Verpakovski – det kompletta enmans-anfallet

Mannen bakom Lettlands framträdande i fotbollens finrum

FOTBOLL

Nykomling i EU.

Nykomling i EM.

Det är en omvälvande tid i Lettland.

Foto: ULF HÖJER
Sveriedödare Maris Verpakovski sänkte Sverige i den avslutande EM-kvalmatchen – och det var första gången förbundskapten Tommy Söderbergs tvingades lämna en EM-kvalmatch som förlorare.

Men medan förändringen från Sovjet-republik i öst till demokrati av västligt snitt är en process som påverkats av många, så är Lettlands premiärframträdande i fotbollens finrum i mycket en mans verk: Maris

Verpakovskis.

Han gjorde målet mot Sverige som – sensationellt – förde Lettland till andraplatsen i EM-kvalgruppen.

Han följde upp med målet som – än mer sensationellt – gav Lettland segern i första matchen i playoff mot Turkiet.

Och avslutade med att – mot alla odds – göra 2–2-målet (efter 0–2-underläge) i Istanbul som sände Lettland till EM och betydde att VM-bronsmedaljörerna fick stanna hemma.

Verpakovskis framfart fick storklubbar runt om Europa att slänga längtansfyllda blickar mot den vesselsnabbe 24-årige anfallaren. Och Verpakovskis valde mycket riktigt att fortsätta sin fotbollskarriär utomlands. Hans klubbval var dock nästan lika överraskande som Lettlands

framfart: Dynamo Kiev som la upp 32 miljoner kronor för hans övergång från Skonto Riga.

Där har han snabbt etablerat sig. I skrivande stund snittar han nästan ett mål per match och satte två baljor när Dynamo slog värsta utmanaren Shachtor Donetsk med 4–2.

Springer som Michael owen

Verpakovskis ser kanske inte så mycket ut för världen, fysiken (173 cm/68 kg) skrämmer inte någon försvarare. Men farten...

Han har spring i benen som en ung Michael Owen och han är ständigt i rörelse. Forecheckar, stör uppspel, chansjagar på ”omöjliga” bollar – ett komplett enmansanfall.

Det kan behövas i EM, då knappast någon tror att Lettland ska kunna gå in och föra spelet. Istället lär det bli tät defensiv framför duktige Crystal Palace-målvakten Aleksandrs Kobinko, som med sina 194 cm har samma fysiska förutsättningar – och ungefär samma kvaliteter – som vår egen Andreas Isaksson.

På mittfältet är det veteranen Vitalis Astafjevs (100:e landskampen i våras) som ska försöka hitta kvicksilvret Verpakovskis med bollar.

Och så har Lettland Aleksandrs Starkovs på bänken. Förbundskaptenen har ett förflutet som skyttekung i sovjetiska division 2 och är en mycket driven

taktiker. Under EM-kvalet gav han flera bevis på hur han med sin coachning och taktikbyte fick resultaten med sig.

Storstjärnan "Marusya"

Före Verpakovskis har lettisk fotboll bara producerat en storstjärna: Marian Pahars. ”Mara” som han kallas har haft flera skadefyllda säsonger i Southampton och får nu ses mest som en joker. Istället är det ”Marusya”

(ungefär: lille Mara) som ska göra det.

”Marusya”, det är Verpakovskis det.

Optimismen i hemlandet har dock fått sig lite av en knäck i vår. Resultaten i träningslandskamperna har inte varit uppbyggliga, förutom 1–0 mot

Slovenien. Eller vad sägs om 0–2 mot Kuwait, 1–4 mot Vitryssland och 0–1 mot Island?