Orkanen som skakar NHL

Svensken om uppstickaren som tar publiken med storm: Vi kan gå till final

HOCKEY

När NHL kom till North Carolina blev mottagandet dåligt. Stora skynken dolde tomma läktarsektioner - intresset för hockey var obefintligt.

Det har förändrats.

Nu har de spelat bort anrika Montreal och ställs i natt mot Toronto i jakten på en finalplats i Stanley Cup.

- Nu är det sånt drag att det ringer i öronen i flera timmar, säger Niclas Wallin med ett skratt.

Foto: Getty Images
HÖGTRYCK I HURRICANES Niclas Wallin är en viktig backklippa i årets sensationslag i NHL. Men han är inte ofarlig framåt heller. Det fick Montreal känna på i den fjärde matchen i kvartsfinalserien. Då avgjorde svensken i sudden death och gjorde som synes sina lagkamrater mycket lyckliga.

Historien om Carolina Hurricanes succé i NHL-slutspelet är ytterligare ett kvitto på att hockeyn har växt sig stark i södra USA. Precis som i Dallas, Phoenix, Tampa och Fort Lauderdale ökar publikintresset och kunnandet.

I natt skrivs hockeyhistoria i den lilla staden Raleigh. Hurricanes ställs mot Toronto, efter att ha slagit ut New Jersey och hockeyns gudmoder, Montreal.

- Det är grym hockeyfeber, berättar Niclas Wallin som för två år sedan lämnade Brynäs för ett hockeyliv i den amerikanska södern.

- Det är fullsatt och underbar stämning.

Annat var det förr.

Expansiv region

Hurricanes klubborganisationen föddes redan 1976 - som Hartford Whalers. I tio år harvade laget på gränsen till Stanley Cup-slutspelet men utan större någon framgång.

Publiken svek. Det fanns för många lag runt New York och som ett av de sämsta lagen ekade hallen ofta tom under hemmamatcherna. Det var då draperier åkte fram första gången, för att dölja publikens svek.

Efter 20 år flyttade laget söderut och hamnade i en lika ödslig islada i en liten håla med namnet Greensboro. Draperierna var med - och täckte nya gapande läktarhål.

Orsaken till att Hurricanes hamnade just i Greensboro, när de valde expansiva North Carolina, var att det just där fanns en ishall. Men intresset och hockeykunnandet var dåligt, många åskådare kunde inte ens reglerna.

Nya arenan ett lyft

Lyftet för klubben kom hösten 1999, när laget flyttade in i nybyggda The Entertainment & Sports Arena i delstatshuvudstaden Raleigh. Arenan tar 19 000 åskådare.

Affärsmannen Peter Karmanos, som äger klubben, gjorde en seriös satsning och förstärkte med en rad nyckelpersoner, både på och utanför isen. Från Philadelphia Flyers hämtades Kanadas landslagsstjärna Rod Brind"Amour, som nyligen höll ett tal i omklädningsrummet och förklarade för sina lagkamrater:

- När jag tradades hit blev jag orolig eftersom gamla Whalers organisation aldrig lyckades bli någonting alls.

- Men sen såg jag hur seriös den nya satsningen var och att det fanns potential i laget. Nu är vi i semifinal!

Hurricanes har vunnit fansens kärlek.

Hela NHL höjer på ögonbrynen.

Hemstaden Raleigh har senaste åren klassats lite som ligans bakgård, Hurricanes har varit kusinerna från landet.

- Nu tycker folk det är märkligt och stort att vi är i semifinal, men vi har hela tiden trott på oss själva, berättar Niclas Wallin.

Semifinalen är en bragd.

Nu känns Wallin igen

Raleigh är mest känt för sina vackra parker och enorm internationell flygplats, som är navet i American Airlines mäktiga flygplansflotta.

Mycket mer finns inte. Staden har 295 000 invånare och lika många vackra ekträd. Staden kallas ofta för "den där parken med den lilla staden mitt i".

När folk i den lilla staden tidigare valt att gå på idrott har de valt basket eller amerikansk fotboll, på universitetsnivå.

- Men vi vinner över publiken mer och mer. Intresset syns även ute på stan, säger Niclas Wallin, som avgjorde den fjärde kvartsfinalen i Montreal.

- Dagen efter åkte jag in på en mack här för att byta olja. Då stod det några grabbar i ett hörn och läste tidningen. Sen kände dom väl igen mig från bilderna på sporten och kom fram för att prata hockey med mig.

Även media har vaknat

Det hade aldrig hänt för ett år sedan. Då skrev lokaltidningen, The News Observer, ungefär en halv sida hockey efter lagets hemmamatcher. I vinter har utrymmet växt till en helsida och nu, under lagets succé i slutspelet, fyller Hurricanes tre, fyra sidor - varje dag.

- Nu kommer det ju till och med in folk med tv-kameror i omklädningsrummet efter matcherna, säger Wallin och skrattar igen.

- Det där med intresset på stan märks överallt, både i mataffärerna och på restauranger och barer. Det snackas mer och mer hockey här i Raleigh.

Och uppenbarligen är det inte bara storstjärnorna som blir igenkända. Wallin är andre svensk i klubben, efter förre Brynäskompisen Tommy Westlund som kom till klubben för drygt tre år sedan. Båda svenskarna har haft problem med målskyttet under grundserien men börjat få utdelning under slutspelet.

- Slutspel har alltid handlat om den typen av spelare, killar många inte hört talas om, säger coachen Paul Maurice.

I organisationen finns en till svensk - förre landslagshjälten Willy Lindström, som själv gjorde tolv år i NHL och i dag arbetar som talangscout för Carolina Hurricanes.

"Det är kanonbra här"

I natt får laget alltså besök av Toronto och Mats Sundin, som hoppas kunna spela efter sin skada.

- Det blir kanske inte så roligt för Sundin och grabbarna från storstaden att komma hit, säger Niclas Wallin.

- Jag menar, det finns ju liksom inte så mycket att göra vid sidan av hockeyn.

- Men själv trivs jag som fisken i vattnet, det är kanonbra här.

Ni körde över Montreal med 8-2 senast, så att dom åkte ur. Kan ni rubba även Toronto?

- Ja, vi har ett bra lag. Självförtroendet är fint och... jag tror vi kan gå till final, svarar Niclas Wallin.

Han är inte ensam. När spelarna i Carolina Hurricanes i natt kliver ut på djupare slutspelsvatten än någonsin tidigare - så vill de inte be om ursäkt.

- Många killar i det här laget har ju spelat Stanley Cup-final i andra lag och några har till och med vunnit bucklan. Så även om inte organisationen har varit så här långt tidigare, så har många spelare det, sa Rod Brind"Amour efter triumfen mot anrika Montreal.

- Vi är bara halvfärdiga med jobbet och tänker faktiskt avsluta det.

En hel hockeyvärld tittar på.

Långt från ödsliga läktare och pinsamma draperier.

Laget hette Hartford Whalers i 20 år

Hela spelprogrammet för NHL-semifinalerna

Thomas Tynander