Kan bli klara för PL efter 114 års misär

Foto: TT
FOTBOLL

Brighton har aldrig haft det lätt.

I dag spelar de en helt avgörande match för att avancera till Premier League.

Det här är historien om missade frilägen, felaktiga beslut och ständiga misslyckanden.

Och om att ge sitt liv till en klubb och att skriva en ny historia.

Den 21 maj, 1983.

Brighton & Hove Albion gjorde det året sin fjärde, och än i dag sista, säsong i den engelska högstaligan.

Men de hade skrällt och gått till final i FA-cupen, där de ställdes mot självaste Manchester United. Brighton hade då aldrig vunnit en titel, aldrig ens tagit sig så långt som till en final.

Ställningen var 2-2, i förlängning, och Brighton fick ett friläge i matchens absoluta slutskede.

Men Gordon Smiths skott räddades av Gary Bailey. Finalen gick till omspel, och Manchester United vann med 4-0.

Den där situationen, det enstaka friläget, kan sammanfatta Brightons 114 år gamla historia.

114 år av motgångar, ekonomiska kriser och grova felbeslut.

■ ■ ■

Brighton & Hove Albion, eller ”Seagulls” (fiskmåsarna) som de kallas, grundades 1901, men det dröjde hela 19 år innan klubben fick tillhöra Englands officiella ligasystem.

Efter det hände egentligen ingenting med klubben. Brighton låg och sviktade fram och tillbaka mellan den engelska fjärde-, tredje- och andraligan, i över 50 år.

Men 1976, då Brighton låg i den engelska tredjedivisionen, hände någonting i en helt annan del av världen.

I Sydafrika, i klubben Durban City, avslutade engelsmannen Alan Mullery sin spelarkarriär.

Visst, Mullery hade gjort åtta år, över 300 matcher, som spelare i Tottenham. Han hade 35 landskamper på meritlistan. Men tränare? Brightons dåvarande ägare, Mike Bamber, gjorde en chansning.

En chansning som tog Brighton till helt nya nivåer.

■ ■ ■

Brighton tog sig direkt upp till andradivisionen, kom som nykomling fyra, och tog sig året därefter till den engelska högstaligan.

Alan Mullery hade fört laget upp i Englands finrum, för första gången i klubbens historia.

Mullery höll Brighton kvar i tre säsonger, innan han 1981, efter ett bråk med ägaren Mike Bamber, avgick.

"Arg. Det var så jag kände mig dagen efter jag lämnade Brighton. Jag trodde att jag uppnått mer än någon tidigare hos klubben. Jag startade med ett hyfsat division 3-lag, och utvecklade det till ett engelskt topplag fyllt med kvalitéspelare. Spelare med den kalibern hade inte ens kunnat drömma om att komma till Brighton innan jag tog över. Jag säger inte att jag förtjänar all beröm för klubbens resa mot toppen, men jag är rätt jävla säker att jag hade en roll i den.” Orden är från Alan Mullerys självbiografi.

1983 tog eran slut.

Gordon Smith missade "det" friläget i FA-cupfinalen och klubben åkte ur den engelska högstaligan.

Brighton reste sig aldrig efter uttåget. 13 år, sex tränare och två nedflyttningar senare var klubben i total kris.

■ ■ ■

Brighton skulle spela i den engelska fjärdeligan för första gången på 31 år. Ekonomin var körd i botten och klubbens ägare såg bara en lösning, att sälja arenan The Goldstone Ground.

Arenan var Brightons redan vid starten 1901. Här fanns klubbens själ och klubbens historia.

Arenan såldes 1997 till stora protester från supportarna. Styrelsen hade inga planer på en annan arena, vilket ledde Brighton till att under två år spela på Gillinghams hemmaarena, elva mil från Brighton.

Samma år fick en man vid namn Dick Knight supportrarna att störta styrelsen, och han tog sedan själv över som ordförande.

Knight var en affärsman. Men han var framför allt, sedan barnsben, en Brightonsupporter.

Han såg sin första match på The Goldstone Ground när han var åtta år.

– Klubben hade blivit körd i botten på grund av misskötsel och vansinnigt beteende från styrelsen. Jag vann fansens hjärtan för att de visste att jag var en supporter själv. Jag har varit med dem genom allt, säger Knight.

Knight fick supportarna på sin sida, räddade klubben och fick den på rätt köl mot en ljusare framtid. En framtid utan bråk mellan supportrar och ägare, en framtid utan någon risk att förlora ligastatus och en framtid där ekonomin är tillräckligt bra för att undvika försäljningen av ett hem.

■ ■ ■

Säsongen 2000/2001 var Brightons första framgångsrika på många, många år.

En 20-årig Bobby Zamora kom till klubben, öste in mål och tog Brighton upp två divisioner till den engelska andraligan. Tre år, 119 matcher och 70 mål senare flyttade Zamora till Tottenham.

Dick Knight klev av som ordförande för klubben 2009. I hans plats kom Tony Bloom in, med ett löfte om hundratals miljoner kronor till en ny arena. Brighton hade fram tills dess lånat andra arenor runt om i Brightons närområde. Nu skulle de äntligen få ett hem.

– Detta är en av de sorgligaste dagarna i mitt liv. Jag har varit ordförande här i tolv år och det har varit den mest givande tiden i mitt liv. Jag ska se varje match och vara där för att ge råd när det behövs, sa Knight efter sitt avhopp.

Knight höll vad han lovade, men gav också en sista gåva till klubbens supportrar.

Knight fick behålla 6,42 procent i aktier. Aktier som han sedan gav bort till supportrarna. Allt för att försäkra sig om att de alltid har ett ord om hur klubben ska styras.

■ ■ ■

På lördagen spelar tredjeplacerade Brighton sin kanske sista match för säsongen, i Championship, borta mot andraplacerade Middlesbrough. Vinner Brighton är de, för första gången någonsin, klara för Premier League.

I Brighton & Hove Albion är styrelsemedlemmarna och tränarna för alltid supportar. Där sluts cirklar.

På läktaren kommer en skadad Bobby Zamora sitta (han tillhör klubben sedan 2015). Där kommer, självklart, Dick Knight att sitta. Där kommer även Alan Mullerey sitta.

Just Alan Mullerey, som tog upp laget i den engelska högstadivisionen för första gången.

– Vi har haft en fantastisk säsong, men den är inte över än. Drömmen blev sann för mig, jag hoppas verkligen att den blir det för Chris (Hughton, tränare), säger Mullerey.

■ ■ ■

Brighton har en historia på 114 långa år. 114 år utan framgångar, med missade frilägen i FA-cupfinaler och med styrelser som bortarbetat supportrar.

Nu har fiskmåsarna 90 minuter på sig att lämna allt de bakom sig. Och att flyga högre än de någonsin gjort tidigare.

Middlesbrough–Brighton – lördag 13.30 Viasat Sport/Viaplay.