2-0-seger mot japanska division 2-laget Shonan Bellmare.

- Första halvlek var inte så bra, säger Kanu till Sportbladet. Det är inte så enkelt att bara gå ut och vinna såna här matcher. Det var svårt eftersom de var väldigt tända för den här matchen.

Bättre fart i andra

Hela 15 000 på läktarna i Hiratsuka söder om Tokyo undrade säkert hur Nigeria skulle ha en chans i VM.

I andra halvlek blev det bättre fart hos ett B-betonat Super Eagles.

Benedict Akwuegbu gjorde vackert 1-0 på en cykelspark.

Ännu snyggare var Kanus 2-0.

Ett par meter utanför straffområdet fintade han bort en japansk spelare, drog sig åt höger, använde sin fysik för att hålla bort en motspelare och sköt sedan otagbart in bollen vid målvaktens vänstra stolpe.

Tio minuter senare linkade Kanu av planen och blev sittande med ett rejält bandage och ispåse runt högerknät.

- Det är inte så farligt. Jag kan säkert spela mot Argentina, säger han.

Efter att Sunday Oliseh sparkats ut från landslaget av nye förbundskaptenen Festus Onigbinde har Kanu och Jay-Jay Okocha, två mer lågmälda personligheter, tagit över ledarrollen bland spelarna.

På planen har Kanu fått en fri roll som offensiv mittfältare och något av spelmotor.

Han verkar trivas med den liksom med det större ansvaret vid sidan om.

Lekfull stämning

Utanför omklädningsrummet skriver han autografer, leker med nigerianska ambassadörsfamiljens barn och ställer upp för fotografering.

Dessutom snackar han med Sportbladet.

Det blir ett speciellt VM för dig. Du kommer möta många lagkamrater från Arsenal.

- Ja, men jag har större fördel än de andra. De kan bara berätta om mig. Jag kan berätta för hela laget om Englands olika spelare, säger Kanu.

Pratade du med Fredrik Ljungberg innan ni åkte till Japan?

- Ja, det gjorde jag. Både han och jag ser fram mot matchen. Vi kom överens om att vi är lagkamrater vid alla andra tillfällen utom 7 juni. Efter den matchen ska vi skaka hand och vara kompisar igen och så skrattade vi, berättar Kanu.

Inför VM 1998 tillhörde Nigeria ett av lagen som tippades som en outsider, trots att de före turneringen förlorat stort i förberedelsematcherna. Sedan åkte Super Eagles ut mot Danmark i åttondelsfinalen.

Den här gången har Nigeria valt betydligt enklare motstånd.

- Vi vet hur de stora lagen spelar redan och behöver jobba mer med vårt eget spel. Det kan vi göra mot de här lagen, säger Kanu.

Efter allt kaos som varit kring landslaget är det inte många som räknar med Nigeria. Dessutom är öppningen den allra tuffaste: Argentina.

- Det är bra om folk inte tror på oss. Vi kan spela utan press på oss med gott självförtroende. Vi kan bli en obehaglig överraskning.

Sportbladet granskar Sveriges VM-motståndare Nigeria

Michael Wagner