Hatade – av hela Anfield

Niva: För Liverpools fans betyder fotboll historia och stolthet – för ägarna betyder den business

Foto: CARL RECINE, ACTION IMAGES
Protester Liverpools fans är upprörda över ägarna George Gilletts och Tom Hicks behandling av tränaren Rafael Benitez.
FOTBOLL

I går presenterade Liverpools ledning sin storslagna framtidsvision:

En ny arena. Mer pengar till spelarköp. Förnyat förtroende för managern.

I dag ger klubbens supportrar sitt svar:

Nya demonstrationer på Anfield.

Det här är historien om hur två amerikanska ägare blivit Liverpools mest hatade män.

Foto: AFP
Illa omtyckta.

Presskonferensens första fråga gick rakt på sak:

– Vet du hur mycket de amerikanska ägarna kommer att ge dig att spendera i januari?

Svaret var mer svävande:

– Som alltid är jag fokuserad på att träna och coacha mitt lag.

Det var en torsdagsförmiddag i slutet av november på Liverpools träningsanläggning Melwood.

Upplägget var det vanliga – managern Rafa Benitez gav veckans presskonferens – men svaren var ovanliga.

Den andra frågan byggde på den första:

– Har du fått några försäkringar om att du får vad du vill ha?

– Som alltid är jag fokuserad på att träna och coacha mitt lag.

Nytt försök:

– Hur är det med din långsiktiga plan?

– Min plan är att träna och coacha mitt lag.

Redan här började reportrarna i lokalen byta förvirrade blickar med varandra.

Vad var det som stod på?

– Är du upprörd över något?

– Som alltid är jag fokuserad på att träna och coacha mitt lag.

Normalt sett genomför Rafa Benitez sina presskonferenser med gott humör och utförliga svar. Den här sidan av sig själv hade han aldrig visat tidigare.

– Har du något alls att säga?

– Som alltid är jag fokuserad på att träna och coacha mitt lag.

Totalt fick Rafa Benitez 21 frågor på den där ökända presskonferensen i november.

Han svarade att han tänkte ”träna och coacha mitt lag” på 15 av dem.

I dag har det gått drygt två månader, och bakgrunden till de märkliga scenerna har klarnat.

Spelet bakom kulisserna handlade i huvudsak om en manager som försökte planera för framtiden, och två ägare som inte gav honom mandat att göra det.

Benitez ville planera tidigt

På ett tidigt stadium av hösten började Rafa Benitez planera inför transferfönstret. Han ville bland annat skriva kontrakt med Kakha Kaladze från Milan, och göra låneavtalet av Javier Mascherano permanent.

De nya amerikanska ägarna Tom Hicks och George Gillett fick strategin presenterad för sig – men nekade, förklarade att de föredrog att avvakta.

Benitez härsknade till, uttalade sig om att amerikanarna ”inte förstod det engelska transfersystemet”.

Ett ilsket e-postande över Atlanten följde, en kommunikation som kulminerade i att Tom Hicks uppmanade Benitez att ”hålla tyst och koncentrera dig på att förbereda laget”.

Därav den egendomliga presskonferensen.

Och därav mötet mellan Tom Hicks, George Gillett och Jürgen Klinsmann, nästan exakt samtidigt som alla de tjuriga svaren om att ”fokusera på att träna och coacha mitt lag”.

Ett rent kuppförsök

Det var rena kuppförsöket, och Hicks brydde sig knappt ens om att försöka dölja det:

– Vi ville att han skulle bli vår manager ifall Rafa bestämde sig för att lämna vår klubb – eller om vår kommunikation av någon anledning skulle spinna iväg bortom all kontroll.

”De stora klubbarna måste uppträda som storklubbar, de måste visa klass. I vanliga fall skulle de flesta vilja spela för Liverpool, men när de ser den stora klyftan mellan managern och ägaren så tänker de nog två gånger” – Sir Alex Ferguson

Då Liverpool-affären blev klar jämförde Tom Hicks det med tillfället då han tog över frukostflingornas Weetabix.

– Du kan säga att alla som äter Weetabix betalar för vårt köp av Weetabix. Och det är samma sak med Liverpool. Det är bara affärer.

Behandlingen av Rafa Benitez har blivit den största symbolfrågan, men i grund och botten handlar konflikten mellan Liverpools fans och deras ägare givetvis om synen på fotboll.

För supportrarna betyder fotboll historia, tradition och stolthet, för ägarna betyder det business.

– För mig dök erbjudandet upp ganska hastigt, och jag hoppade på. Det var ju inte så att jag studerat klubben i månad efter månad. Jag visste ju inte vad The Kop var.

Under hela den pågående säsongen har ägarna bara varit i Liverpool en enda gång, i samband med stormatchen mot Manchester United i mitten av december. En av Tom Hicks söner passade då på att fria till sin flickvän i mittcirkeln på Anfield.

Kanske var det delvis tänkt som en pr-handling, men matchspeakern valde att berätta om förlovningen i halvtidspausen av matchen.

Då låg Liverpool redan under med 1–0 mot ärkerivalen. The Kop var inte på humör att bry sig om några amerikanska giftasplaner. Pappa Hicks var snopen:

– Jag var besviken på att stämningen inte var bättre, mer entusiastisk. Men jag tycker också att vårt lag spelade ängsligt, som om de inte mentalt trodde att de kunde vinna.

Omedelbart efter slutsignalen satte sig Hicks, Gillett och Benitez i ett ödesmättat möte bakom slutna dörrar.När Hicks kom tillbaka till sitt hotell senare på kvällen satte han sig i baren. Han fick en ilsken blick av en supporter, men viftade bort honom:

– Oroa dig inte. Vi sparkade inte Rafa.

”They don´t care about Rafa, they don´t care about fans. Liverpool Football Club is in the wrong hands” – ny sång från The Kop.

Under 113 år så genomförde Liverpools fans inte någon enda demonstration mot sin egen klubb.

Under det år som gått sedan George Gillett och Tom Hicks tog över har de genomfört tre. De har blivit hetsigare och hetsigare. Vid ”Rädda Rafa”-marschen i november var stämningen ilsken, men i samband med matchen mot Aston Villa i måndags var den direkt hatisk.

En banderoll löd:

– Ni förstörde Vietnam. Ni förstörde Irak. Ställ inte det för Liverpool med att sparka Rafa.

Supportertalesmannen Kevin Sampson förklarar:

– Fansen föraktar dem med samma passion som vi hatar vissa andra klubbar. Eller, i själva verket är nog hatet mot ägarna ännu värre just nu.

På den största internetportalen för Liverpool-fans genomfördes det en opinionsundersökning i veckan.

Den första frågan gällde vem som verkligen ville klubbens bästa, managern eller ägarna.

99 procent svarade Rafa Benitez.

Den andra frågan undrade om supportrarna litade på Gillett och Hicks. 98 procent svarade nej.

Slutligen så ställdes frågan om fansen var beredda att bojkotta klubben de älskade för att bli av med de amerikanska ägarna.

Inte köpa några souvenirer – ja, inte ens köpa några matchbiljetter för att se sitt älskade lag?

76 procent svarade ja. Så grundmurad är motviljan.

Trumfkortet – som fansen struntade i

I går presenterade så Hicks och Gillett sitt motdrag, sitt trumfkort. De förklarade att de minsann tänkte fortsätta satsa på Liverpool FC.

De hade strukturerat om sina lån – utan att skuldsätta klubben osedvanligt mycket – de hade arbetat fram ännu ett förslag till en ny arena och de hade återfått sitt förtroende för Rafa Benitez.

Så då borde väl allt vara frid och fröjd? Inte ens i närheten. I eftermiddag spelar Liverpool en FA Cup-match mot amatörlaget Havant & Waterloville.

De lär vinna stort – men likafullt kommer fansen på The Kop att sjunga sånger om att byta ut ägarna.

I deras ögon finns det ingen väg tillbaka. I deras ögon köpte sig Tom Hicks och George Gillette det allra mest värdefulla förtroendet i världen – och missbrukade det.

– De här två försökte utnyttja vår goda vilja och vår orubbliga kärlek till vår klubb. Men de underskattade oss illa, och de underskattade vår kärlek till Rafa.

Kevin Sampson avslutar:

– Liverpool är världens mest välkomnande stad, och folket här är de mest generösa värdarna. Men om du gör dig ovän med den här staden så är det slut. Då är vi fiender för resten av livet.

FAKTA

HATAD 1

Namn: George Gillett. Ålder: 69. Bor: Colorado, USA. Förmögenhet: 20 miljarder. Äger också: Montreal Canadiens, NASCAR-stallet Gillett Evernham Motorsports. Övrigt: Stor skidentusiast, som hjälpt till att bygga upp Vail som en internationellt erkänd alpinort.

HATAD 2

Namn: Tom Hicks. Ålder: 61. Bor: Texas, USA. Förmögenhet: 8,5 miljarder. Äger också: Dallas Stars, Texas Rangers. Övrigt: Stor anhängare av – och ekonomisk understödjare till – George W Bush.

ARTIKELN HANDLAR OM