”Det kommer att bli en fantastisk vecka”

Fenomenet Sörenstam del 3: Utmaningen

SPORTBLADET

Artiklarna om henne den senaste veckan skulle säkert täcka en yta stor som Texas.

Det trodde Annika Sörenstam knappast när hon satt i den lugna naturvillan i Lake Tahoe, Nevada, och fattade ett historiskt beslut.

Men Annika Sörenstam har aldrig varit större än i dag, med endast sex dagar kvar till mötet med männen på Colonial Country Club, i Fort Worth.

Foto: ap daily press
se upp, herrar! Annika Sörenstams utmaning av männen har fått en hel värld att öppna ögonen för golfsporten - och jämlikheten. "Kanske var jag lite naiv när jag inte trodde att det skulle bli så här", säger svenskan om all uppståndelse kring årets golfhändelse.

I USA och många andra länder råder en makalös uppståndelse, i ledande tidningar och tv-kanaler. Kända kvinnor debatterar, kända krönikörer tycker och alla som har någonting att göra med golf ger sina kommentarer.

Allt handlar om Årets Golfhändelse.

- Jag ser det som en stor utmaning och det kommer att bli en fantastisk vecka, säger hon till Sportbladet.

De negativa reaktionerna var till en början försiktiga - men så i måndags brast det för världsspelaren Vijay Singh från Fiji. I en intervju med nyhetsbyrån AP sa han:

- Vad ska hon bevisa genom att spela? Det är löjligt. Skulle jag hamna i par med henne så kommer jag inte att spela. Jag hoppas att hon missar cuten.

Stora rubriker, förstås.

Dagen efter tog han tillbaka allt och sa att han var felciterad. Men då hade redan många andra tourspelare gett honom sitt stöd och sagt att de höll med.

Sörenstam visade redan för två månader att hon väntade sig en könsdebatt. Som gäst i amerikanska NBC:s morgonshow i tv sa hon:

- Ingen man vill ju slå kortare eller bli besegrad av en kvinna...

Nu har debatten om hennes deltagande nått orkanstyrka.

Männens klagan senaste veckan har varit bränsle i många diskussioner i tv-soffor, världen över.

De senaste dagarnas påhopp från manliga tourspelare har förstås gjort Annika Sörenstam besviken, i kretsen av sina närmaste i Orlando.

- Kanske var jag lite naiv när jag inte trodde att det skulle bli så här, sa hon.

Men kunde skaka av sig kritiken ganska snabbt.

- Annika är tränad att inte bry sig om andras personers åsikter, säger vännen och coachen Pia Nilson.

Dessutom fick Sörenstam i mitten av veckan ett meddelande av Tiger Woods:

- Stå på dig, gå bara ut och spela ditt eget spel.

Nu slipper Vijay Singh spela med Annika Sörenstam - i alla fall de två första dagarna. Svenskan lottas in i en grupp spelare med sponsorinbjudningar och får troligtvis spela med en äldre spelare som vunnit tävlingen tidigare och unge Ricky Barnes, som är amerikansk amatörmästare.

- Jag bryr mig inte om vem jag spelar med, säger Annika Sörenstam.

Hon är fokuserad på sitt eget spel.

Uppladdningen har pågått länge.

Sedan förra sensommaren, faktiskt.

Den 19 september vann golfinstruktören Suzy Whaley från Connecticut en kvaltävling till herrproffsens Greater Hartford Open, som spelas i juli.

Plötsligt var en kvinna klar för en tävling på herrtouren.

Sörenstam förstod genast vad det innebar.

Med all säkerhet kunde hon som världsetta vänta sig frågan om hon själv vore intresserad av att spela mot män. Annika visste att hon då skulle svara Ja. Hon hade faktiskt lockats av tanken redan tidigare under året och till och med talat med IMG-chefen Mark Steinberg om saken.

- Jag har ju alltid lockats av nya utmaningar, förklarar hon för Sportbladet.

Och mycket riktigt, när Whaley i december tackade ja till spel i Hartford fick Annika Sörenstam i sitt nästa möte med journalister frågan:

Vad tycker du om att en kvinna spelar en tävling på herrtouren?

- Jag tycker Whaley är modig, svarade Annika.

- Speciellt med tanke på att hon inte är tourspelare och har som mål att klara 90 slag per varv.

Det var den 22 januari och Annika Sörenstam gästade Bay Hill Club and Lodge i Orlando, Florida, för en sponsordag med Callaway.

I mötet med de lokala journalisterna fick Sörenstam också den väntade och helt avgörande följdfrågan:

Skulle du själv ställa upp mot herrproffsen om du fick chansen?

- Om jag fick en inbjudan skulle jag säga ja utan att blinka, svarade hon.

Uttalandet blev en världsnyhet direkt.

När Annika samma kväll vilade ut i sommarhemmet i Lake Nona, Florida, misstänkte hon vad som väntade.

- Jag hade ju funderat på det ett tag och när jag svarade på den där frågan från journalisten kändes som det var ett första steg mot att det skulle bli verklighet, minns hon i dag. Jag blev väl lite nervös och spänd på kvällen, för då förstod jag ju att det skulle kunna bli inbjudningar. Men samtidigt var jag förberedd.

- Beslutet att spela tog jag egentligen redan i Lake Tahoe, långt, långt tidigare.

Det är i Tahoe, Nevada, som Annika Sörenstam med maken David Esch finner lugnet och kraften att försvara sin plats som bäst i världen.

- Nu gällde det bara att titta på schemat och se vilka banor som passade mig.

Det fanns en handfull alternativ, alla med en sak gemensamt: Banorna skulle kräva precision hellre än kraft, en förutsättning för att damettan skulle kunna delta.

Beslutet att spela på just Colonial var rent praktiskt. Tävlingen kolliderar inte med större tävlingar på damtouren och ligger rätt mellan damernas majors.

Tävlingsledningen i Texas ställde sig positiv. Kort därefter erbjöds svenskan en av åtta sponsorplatser i tävlingen.

Onsdag den 12 februari, efter tre veckors betänketid, tackade Annika Sörenstam ja till spel i Bank of America Colonial.

Det var en förstasidesnyhet, i hela världen. En annan världsetta fick genast kommentera, förstås.

- Jag önskar henne lycka till, sa Tiger Woods.

- Men jag tror att hon måste spela på topp för att inte hennes deltagande ska göra mer skada än nytta för damgolfen.

Annika Sörenstam själv älskar att stirra en utmaning i ögonen - och vänder på resonemanget.

Colonial passar nämligen svenskan.

- Jag skulle vara chanslös på 95 procent av tävlingarna på PGA-touren, men jag har en bra chans på Colonial, har hon sagt.

Colonial är en par 70-bana på 6375 meter, kortare än de flesta på herrtouren - men ungefär 500 meter längre än de flesta tävlingarna på damtouren.

Men egentligen utmanar hon inte männen. Hon utmanar sig själv, testar sina egna gränser.

Den 16 mars spelade Annika Sörenstam ett inspelningsvarv på Colonial, i sällskap med veteranen David Frost (som vann där 1997), maken David Esch och högsta klubbpamparna Dee Finley och Jim Thigpen.

Sörenstam förlorade några dollar i en vadslagning och hade svårt att vänja sig vid att gå längst bak till herrarnas utslagsplats.

Hon gjorde två birdies och fyra bogeys.

- Tanken var ju bara att få en känsla för hur banan spelades, säger hon till Sportbladet. Den var ju längre än jag är van vid, men jättefin. En smal och intelligent och trixig golfbana där det i första hand gäller att placera bollen rätt.

Målsättningen?

- Har jag en fin vecka och kan hålla mig på det kortklippta gräset ska jag klara mig bra.

- Går jag på par under fyra dagar ska det räcka långt.

Världsstjärnan Phil Mickelson, som vunnit i Fort Worth, tror på Annika Sörenstam:

- Hon borde absolut klara sig in bland de 20 bästa, helt klart har hon spelet att klara sig bra.

Men efter följdfrågan om hur han själv hoppas spela Colonial blottade Mickelson den rädslan som Sörenstam talade om i intervjun i morgon-tv, för två månader sedan:

- Bara att hoppas jag kommer in bland de 19, sa han och log generat.

Tänk att få stryk av en tjej.

Tänk att som etablerad världspelare bli besegrad av en kvinna.

Annika Sörenstams debut på herrtouren har på många sätt rört upp känslor - inte bara hos Vijay Singh.

Det finns spelare på både herr- och damtouren som är positiva, men en majoritet skakar huvudet och ifrågasätter vad gästspelet kan ge för positiva effekter.

Om Sörenstam klarar kvalet har hon bara infriat förväntningarna, misslyckas hon är det ett bakslag för damgolfen.

Det sägs att "golfstjärnan" Annika Sörenstam riskerar att bli förödmjukad.

- Äsch, jag hade inte varit golfproffs i dag om jag inte varit beredd att göra bort mig, säger hon. Jag är fortfarande sugen på utmaningar.

Nu väntar den kanske största någonsin, på en golfbana i Texas.

185 000 biljetter är sålda till tävlingsdagarna.

Miljoner ser det på tv.

Närmare 500 journalister bevakar tävlingen. Det är mer än fem gånger så många som normalt och ihop lär de skriva artiklar som kan täcka en yta stor som Vijay Singhs eget Fiji.

Här är hela artikelserien om Annika Sörenstam