Svenska sensationen i Stanley Cup-dramat

HOCKEY

Ekholm: ’Gjort vad jag kan för att övertyga Tre Kronor

NASHVILLE. När Nashville Predators tidigt i torsdags morse vann den längsta matchen i klubbens historia var svenske backen Mattias Ekholm självfallet i inblandad i avgörandet.

Han har fått sitt stora genombrott under det pågående Stanley Cup-slutspelet – och inte minst visat sig vara de stora ögonblickens man.

– Man vill ju gärna vara som bäst i skarpa lägen och när jag nu på något sätt haft medgång sådana gånger är det bara att njuta, säger den 25-årige masen som nu borde vara given i World Cup-truppen i höst.

Det är Filip Forsberg det brukar handla om när det skrivs om svenskkolonin i Nashville Predators – på goda grunder. Han är  ju numer den dödligaste målskytt vi har i NHL.

Men under det Stanley Cup-slutspel som långsamt börjar närma sig sitt klimax har backen Mattias Ekholm gjort nästan ännu starkare intryck.

Han är en majestätisk general på isen – som en Johan Mjällby på skridskor, ungefär– och dominerar både offensivt och defensivt,  får emellanåt mer istid än stjärnorna Shea Weber och Roman Josi och är ständigt inblandad i avgörande situationer.

Inte undra på att Nicklas Lidström – Mattias förebild, förstås – uttryckte sin beundran när han satt på läktaren under en match i första playoff-rundan.

”Haft bra känsla”

Vi snackar rungande genombrott här.

Som enligt Mattias – som spelade för Mora och Brynäs innan han hösten 2012 flyttade till USA – själv bottnar i självförtroende

– Jag hade en bra grundserie i ryggen och kom in i slutspelet med en skön känsla och det bara rullade på. Då växer självförtroendet och plötsligt vågar man göra de där extra grejorna. När de sedan lyckas stärks självförtroendet ännu mer. Det blir som en bra cirkel , säger han när vi träffar honom i hemmahallen Bridgestone Arena i centrala Nashville.

Han fortsätter:

– Mitt spel har alltid varit offensivt, men de första åren här borta har jag i första hand fått försöka göra det defensiva bra. Nu känner jag mig dock mer bekväm och vågar ta fler offensiva initiativ, använder min skridskoåkning och försöker komma fram i lägen.  Det är lika med det:  Jag har mer självförtroende.

Det där med att den 193 centimeter långe masen under Nashvilles dueller mot kaliforniska jättarna Anaheim och San Jose så ofta varit involverad i de stora ögonblicken, när matcherna avgjorts, tyder dock på något mer.

Ännu mer infernaliskt

När man elva minuter in i tredje övertidsperioden i en match som gäller allt dundrar in i slottet och plaskar iväg ett så hårt skott att målvakten tvingas släppa den avgörande returen – eller, som mot Anaheim, med kniven mot adamsäpplet rundar kassen och vänder in i banan och hänger kassen som visar sig vända hela matchserien – handlar det inte bara om att man känner sig bekväm.

Då gillar man de stora ögonblicken. Då växer man ju mer infernaliskt det blir. Då är man en Big Game Player.

Mattias – som sedan han i höstas skrev nytt sexårskontrakt, värt sammanlagt 180 miljoner kronor,  flyttat till egen våning men försäkrar att han fortfarande har frekventa taco-middagar med gamla grannarna Filip Forsberg och Calle Järnkrok – ler lite blygt.

– Alltså, så vill man ju att det ska vara. Det allra viktigaste är att skaffa sig en hög lägstanivå så man alltid går att lita på. Men när det väl kommer till kritan är det förstås bra att känna att man vill vara inblandad och det är något man får lära sig här borta. Det är genom att spela mot de bästa, i de svåraste situationerna man utvecklas, säger han.

– På något sätt har det blivit så att jag haft medgång och lyckats i skarpa lägen i det här slutspelet och det är bara att ta vara på och försöka njuta. Man vet aldrig hur länge det varar.

World Cup nästa?

Det är också ett av skälen till att Mattias borde vara hetaste aspiranten på den backplats som återstår i den trupp som ska slåss för Sveriges ära i World Cup i Toronto i höst. Dallas John Klingberg och Anaheims Hampus Lindholm håller också världsklass, men Nashville-bjässen har visat att han  är en klippa ett helt lag kan klamra sig fast vid när de stora stormarna rasar och sådana går inte att undvara.

– Det skulle såklart vara otroligt roligt att vara med och jag tycker jag gjort vad jag kan för att övertyga landslagsledningen. Men de har väldigt många bra alternativ och det går ju inte att veta vilken sorts back de tänker sig. Jag blir inte besviken om de väljer någon annan, säger han.

Men där är han bara blygsam och ödmjuk.

Låt oss vara mer franka:

Big Moment Mattias ska vara med i World Cup, punkt och slut.

Fotnot: Match nummer fem mellan San Jose och Nashville, med Mattias Ekholm i spetsen, avgörs i natt (söndag morgon).

ARTIKELN HANDLAR OM