Svett o"hoj - här slipas formen

T&T:s Chris Birchall: Det känns bisarrt att jag ska spela i VM

FOTBOLL

CHESTER

Cykel till träningen, en vattensjuk fotbollsplan och inga pengar.

För Chris Birchall, 22, är det himmelriket.

- Det känns helt bisarrt att jag ska spela VM, säger han till Sportbladet.

Foto: Foto: PETER VAN DEN BERG
PETER VAN DEN BERG

Chris Birchall sa det själv. Bisarrt.

Ett bättre ord för att beskriva den fantastiska historien om den 22-årige grabben från Stafford existerar inte. Normalt ingår inte VM i planerna för fotbollsarbetare på division 1-laget Port Vales mittfält.

Men likväl är han här på ett golfhotell på den engelska landsbygden utanför Chester.

Tillsammans med Shaka Hislop, Dwight Yorke och de andra i Trinidad & Tobagos VM-trupp kommer han cyklande till träningen.

Före Port Vales match mot Wrexham i april förra året kom Dennis Lawrence, mittback i T&T, fram till Chris Birchall.

- Var är din mamma född? frågade han.

Efter viss tvekan svarade den förvånade Chris Birchall.

- I Port of Spain, Trinidad.

Klar för landslaget

Dennis Lawrence sprack upp i ett stort leende och han återvände till sitt lags planhalva. Sedan gick allt fort. Några veckor senare var 22-åringen, som ser ut som urtypen för en engelsman, spelklar för Trinidad och Tobagos landslag.

- Mina morföräldrar emigrerade till Trinidad och min mamma föddes och växte upp där. Hon bodde där under hela sin barndom innan hon som 18-årig flyttade tillbaka till Liverpool.

Första gången Chris Birchall besökte sitt nya hemland skulle han spela VM-kvalmatcher mot Panama och Mexico.

Han satte sig på planet lycklig över den oväntade möjligheten över att spela landslagsfotboll. Samtidigt var han orolig för hur han skulle mottas av fans och lagkamrater.

- Jag var verkligen bekymrad. Jag fruktade att de skulle ha svårt att acceptera en engelskfödd grabb, men de har verkligen varit fantastiska, både spelarna och allmänheten. Jag hittar inga ord för att tacka dem.

Första besöket var likväl en chock.

- Allt var jobbigt. Maten, värmen, kulturen, livsstilen. Allt var helt annorlunda från vad jag var vid från England. Det var svårt att vänja sig.

Nationalhjälte

Chris Birchall som åkt till Trinidad utan några större förväntningar fick spela från start direkt.

Han gjorde bra i från sig - men det stora genombrottet kom i november förra året.

I den första play off-matchen mot Bahrain skickade Chris Birchall iväg ett skott från 30 meter som letade sig in i nätmaskorna.

Efter målet blev Chris Birchall nationalhjälte i det karibiska öriket.

Nu är det hans tur att hjälpa sina lagkamrater till rätta.

- De klagar lite över att det är kallt här. På Trinidad är det inte ens kallt när det regnar. Men de måste vänja sig eftersom klimatet i Tyskland inte är helt olikt det i England.

Den uppsluppna träningen avslöjar att Chris Birchall är en populär och viktig spelare i truppen. När han med en välplacerad nick vinner ett poäng åt sitt lag i fotbollsvolleyboll lyfter en jublande Shaka Hislop upp honom högt i luften.

"Betalar efter VM"

Träningsplanens vattenhalt skulle få Lars Lagerbäck att säga upp sig omedelbart. När bollarna överhuvudtaget studsar så är det snett.

- Vi fick ett bra pris här. Men vi har inga pengar ännu. Regeringen har lovat att betala efter VM, förklarar presschefen Shaun Fuentes med ett snett leende.

Men Chris Birchall har aldrig varit lyckligare.

- VM är ett enormt skyltfönster och spelar jag bra kanske jag kan avancera till The Championship. Eller till och med i Premier League.

När det gäller landslaget är all blygsamhet och osäkerhet försvunnen.

- Om några år blir jag gärna lagkapten i landslaget, säger han.

Så laddar lagen

PÅ PLATS I CHESTER