Hockeyns svar på Jordan har blommat ut

Två mål av Lecavalier i natt – och ledning i skytteligan

Foto: AP
Vincent Lecavalier.
HOCKEY

Som 18-åring kallades han ”ishockeyns svar på Michael Jordan”. Nio år senare har Vincent Lecavalier blommat ut till spelaren han förväntades bli.

I natt sköt Vincent Lecavalier sitt 38:e respektive 39:e mål för säsongen när Tampa Bay Lightning besegrade Washington Capitals med 3-2. 26-åringen är därmed NHL:s bäste målskytt den här säsongen och ser ut att vara den spelare som kommer att spränga den speciella 50-målsvallen först.

Men Vincent Lecavaliers karriär har varit långt ifrån spikrak. Det har tagit den kraftfulle centern nästan tio år att åtminstone till viss del leva upp till den hype som omgärdade honom som junior.

Draftades först

Året var 1998.

Tampa Bay Lightning hade just draftat den gänglige men tunne franskkanadensiske 18-åringen som första spelare i NHL-draften. Klubben, som varit NHL:s slagpåse under ett par säsonger, suktade efter framgång och såg Vincent Lecavalier som vägen ut ur källaren.

Inte minst gjorde klubbens dåvarande ägare Art Williams det.

Williams hade nyligen köpt den krisdrabbade klubben. Och utan att ha någon större insikt i hockeyvärlden – eller någon kunskap om Vincent Lecavalier som spelare eller person – var han oförsiktig nog att utnämna tonåringen till ”ishockeyns svar på Michael Jordan”.

Den omänskliga pressen på den unge Tampacentern minskade inte när han utsågs till lagkapten – som 19-åring.

Experimentet varade i en miserabel säsong, där laget bara tog 54 poäng och slutade sist i hela NHL.

”Ville aldrig sticka”

Säsongen 2001/02 var äktenskapet mellan spelaren och klubben på väg att spricka. Den fortfarande väldigt unge Lecavalier hamnade i en av sina många konflikter med coachen John Tortorella och gick samtidigt igenom sitt livs värsta poängtorka.

Det gick så långt att den dåvarande general managern Rick Dudley nästan skeppade iväg sin ögonsten till New Jersey Devils.

– Jag ville aldrig sticka härifrån, säger Vincent Lecavalier i en intervju med Tampa Tribune. Men när vi hade legat sist i tre-fyra år börjar du undra hur saker och ting sköts i andra organisationer. Sedan inser du att gräset inte alltid är grönare på andra sidan.

Allt vände

Två säsonger senare hade allt vänt – både för Tampa som organisation och för Vincent Lecavalier som spelare.

Under ett par lyckosamma månader sommaren 2004 hann den då 24-årige centern både vinna Stanley Cup och med några viktiga mål hjälpa Kanada till seger i World Cup.

Sedan dess har Lecavaliers namn nämnts med allt större respekt. Men det är inte förrän i år som han på allvar tagit sig in i NHL:s elitskikt.

– När ”Vinny” var ung kunde man se hur mycket talang han hade, men det finns många talangfulla spelare som aldrig når ända fram, säger kedjekamraten Martin St. Louis. Han har mognat som spelare och vi älskar det. Han har dykt upp varje kväll och jag har haft äran att få spela med honom.

Tvåa i poängligan

Just nu håller Vincent Lecavalier andraplatsen i NHL:s poängliga bakom underbarnet Sidney Crosby.

Än viktigare är dock jämnheten i hans spel. Den här säsongen har han endast gått poänglös från elva av 59 matcher. Det är lika få gånger som Crosby gjort det.

– Han har fått en mycket större förståelse för spelet, säger Tampas assisterande coach Craig Ramsay. ”Vinny” vill vinna och han betalar priset. Han är en spelare som alltid kommer att få ihop sina poäng, nu vinner han även matcher åt laget.

Tampas head coach John Tortorella, som Vincent Lecavalier haft ett så omtumlande förhållande till, tror inte att vi har sett det bästa av franskkanadensaren ännu.

– Jag tror bara det här är starten. Vi har sett en grabb växa upp till en man. Och det som är så spännande med ”Vinny” är att det finns mer att ta av.

Uffe Bodin ([email protected])

ARTIKELN HANDLAR OM