Här är SDHL:s största plantskola

Stjärnorna har spelat collegehockey tillsammans

Av: Jonathan Nilsson

Publicerad:
Collegelaget vid University of Minnesota-Duluth
Collegelaget vid University of Minnesota-Duluth

Vad har Brynäs poängdrottning Lara Stalder, Luleås stjärnförvärv Michela Cava och AIK:s landslagsback Linnea Hedin gemensamt?

De har alla spelat collegehockey tillsammans.

Hela tio av spelarna i SDHL har gått genom plantskolan University of Minnesota-Duluth.

Skolan i den amerikanska svenskbygden Minnesota grundades 1902. Riktigt så långt bak i tiden sträcker sig inte historien om skolans kvinnliga hockeylag som går under smeknamnet ”the Bulldogs”.

De grundades 1999, men har en minst sagt anrik historia ur ett svenskt perspektiv. I den allra första upplagan var Maria Rooth en av lagets största stjärnor. Den tidigare storspelaren, som numera är tv-expert, hade dessutom sällskap av Erika Holst.

De två svenskorna var med och vann tre raka amerikanska mästerskap under början av 2000-talet. Rooth blev sedan assisterande tränare i laget och har dessutom fått sin tröja hissad i taket i hemmaarenan.

Foto: PETTER ARVIDSON / BILDBYRÅN
Maria Rooth.

”Drömde också om att åka dit”

En av dagens SDHL-spelare som har studerat i Duluth är landslagsbacken Linnea Hedin, 25. Hon lämnade AIK för college 2014 och återvände till Gnaget efter sina studier 2018.

– Jag visste sedan tidigare att stora svenska spelare som Erika Holst, Maria Roth, Kim Martin och Elin Holmlöv hade varit där innan. Jag drömde också om att få åka dit och det var häftigt att den gick i uppfyllelse, säger hon.

Hedin berättar att hon blev rekryterad av den legendariska kanadensiska tränaren Shannon Miller, som tränade laget mellan 1999 och 2015.

– Hon ringde från USA och kom sedan till Sverige för att titta på en landslagscamp. Främst för att kolla på mig, ”Michan” (Michaela Löwenhielm, nu i HV71) och Maria (Lindh, tidigare i Modo och Djurgården). Vi tre åkte över tillsammans.

Är stjärnor i SDHL

Utöver de svenska lagkamraterna knöt hon starka vänskapsband med schweiziskan Lara Stalder och tjeckiskan Katerina ”Katka” Mrazova, båda två numera i Brynäs. Totalt finns det tio spelare, utspridda i sex olika SDHL-klubbar som har studerat och spelat för universitetet de senaste åren. Merparten av dem får anses vara stjärnor i den svenska ligan.

– Det är så himla härligt. Jag hade önskat att jag hade fått spela tillsammans med dem istället för att spela mot dem eftersom de är så duktiga, säger Hedin om sina tidigare lagkamrater.

– Men bara att få ha dem i Sverige och få möta dem är så klart väldigt kul.

Delstaten Minnesota är ett område i norra USA med en hög andel svenskättlingar. Med anledning av den stora utvandringen från Sverige hade cirka tolv procent av befolkningen svenskt ursprung vid förra sekelskiftet.

– Vi hade några i laget som hade familj bakåt i tiden som hade kommit in från Sverige. Det var häftigt, man kan se lite småstäder i området som har svenskliknande namn. Jag vet att det finns ett ställe som heter Mora.

Foto: TOBIAS STERNER / BILDBYRÅN
Lara Stalder

Studerade i fyra år

Efter fyra års studier har Linnea Hedin en ”bachelor of business administration”, en examen med inriktning mot finansmarknaden. I dag jobbar hon heltid som management konsult i Stockholm vid sidan om ishockeyn.

– I mitt fall har jag haft en väldig nytta av både det engelska språket och min utbildning. Jag hade aldrig haft de möjligheterna jag har i dag om jag inte hade gjort den här resan.

– Det är verkligen upplagt för att man ska klara av studierna och prestera väldigt bra i skolan, samtidigt som du nästan är en elithockeyspelare. Det känns som att man åker över och är proffs även fast det är universitetshockey. Det har varit en fantastisk upplevelse att få spela hockey på en hög och seriös nivå.

Känner du att du har kunnat utvecklas där på ett sätt som du inte hade kunnat i Sverige?

– Jag hade nog fortsatt att utvecklas i Sverige men kanske inte fått samma hockeykunskap som tränarna lyckades förmedla där. Små knep som man kan tänka på back. Man kanske inte får samma utbyte här i Sverige ännu. Men tränarna där är så pass nischade och kunniga på att förmedla och lära ut.

”Sverige börjar stänga gapet”

Samtidigt ser hon en ljusning på hemmaplan.

– Under åren jag var där tror jag inte det fanns samma möjligheter här hemma. Men nu börjar Sverige stänga det gapet genom att se och lära av de länderna som gör det allra bäst.

Laget spelar i ligan NCAA och i dag finns det en svenska i klubben, den tidigare Modomålvakten Emma Söderberg. Hemmaarenan har plats för 6 800 åskådare och det är ett stort drag kring hockeyn i Duluth.

– Minnesota är ju en hockeystat, så jag förväntade mig inget annat. Men att få uppleva det med egna ögon och spela inför fullsatta arenor med stort engagemang och events… det är en helt annan sak än att bara veta om det, säger Hedin med lätt eufori i rösten.

Collegelaget vid University of Minnesota-Duluth

Hur är nivån på hockeyn där jämfört med SDHL?

– SDHL har tagit fantastiskt stora steg. Dels under mina fyra år där men även under tiden jag har varit här nu. Jag tror inte alls att det är någon stor skillnad just nu. Men det har nog spelarna som kommer från universitetshockeyn just nu bättre koll på.

Senaste tillskottet

En som spelade där så sent som i vintras är Brynäs nyförvärv Jalyn Elmes, 22. Backen har varit lagkapten i ”the Bulldogs” de två senaste säsongerna och är nu återförenad med Stalder och Mrazova i Gävle.

– Jag ville fortsätta spela efter college och min coach i UMD föreslog att jag skulle höra mig för i Sverige. Jag fick kontakt med Erika Grahm (damansvarig i Brynäs) och lyckligtvis är jag här nu, säger hon.

Under matcherna på försäsongen har hon hunnit få en bild av hur SDHL står sig mot collegehockeyn.

– Jämfört med collegehockeyn så är ligan mer fokuserad på skicklighet och teknik. Den stora isytan ger spelarna större möjligheter att vara kreativa. Båda ligorna är tävlingsinriktade men olika på många sätt. Jag ser fram emot att utvecklas här i Brynäs.

Därför väljer de SDHL

Hockeykarriären fortsätter alltså för 22-åriga Elmes. Men Linnea Hedin berättar att det är många spelare i Kanada och USA som lägger av efter college.

– Det finns inte någon liga som SHDL där man tränar hela veckan och kör mycket is- och fyspass tillsammans. Här lever man som ett elitlag och spelar många matcher under en säsong och det är lockande, säger hon.

Foto: Stina Stjernkvist/TT / TT NYHETSBYRÅN
Linnea Hedin.

Precis som University of Minnesota-Duluth tycker hon att SDHL fyller en viktig funktion inom ishockeyn.

– Jag tycker det är helt fantastiskt att vi lyckas hålla kvar många väldigt bra spelare inom damhockeyn. Att det inte lägger av och börjar jobba med något helt annat efter collegehockeyn. Det är viktigt att lyckas behålla de här väldigt duktiga och hockeykunniga tjejerna, säger Linnea Hedin.

Publicerad:

LÄS VIDARE