Toppen, Tampa

Det tidigare bottenlaget är just nu hetast i NHL

HOCKEY

Colorado skulle bli årets lag i NHL och krossa allt motstånd.

Men svaret så här långt är en helt annan klubb.

Tampa Bay Lightning, det eviga bottenlaget, är plötsligt hetast i hela NHL.

Foto: AP
Svensken i succélaget Fredrik Modin, till vänster, spelar i NHL:s formstarkaste lag. Tampa Bay Lightning är det enda obesegrade laget – sju vinster och en oavgjord hittills.

Sju vinster och en oavgjord på åtta matcher.

Jag minns själv mina besök i Tampa under de mörka åren.

Det enda man kunde glädjas över var att det gick att gå i shorts och t-shirt till matcherna.

Kvällarna utanför St Pete Times Forum är alltid ljumma, men hockeyn har aldrig varit särskilt het.

Inte förrän i år.

I våras gick Tampa till slutspel, slog ut Washington i första omgången, innan man föll mot blivande Stanley Cup-mästarna New Jersey Devils i den andra med 1-4 i matcher.

En tillfällig formtopp trodde de flesta.

Men de flesta trodde fel.

Just nu är Tampa Bay rankat högst i NHL:s formtabell, trots att man bara hunnit spela åtta matcher.

Före storlag som Detroit, Colorado och Dallas.

Och man har nått framgången utan att spela en extrem defensivhockey som tog Minnesota långt i slutspelet i fjol.

Tampa har stjärnor.

Problemet tidigare år är att de inte presterat.

En stjärna som Vincent Lecavalier gjorde visserligen en hel del mål framåt, men han läckte som ett såll bakåt.

Försvarsarbete och hemjobb var inget som intresserade supertalangen.

Lecavalier hade bedrövliga

-88 i plus/minus-statistiken sina fyra första säsonger i klubben.

Stenhård coach

Det var när coachen John Tortorella tog över vårvintern 1991 som Tampa började byta ansikte.

45-årige Tortorella är känd för ett humör i Mike Keenan-klass, men hade inte Keenans meritlista då han tog över i Tampa.

Men det första han gjorde var att ställa Lecavalier mot väggen och förklara att nu skulle det jobbas bakåt också. Han var inget bra föredöme som lagkapten och Tortorella tog ifrån honom kaptensbindeln och gav den till veteranen Dave Andreychuk inför förra säsongen.

Det satte fart både på Lecavalier och laget.

Dessutom satsade Tortorella stenhårt på 174 centimeter korte Martin St. Louis, en spelare inget NHL-lag ville ha då han kom till Tampa år 2000 (Tortorella själv är 175 och fick aldrig chansen i NHL, vilket kan förklara en del).

Har valt tidigt i draften

Sedan dess har St. Louis växt till en stjärnspelare och avgjorde slutspelsronden mot Washington i våras.

Tampa har annars varit ett notoriskt bottenlag, sedan man fick ett NHL-lag 1991.

Men de ständiga bottenplaceringarna har också gett möjlighet att välja tidigt i draften.

Precis som Ottawa, som kom in i ligan samma år som Tampa, har de sakta men säkert skapat ett topplag med hjälp av NHL:s eget utjämningssystem.

Tampa håller inte Ottawas klass på papperet, framförallt inte på backsidan, men framåt är man giftiga.

Det finns inga toppnamn bland backarna och häromdagen köptes finländske veteranen Janne Laukkanen ut från sitt kontrakt. Han kan säkert dyka upp i elitserien efter jul, om han inte väljer att återvända till Finland.

Samtidigt flyger Tampa vidare.

Den dröm som gamle storstjärnan Phil Esposito en gång skapade i solskensstaten Florida.

Men det här är första året då solen verkligen börjat skina.

Därför har Florida nått toppen

5 hetaste svenskarna i NHL

Poängligan

Svensktoppen

Mats Wennerholm

ARTIKELN HANDLAR OM