”Sverige kan vinna World Cup. Och Näslund är världens bäste spelare”

HOCKEY

Wayne Gretzky hyllar Tre Kronor i exklusiv intervju med Sportbladet

PHOENIX

43 dagar till World Cup.

Kanadas General manager Wayne Gretzky hyllar Tre Kronor och Markus Näslund i en exklusiv intervju med Sportbladet.

– I mina ögon är Markus Näslund världens bäste spelare just nu och Sverige är en av favoriterna till segern, säger Gretzky, 43.

Foto: FULL AV BLÅGUL RESPEKT Den största av dem alla, Wayne Gretzky, öser beröm över Sverige inför kommande World Cup. ”Det är bara att titta på vilka spelare Sverige har och de har alltid ett bra lag till stora turneringar”, säger nummer 99.

Just 99 är ett klassiskt nummer i idrottsvärlden. Ingen annan sifferkombination förknippas så starkt med en speciell idrottsutövare. 99 är Wayne Gretzky.

Över allt i NHL:s arenor hänger en matchtröja med 99 på ryggen i taket – ligans sätt att hedra Gretzky.

Så också i Phoenix i Glendale Arena – och det är även i där som Gretzky syns som oftast för allmänheten. Han är delägare i NHL-laget Phoenix Coyotes och pendlar mellan Kalifornien och Phoenix.

Sportbladet träffar Gretzky i just Phoenix.

Han skiner upp när han hör att den är en svensk tidning som vill intervjua honom. Gretzky har alltid haft ett gott öga till Sverige sedan han besökte Mora och en hockeyskola för 25 år sedan.

Han valde även att spela hela karriären i en svensktillverkad hjälm och hans speciella spelstil är mer europeisk än transatlantisk.

Gretzky är nyfiken

Många idrottsutövare med stjärnstatus blir lätt svåra att samarbeta med. Arroganta eller nonchalanta – men inte Gretzky.

Han är nyfiken, ställer motfrågor och undrar om Sverige får fram några nya hockeytalanger.

I höst spelas den andra upplagan av World Cup. Wayne Gretzky är högste chef för det kanadensiska laget.

Han ser Sverige som en av favoriterna till slutsegern i turneringen.

– Det är bara att titta på vilka spelare som Sverige har. Och Sverige har alltid ett bra lag i stora mästerskap. Mats Sundin, Nicklas Lidström, Daniel Alfredsson och Peter Forsberg är otroligt duktiga hockeyspelare, säger Gretzky och fortsätter.

– Förresten, jag höll på glömma Markus Näslund. Många blir kanske lite överraskade när jag säger det här, men jag anser att han är världens bäste spelare. Han är en av de mest värdefulla spelarna i NHL just nu. Han har allt, bra skott, ledarskap, styrka och har förmågan att lyfta medspelarna så att de blir bättre, säger Gretzky.

Han tror givetvis på sitt egna lag, Kanada. Förra gången World Cup genomfördes – 1996 – vann USA över Kanada i finalen.

Nu vill hela hockeytokiga Kanada ha revansch.

– Ja, det siktar vi på. Vi har ett bra lag. Men det blir en tuff turnering. USA, Ryssland, Tjeckien, Slovakien och Finland har också bra lag, säger Gretzky.

Stor – även utanför isen

Han gjorde debut i NHL 1979. Samma period åkte många svenskar över till NHL, däribland Börje Salming.

– Jag har stor respekt för Salming. Han banade väg för många européer. Utan Salming hade inte ligan sett ut som den gör idag, säger Gretzky.

Några barn kommer förbi och ber om autograf. Givetvis uppfyller Wayne Gretzky deras önskan.

Han var stor på isen – och fortsätter vara så även vid sidan om.

Visste ni det här om The great one?

10 av 61 rekord

99:s tyngsta meriter

Sveriges häftiga hockeyhöst

Mer fakta längre ned på sidan.

Tomas Ros