Den nye kungen av Pittsburgh

Sportbladet hemma hos succémålvakten Johan Hedberg i den hockeytokiga staden: Folk är helt galna

HOCKEY

PITTSBURGH

Johan Hedberg är inte killen som vill verka flashig. När vi kommer ut på parkeringen ber han omedelbart om ursäkt för sin vita Mercedes SL 500, cabrioletversionen.

- Jag har bara fått låna den, säger han smått generat. Min egen bil sitter fast i tullen.

Men i hockeymålet ber han inte om ursäkt. Därför är Hedberg just nu kungen av Pittsburgh.

Foto: PONTUS HÖÖK
En Kung och hans rike Totalt okänd harvade han i farmarligan för två månader sedan. Nu är han tillsammans med Lemieux och Jagr hyllad hjälte i hockeytokiga Pittsburgh. Och det tog ett tag att förstå att han faktiskt spelade med världens två bästa spelare. "Nu tänker jag inte på det längre", säger Johan.

Det är dagen före en av de viktigaste matcherna i Hedbergs karriär. Bakom oss reser sig Mellon Arena som en jättesvamp.

Inför kvällens match leder New Jersey Devils med 2-1 i matcher.

- Vi måste nästan vinna, säger Johan. Att åka till New Jersey med 3-1 i ryggen och spela en avgörande match blir inte lätt.

När vi lämnar parkeringen stormar en brokig skara autografjägare fram och omringar Johan. Unga och gamla. Folk skriker "Johan" från bilarna. Han signerar snällt matchprogram, foton och tröjor. En mjukisälg får en namnteckning i ena örat.

Johan och älgen han har på sin Leksandsblåa målvaktsmask har blivit kult i den före detta stålstaden.

Varje dag får Johan kartonger med älgar i alla dess former. Allt från gossedjur till temuggar.

- Folk är helt galna, säger Johan och man vet inte riktigt om han menar det bokstavligt.

Varje gång Johan gör en räddning under hemmamatcherna så skanderar publiken "moose", engelska för älg.

- Det började mot Washington då jag höll nollan, minns Johan. Jag undrade varför publiken buade åt mina räddningar. Efter ett tag hörde jag att de skrek "moose".

Ytterligare ett prov på Hedbergs stjärnstatus får vi när vi vill ta bilder på Hotel Mariotts tak. Säkerhetschefen meddelar med dyster blick att det tyvärr är omöjligt av försäkringsskäl. Så får han syn på Hedberg och skiner upp. Plötsligt är det inte bara möjligt att ta bilder på taket. Han följer personligen med oss upp. I hissen berättar säkerhetschefen att han ser nästan alla Pittsburghs hemmamatcher.

Tre år i farmarligan - sen kom miraklet

Väl nere igen måste Johan absolut hälsa på hotellets manager. En av flickorna i receptionen är stor hockeyfan och fnittrar förtjust över att få träffa stadens nye hjälte. Managern hämtar en hotelltröja i storlek large till Johan och lämnar över sitt visitkort.

- Ring mig om det är nått du behöver hjälp med när du kommer tillbaka till hösten.

Tänk så snabbt livet kan ta en mirakelvändning.

Det är inte mer än drygt två månader sedan som Johan förlorade med 9-2 i Cincinnati med sitt farmarlag Manitoba. På kvällen pratade han med hustrun Pernilla i telefon. Dom talade om att kanske flytta hem till hösten. Johan hade börjat ge upp hoppet efter tre års harvande i olika farmarlag. Bara en dag återstod till deadline för övergångar. Drömmen om spel i NHL verkade mer avlägsen än någonsin.

Nästa dag hämtade hustrun honom på flygplatsen i Winnipeg. Manitobas manager fick ett telefonsamtal.

Trodde att han hade slarvat bort chansen

- Nu är det säkert du som blir tradad, skämtade Pernilla.

Nästa dag flög Johan till Pittsburgh.

- Jag fattade inte riktigt varför

de ville ha mig, säger Johan. Dom hade ju redan två målvakter.

Efter en match på bänken fick Johan chansen. Succé mot Florida. Men halvtaskigt i nästa match mot Tampa.

- Då trodde jag att jag slarvat bort chansen, berättar Johan.

Men Ivan Hlinka hade kartlagt Hedberg och trodde på honom. Sedan dess har killen från farmarlaget som aldrig hade spelat en match i NHL slagit hela hockeyvärlden med häpnad. Allmän enighet råder om att det är tack vare Hedbergs storspel som Pittsburghs dröm om Stanley Cup lever.

- De första veckorna gick jag som på moln. Allting var så fantastiskt. Tänk att få spela i samma lag som världens två bästa hockeyspelare, Mario Lemieux och Jaromir Jagr. Nu tänker jag inte längre på det.

Alla var inte entusiastiska när Hedberg dök upp.

- Ingen visste vem jag var, säger Johan. Många hade nog velat ha ett etablerat namn.

Först när han fick stå sin första match kom Jagr fram och hälsade.

Nu är Johan kung. Efter träningen samlas alla journalister först runt Lemieux. Därefter är det Johans kommentarer de vill ha. TV-kamerornas ljus slås på. Johan svarar rappt och på flytande engelska. Lugn, nästan oberörd medan svettpärlorna droppar från ansiktet ner på de svarta målvaktsbyxorna.

Saknar barnen - men lever för hockeyn

Dalmasen står med båda fötterna stadigt på jorden. Inget verkar kunna rubba honom. Kanske är det hemligheten bakom hans sannsaga.

Han har fått sitt livs chans och är så fokuserad på att lyckas att han helt enkelt inte hinner bli nervös.

Johans hotellrum en kvart utanför stan är pedantiskt rent. Enda föremålen som ger det lite personlighet är de båda döttrarnas teckningar. Familjen åkte hem till Sverige efter den första veckan i Pittsburgh.

- Det gick inte att bo med barn på hotell. Jag saknar dom väldigt mycket men samtidigt är det hockeyn jag lever för just nu.

Johans mamma är inte heller här men ändå ständigt närvarande. Det är precis två år sedan hon gick bort i en svår muskelsjukdom.

Johans blick mjuknar.

- Hon var min förebild. Jag tänker på henne varje dag. Hon är med och hjälper mig. Det är jag säker på.

I kväll kan Johan behöva all hjälp han kan få.

Hedberg har gjort flest räddningar i slutspelet

”The Moose” om…

Wolfgang Hansson